Nasa maakt eerste vlucht op Mars met helikopter Ingenuity

De eerste testvlucht met helikopter Ingenuity op Mars is een mijlpaal in de geschiedenis van de ruimtevaart. Voor het eerst is er met een helikopter op een andere planeet gevlogen.

De schaduw van de Ingenuity tijdens de eerste vlucht.
 Beeld REUTERS
De schaduw van de Ingenuity tijdens de eerste vlucht.Beeld REUTERS

Van technici van Nasa wordt geduld gevraagd. Het duurde ruim drie uur voordat data de afstand tussen Marshelikopter en aarde hadden overbrugd. Die brachten het verlossende nieuws: de Ingenuity heeft zijn eerste testvlucht met glans doorstaan.

Toen zag de vluchtleiding in Pasadena, het Jet Propulsion Laboratory van Nasa, de eerste graphic waaruit bleek dat de helikopter met een snelheid van 1 meter per seconde verticaal was opgestegen tot een hoogte van 3 meter, en daar 30 seconden was blijven hangen om met dezelfde snelheid weer neer te dalen en te landen.

Het droppen van de Ingenuity op Mars. Beeld AFP
Het droppen van de Ingenuity op Mars.Beeld AFP

Toen ook de eerste beelden binnenkwamen, op nabije afstand opgenomen en verzonden door Marslander Perseverance, klonk er minutenlang applaus. Zeker toen ook de Ingenuity (halve meter hoog, 1,8 kilo zwaar) de technici zelfs beloonde met een foto, gemaakt toen hij in de lucht hing. Op het beeld is duidelijk de schaduw van de heli op het oppervlak te zien.

Zeer ijle lucht

Nasa vergelijkt de prestatie met de eerste vlucht van mensen op aarde, in 1903 door de gebroeders Wright. “We hebben op Mars gevlogen. We hebben ons eigen Wrightmoment,” aldus de projectleider MiMi Aung.

De uitkomst van deze testvlucht was verre van zeker door de zeer ijle lucht op Mars. De atmosfeer heeft maar ongeveer 1 procent van de dichtheid van die op aarde. Daardoor kunnen rotorbladen van een helikopter op Mars veel minder stuwkracht opwekken om in de lucht te blijven. Een vlucht van een heli op een hoogte van 3 meter is op aarde te vergelijken met een vlucht op 30 kilometer. Zo hoog heeft een helikopter nog nooit gevlogen.

De Ingenuity op Mars Beeld EPA
De Ingenuity op MarsBeeld EPA

Ook was onduidelijk of de ­Ingenuity met zijn ultradunne, vederlichte rotorbladen zichzelf goed kon besturen en alle informatie de aarde zou bereiken. Rond 12.45 uur Nederlandse tijd kon de vluchtleiding opgelucht ademhalen. Wat de heli ’s ochtends had gedaan, voldeed aan alle verwachtingen. De gegevens van de accu bevestigden dat de energievoorziening van de heli, uitgerust met zonnepanelen, goed functioneerde.

De eerste geslaagde test zet de deur open voor nog vier vluchten in de komende vier weken. Vorige week moest de luchtdoop worden uitgesteld door een technisch mankement tijdens het proefdraaien met de rotorbladen. Vanaf de aarde werd extra software geïnstalleerd en die ingreep betaalde zich uit. “Dit is wat werken aan geavanceerde technologie zo opwindend maakt,” aldus Aung.

Meer onderzoek mogelijk

Nasamedewerkers zien de Ingenuity als een ‘prachtige aanvulling’ op de jongste Marsmissie waarbij de Perseverance centraal staat. Sinds de landing, op 18 februari, voldoet ook de verkenner, waarin de heli zat, aan alle verwachtingen. De rover is vorig jaar juli gelanceerd voor bodemonderzoek. Stenen en grond moeten informatie opleveren voor een antwoord op de vraag of er leven is ­(geweest) op Mars. En of er leven mogelijk is.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met Het Parool?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van Het Parool rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@parool .nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden