PlusAchtergond

Dit echtpaar is het Turks-Duits dreamteam achter vaccin Pfizer

Achter het veelbelovende vaccin van BioNTech/Pfizer gaat een Turks-Duits dreamteam schuil, dat al in januari het gevaar van Covid-19 zag.

BioNTech-oprichters Ugur Sahin en Özlem Türeci.Beeld biontech

Midden januari las Ugur Sahin in The Lancet over een nieuw coronavirus dat was opgedoken in de Chinese stad Wuhan. Het artikel bevatte weinig over de kans dat het virus zich wereldwijd zou verspreiden, maar de Turks-Duitse wetenschapper zag het gevaar meteen. Hij besefte ook dat het maar een kleine stap was van de mRNA-kankermedicijnen waaraan hij met zijn bedrijf BioNTech werkte, naar een vaccin tegen het nieuwe virus.

Sahin en zijn echtgenote Özlem ­Türeci, die ook in de directie van ­BioNTech zit, riepen onmiddellijk hun belangrijkste medewerkers bijeen en zeiden dat de focus zou worden verlegd van kankermedicijnen naar een vaccin tegen het virus. Dat stuitte op de nodige weerstand, ook omdat velen net op het punt stonden op skivakantie te gaan, maar Sahin en Türeci drukten hun plan door en zetten ruim 400 mensen op ‘Project Lichtsnelheid’, zoals ze het doopten. “Er was wel enige overtuiging nodig,” vertelde Sahin later aan zakenkrant The Wall Street Journal. “Sommigen waren ervan overtuigd dat de situatie in China werd overdreven.”

Spijkerbroek en rugzak

Sahin werd in Duitsland geboren als zoon van Turkse immigranten, die in een Fordfabriek werkten. Hij werd arts en ontpopte zich tot een gedreven onderzoeker. Zijn echtgenote – arts en immunoloog – ontmoette hij in de kankerkliniek waar ze werkten. Zij was in Duitsland geboren als dochter van een geïmmigreerde Turkse arts. Sahin (55) en Türeci (53) verkochten hun eerste bedrijf Ganymed, dat antilichamen tegen kanker ­ontwikkelde, in 2016 voor 1,4 miljard euro aan het Japanse Astellas.

Hun nieuwe bedrijf BioNTech werkt voor het vaccin nauw samen met de Amerikaanse farmaceut Pfizer en het Chinese Fosun. De beurswaarde van BioNTech, dat genoteerd staat aan de Nasdaq, explodeerde van nog geen 4 miljard euro een jaar geleden naar bijna 18 miljard afgelopen vrijdag.

Ondanks deze prestaties laat Sahin, die chief executive officer is van BioNTech, zich niet voorstaan op zijn succes. Hij komt gewoon op een mountainbike naar kantoor en wandelt directievergaderingen soms binnen in een spijkerbroek, met een fietshelm op zijn hoofd en een rugzak op zijn rug. Hij is nog altijd actief als hoogleraar en begeleidt promovendi. Hij drukt zich voorzichtig uit, maar volgens mensen die hem kennen, gaat onder die onderkoelde houding een diep verlangen schuil om medische vernieuwingen te realiseren.

“Hij is een bescheiden en nederig persoon,” aldus Matthias Theobald, collega-hoogleraar aan de universiteit van Mainz tegen persbureau ­Reuters. “Uiterlijk vertoon zegt hem weinig. Maar hij wil wel structuren creëren die hem in staat stellen zijn visioenen te realiseren, en dat is waar zijn ambities verre van bescheiden zijn.”

 Beurzen door het dak

De beurzen gingen gisteren door het dak na het nieuws over een goed ­werkend coronavaccin. Bedrijven als Air France en vastgoedbeheerder Unibail Rodamco, die zwaar zijn getroffen door de coronapandemie, gingen tientallen procenten vooruit.

Het vaccinnieuws werd direct opgepakt door beleggers. Die waren toch al in een goede stemming door de verkiezing van Joe Biden tot president van de VS. De aandelenkoersen gingen over een breed front omhoog. Oliegigant Shell steeg zo’n 13 procent vanwege de oplopende olieprijs. Sportschoolhouder Basic Fit ging ­pijlsnel omhoog, evenals bijvoorbeeld financiële instellingen. Banken en ­verzekeraars lijden flink onder de ­economische neergang door corona, maar gingen na het nieuws met meer dan 10 procent omhoog. Beleggers verwachten dat ook de horeca zal profiteren. Aandelen van Sligro, de groothandel die veel aan de horeca ­levert, en Heineken behoorden tot de winnaars. Als er een effectief vaccin is, kan de economie zich veel sneller herstellen dan tot voor kort werd gedacht. De overheid kan met wat geluk een deel van het steungeld in de zak houden.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met Het Parool?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van Het Parool rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@parool .nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden