Interview

Harvard zet advocaat Weinstein uit decaanfunctie: wordt hij afgerekend op de daden van zijn cliënt?

Harvard-professor rechtsgeleerdheid Ronald Sullivan jr. is zijn functie als decaan kwijt. Na studentenprotesten naar aanleiding van zijn vertegenwoordiging van filmproducent Harvey Weinstein in diens verkrachtingszaak, werd hij uit zijn functie gezet. Zorgelijk, vindt bijzonder hoogleraar advocatuur Diana de Wolff van de Universiteit van Amsterdam.

Advocaat Ronald Sullivan Jr. bij het Hooggerechtshof in New York. Beeld AP

“Het is gevaarlijk als advocaten worden geïdentificeerd met hun cliënten,” zegt De Wolff. “Hier wordt iemand afgerekend vanwege de cliënten die hij bijstaat. Als je advocaten identificeert met hun cliënten, dan begrijp je niet wat de rol van de advocaat is.”

Sullivan en zijn vrouw Stephanie Robinson, eveneens docent aan de rechtenfaculteit van Harvard, kregen zaterdag via een interne mail te horen dat hun positie niet langer houdbaar was. Beiden zijn sinds 2009 decaan van het huis Winthrop, een van twaalf campuswoningen van de prestigieuze universiteit. Het termijn van die functie eindigt voor beiden op 30 juni. Ze mogen wel blijven werken op de universiteit.

Onhoudbare positie

Sullivan raakte in opspraak toen hij zich in januari voegde bij het advocatenteam van de Hollywood-producent. Studenten spraken zich uit tegen Sullivan en vonden vooral zijn functie van decaan niet langer houdbaar. The New York Times meldt dat er graffiti op het universiteitsgebouw werd gespoten en dat er een sit-in werd georganiseerd tegen de professor.

Er ontstond zelfs ruzie tussen protesterende studenten en universiteitspersoneel die volgens de betogers de kant van Sullivan kozen. De beslissing om een persoon te vertegenwoordigen die beschuldigd wordt van misbruik, zou hem diskwalificeren voor de rol van mentor en vertrouwenspersoon, zo was de gedachte onder de studenten.

Groeiend probleem

Dat strookt niet met het beginsel dat iedereen recht heeft op een advocaat. Maar in het geval van Harvey Weinstein is dat niet het belangrijkste bezwaar, aldus Diana de Wolff. “Hij heeft geld genoeg, dus een advocaat vinden zal niet het probleem zijn voor hem. Maar het is gevaarlijk als advocaten worden vereenzelvigd met hun cliënten en afgerekend worden op hun daden.”

Dergelijke gevallen komen tegenwoordig vaker voor, zegt De Wolff. “Het is wereldwijd een groeiend probleem. Denk aan advocaten die in de gevangenis belanden of een visum niet krijgen vanwege de ideeën van een cliënt die zij hebben bijgestaan. Ik heb het niet in de eerste plaats over situaties in Nederland, maar bijvoorbeeld in andere landen waar de bescherming voor advocaten minder goed is, zoals Turkije of China.”

Toch gaan ook in Nederland advocaten van omstreden cliënten lang niet altijd vrijuit. Eerder dit jaar trokken drie Nederlandse advocaten aan de bel omdat ze vermoedden dat hen de toegang tot de Verenigde Staten werd ontzegd vanwege cliënten die zij hadden bijgestaan. “Zij kregen geen ESTA voor een vakantie naar de VS. Volgens hen kwam het doordat zij terrorismeverdachten hadden bijgestaan. Maar het is niet bekend of dat verhaal klopt, omdat de VS maar heel beperkt toelichting geeft over overwegingen waarom een ESTA niet wordt verstrekt.”

‘Verrast en ontzet’

De Wolff: “Maar als je vraagt of een advocaat in Nederland ooit een nevenfunctie is kwijtgeraakt of is belemmerd doordat hij of zij een omstreden persoon heeft bijgestaan, is het antwoord: officieel niet, maar officieus zeker. Neem de advocaten van Michael P. of Robert M.. Hen wordt het van alle kanten aangerekend dat zij deze mensen hebben bijgestaan, en worden op grote schaal bedreigd. Zij hebben er zeker veel last van.”

Sullivan en zijn vrouw verklaarden ‘verrast en ontzet te zijn’ over het nieuws. ‘We dachten dat de discussies die we met hooggeplaatste universiteitsvertegenwoordigers voerden op een positieve manier vorderden, maar Harvard heeft deze gesprekken eenzijdig beëindigd. We zullen nu wat tijd nodig hebben om de acties van Harvard te verwerken en onze opties overwegen. Het spijt ons dat de acties van de universiteit en de controverse om ons heen hebben bijgedragen aan de stress op Winthrop-studenten.’

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met Het Parool?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van Het Parool rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@parool .nl.
© 2019 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden