Een 13-jarige tabaksplukster in de Amerikaanse staat North Carolina.

PlusKinderarbeid

12-jarigen mogen niet roken, maar werken wel op tabaksplantages in VS

Een 13-jarige tabaksplukster in de Amerikaanse staat North Carolina.Beeld Hollandse Hoogte / The New York Times Syndication

In de Verenigde Staten mag je als 12-jarige geen sigaretten kopen in de winkel, maar wél op tabaksplantages werken. ‘Wie een sigaret rookt, heeft eigenlijk bloed aan zijn handen.’

Maar liefst 800.000 Amerikaanse kinderen werken op het land in extreme hitte, tussen giftige pesticiden en met gevaarlijke machines. Hoe bizar het ook klinkt, in de VS is intensieve kinderarbeid op het land legaal. In de agrarische sector gelden namelijk geen wetten en regels die kinderen beschermen, zoals in alle andere sectoren.

Daarom diende het Democratische Congreslid Lucille Roybal-Allard al verschillende keren de Children’s Act For Responsible Employment and Farm Safety (Care) in, de wet die kinderen in de landbouw dezelfde rechten geeft als werkende kinderen in andere sectoren. Zonder resultaat. Vorig jaar deed Allard een nieuwe poging. “Het is hoog tijd dat ook de kinderen die in de landbouw werken beschermd worden, net als alle andere kinderen,” vindt Allard.

Onder druk gezet

Onderzoeksjournalist Gabriel Thompson, die onder meer het boek Chasing the Harvest schreef, onderzocht de werkomstandigheden van kinderen die tussen de tabaksplanten werken. Hij tekende het verhaal op van Neftali Cuello uit Mexico. Zij kreeg op haar eerste werkdag op een tabaksplantage in North Carolina een nicotinevergiftiging. Ze was toen 12 jaar. Golven van duizeligheid en misselijkheid overvielen haar, maar ze bleef die zomer elke dag 12 uur per dag werken om haar moeder financieel te kunnen helpen. Af en toe strompelde ze naar de rand om over te geven.

Uit een nieuw onderzoek van The Wake Forest School of Medicine blijkt dat de werkomstandigheden van Neftali niet ongewoon zijn. De dertig geïnterviewde kinderen die op het land werken, vertelden dat ze onder druk werden ­gezet door hun bazen, geen uitleg kregen over machetes, geen bescherming kregen tegen pesticiden en dat ze zich angstig voelden.

Ook Human Rights Watch publiceerde een onderzoek naar kinderarbeid op tabaksplantages. Veel Amerikaanse kinderen brengen de zomervakanties niet spelend, maar zwoegend door tussen de tabaksplanten, stelt de mensenrechtenorganisatie.

Zes tot dertig sigaretten

De 141 geïnterviewde kinderarbeiders kampen dagelijks met dezelfde symptomen als Neftali. Zelf noemen ze de vergiftiging ‘de groene tabaksziekte’. Het is niet duidelijk hoeveel nicotine een kind absorbeert tijdens een dag werken. Schattingen lopen uiteen van een equivalent aan het roken van zes tot dertig sigaretten per dag. Kinderen en volwassenen proberen hun huid tegen de giftige nicotinedeeltjes te beschermen door zich te hullen in plastic vuilniszakken, maar die absorberen warmte; kinderen raken regelmatig bevangen door de hitte.

Sinds 2014 verbieden sommige tabaksfabrikanten kinderen onder de 16 om in de Amerikaanse tabaksteelt te werken, maar een wet ontbreekt. Hoe kan dat? Volgen Thompson is daar een historische reden voor. Sinds 1938 geldt de Fair Labor Standards Act in Amerika, waarmee onderdrukkende kinderarbeid werd verboden. Voor het werken in fabrieken en mijnen moesten kinderen vanaf toen minimaal 18 jaar zijn.

Thompson: “Dat die regels niet in de agrarische sector golden, komt mede door de racistische politici van toen. Op het land werkten destijds vooral donkere mensen. De Amerikaanse politici hadden weinig interesse om hen te beschermen. Ze vonden dat je de donkere en de blanke man niet op dezelfde manier hoefde, of zelfs mocht behandelen. Kinderarbeid op het land bleef daardoor legaal.”

Geen rechten

Voor zijn onderzoek werkte de onderzoeksjournalist zelf twee maanden op een tabaksplantage. Hij zag dat veel mensen angstig waren. “Vaak zijn de arbeiders uit Mexico of andere zuidelijke landen illegaal hier. Dan heb je geen poot om op te staan. Plantage-eigenaren betalen hun soms niets of ver onder het minimumloon. Maar de arbeiders accepteren alles, uit angst om uitgezet te worden. Ze hebben geen rechten, dus ze doen alles wat ze gevraagd wordt.”

De oorzaak van het ontbreken van wetgeving moet niet alleen in het verleden gezocht worden. De Amerikaanse overheid bemoeit zich steeds minder met bedrijven, waardoor wetten die voor meer regels zorgen, nauwelijks door het Congres worden goedgekeurd. De Republikeinen pleiten voor minimale overheidsbemoeienis en vertrouwen erop dat bedrijven ook zonder regels goed met hun personeel omgaan.

Thompson denkt dat de kans klein is dat de Care-wet wordt aangenomen. “Kinderen hebben geen stem waarnaar wordt geluisterd. Daarom is het makkelijk om het probleem te negeren en te ontkennen. Maar wie een sigaret rookt, heeft eigenlijk bloed aan zijn handen. Er moeten regels en wetten komen om deze kinderen te beschermen. Door het debat over de Care-wet komt dit probleem gelukkig wel weer onder de aandacht. Het is een stap in de goede richting voor kinderen die in deze sector werken.”

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met Het Parool?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van Het Parool rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@parool .nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden