PlusProfiel

De nieuwe First Lady: doldwaze en goedlachse oma in ’t Witte Huis

Joe en Jill Biden.Beeld Getty Images

Energiek, bijdehand, fan van vreemde grappen. Lerares Jill (69), Joe Bidens vrouw, wordt een radicaal andere First Lady dan Melania Trump.

Daar zat Jill Biden dan. Opgevouwen in een van de bagagevakken van het presidentiële vliegtuig. Bij elkaar geprakt, in het donker. Ze hield zich muisstil tot de eerste passagier het gangpad inliep en sprong er toen met veel kabaal uit. Geprankt! Ja, Jill Biden kan zelf nog altijd smakelijk lachen om een van de practical jokes die ze als Second Lady uithaalde toen haar man Joe nog vicepresident was.

In een zoet filmpje voor modeblad Vogue legt Jill Bidens kleindochter Naomi het nog een keer uit. De vrouw van Amerika’s nieuwe president is een doldwaze oma, een ‘crazy nana’. Zo haalt Mrs. Biden wel eens een dode slang uit haar tas om de kleinkinderen de stuipen op het lijf te jagen. Tadáá! Gevonden tijdens het hardlopen. En trommelt ze op kerstmorgen de familie om vijf uur ’s ochtends uit bed voor een sprintje op de spinningfiets. Chop, chop, guys!

De Amerikanen krijgen met de 69-jarige lerares, die in haar vrije tijd het liefst met Duitse herders Major en Champ in skinny jeans en sweater langs de zee draaft, een totaal andere First Lady dan Melania Trump met haar eeuwige Louboutin-stiletto’s. Melania, het raadselachtige ex-model. Jill, de goedlachse oma die op sommige foto’s wel iets weg heeft van Dynasty-icoon Krystle.

Lerares Engels

Jill had er, toen ze Joe Biden in 1975 ontmoette, eigenlijk al een leven op zitten. Oudste van een gezin met vijf dochters dat zich in Willow Grove in Pennsylvania in het noordoosten van de VS settelde, had Jill Tracy Jacobs al jong allerlei baantjes, schoolde ze zich tot lerares Engels en trouwde en scheidde Bill Stevenson, American Football-speler op een college.

De acht jaar oudere senator Joe vond ze bij de eerste date nogal een boomer, zo gaat het verhaal. Stond ie daar in zijn nette pak en leren instappers, terwijl de 24 lentes jonge Jill hippiegasten met lange haren en wijde pijpen gewend was. “Dat wordt maar één date, dacht ik, toen ik hem voor het eerst zag.”

Een andere terugkerende passage in de vaak beschreven romance tussen Joe en Jill: hij moest haar vijf keer ten huwelijk vragen. Ze was, vertelt ze, huiverig voor zo’n commitment, omdat het niet alleen Joe aanging maar ook zoontjes Hunter en Beau. Joe, Hunter en Beau bleven alleen achter, toen Joe’s eerste vrouw Neilia en babydochter Naomi in 1972 in een auto-ongeluk omkwamen. Hunter en Beau adopteerden Jill als hun ‘mom’, hun overleden moeder noemden ze ‘mommy’.

Felle campagne

Tijdens het vicepresidentschap van haar man (2009-2017) bleef Jill een beetje in de schaduw van de kleurrijke Michelle Obama: in het buitenland was ze nauwelijks bekend. Dat veranderde het afgelopen jaar pas, tijdens de roerige verkiezingstijd. Tijdens bijna elk politiek optreden was Jill erbij en moest haar eega gedurende de felle campagne meerdere malen te hulp schieten.

Zo nam ze het voor haar man op toen de beschuldigingen over ongewenste aanrakingen als dat opmerkelijke ‘haarsnuffelen’ binnen stroomden. Bedoelde Joe niks mee, verzekerde ze. Hij was gewoon altijd aanrakerig geweest. Ze beloofde wel dat hij voortaan meer afstand zou houden.

Ze heeft volgens insiders zeker politieke invloed. Haar rol als Chief Advisor groeide vooral na de tragische dood van zoon en politiek talent Beau in 2015. Beau, op zijn 46ste aan kanker overleden, wás Joe’s praatpaal, Jill is dat nu. Ze zou haar stem onder andere hebben laten gelden door Kamala Harris als running mate voor te dragen.

Michelle Obama

In het verleden was ze trouwens niet altijd happy met haar eega’s ambities. In 2004 was ze zelfs zo boos dat anderen hem maar bleven pushen om president te worden dat ze tijdens een van Bidens vergaderingen thuis in bikini naar binnen stormde. Bij het zwembad in de tuin had ze even daarvoor met een stift groot het woord ‘no’ op haar buik gekalkt. “Ik kan je niet vertellen wie er allemaal zaten, maar geloof me: de boodschap kwam over.”

Een ding is zeker: ze ging, los van een korte break na de geboorte van dochter Ashley, altijd haar eigen gang. Ze werkte zelfs nog als docent Engels toen ze Second Lady was. Michelle Obama, een dikke vriendin, herinnert zich hoe Jill op de gekste momenten een pen uit haar loodgieterstas viste om proefwerken na te kijken. “Ze was altijd zo ijverig.” Jill vond het af en toe een schizofreen bestaan. “In die acht jaar vicepresidentschap was er nogal een kloof. Tussen staatsbanketten en toetsweken. Tussen diners met de machtigste man ter wereld en studiesessies met alleenstaande moeders.”

Historische primeur

Ook als First Lady zou ze graag les blijven geven: een historische primeur. Geen enkele presidentsvrouw is erbij blijven werken. Zelfs de knetterambitieuze Hillary Clinton en Michelle Obama niet. Voor Jill is het zo vreemd niet. Op een politieke bijeenkomst in 2012 stelde ze: “Voor mij is onderwijs niet iets wat ik doe, het is wie ik bén”.

Als Second Lady zette ze zich in voor thema’s als vroege preventie van borstkanker, re-integratie van afgezwaaide militairen, maar vooral voor haar grote liefde: kansengelijkheid in het onderwijs. Als First Lady zal ze dat stokpaardje ongetwijfeld blijven berijden. Zelf staat ze zo’n beetje symbool voor ‘een leven lang leren’. Ze heeft een bachelor, twee masters, en sinds haar 55ste ook een doctorsgraad in de onderwijskunde.

Vorige First Ladies

Volgens Frans Verhagen (auteur van Het Amerikaanse presidentschap en Geschiedenis van de Verenigde Staten) kan Jill Biden het best worden vergeleken met Rosalynn Carter, eega van Democraat Jimmy Carter (president van 1977 tot 1981). “Rosalynn was een belangrijk klankbord voor haar man en ik verwacht dat Jill dat ook zal zijn. Zeker als het om haar eigen deskundigheid gaat: onderwijs. Jills achtergrond is uniek: zij heeft veel meer diploma’s dan haar man en is de eerste First Lady met een doctorsgraad.” 

Jill past volgens hem nadrukkelijk niet in het rijtje van presidentsvrouwen als Barbara Bush, vrouw van George Bush senior (president van 1989-93), die ‘vooral met het servies van het Witte Huis’ bezighielden. “Jill zal zich ongetwijfeld meer laten gelden.’’ 

Maar zo fanatiek als First Lady Hillary Clinton (1993-2001)? Nee. “Hillary nam zo’n openlijke politieke rol op zich dat het risicovol voor Bill werd. Jill Biden zal zich minder nadrukkelijk laten gelden.”

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met Het Parool?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van Het Parool rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@parool .nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden