BARCELONA - Lionel Messi is pas 22 jaar. De vraag is of er op die leeftijd ooit een betere voetballer is geweest. Dinsdagavond pijnigde 'De Vlo' (La Pulga) in de kwartfinale van de Champions League Arsenal. De Argentijn deed wat Barcelona een week geleden in Londen verzuimde veelvuldig te doen: scoren. Vier keer zelfs.

''We hebben verloren van een beter team en van de beste speler ter wereld,'' zei de Arsenal-trainer Arsène Wenger na de 4-1 nederlaag. Hoe groot Messi in de toekomst zal worden is nog ongewis, maar spelers als Diego Maradona, Johan Cruijff, Marco van Basten en Pelé mogen nu al een gelijke begroeten.

Op elfjarige leeftijd verhuisde Messi van het Argentijnse Rosario naar het Spaanse Lleida. Zijn vader kon daar via een familielid aan de slag om een hormonenbehandeling voor zijn zoontje te kunnen betalen. Die bleef nogal achter in de groei. Een jaar later meldde Lionel Messi zich aan bij het opleidingsinstituut van Barcelona.

Messi is klein van postuur gebleven (1.69 meter), maar als voetballer is hij ontstellend groot geworden. Dit seizoen breekt hij bij Barcelona alle records. Als eerste speler van de club maakte hij twee wedstrijden achter elkaar een hattrick. De verdedigingen van Valencia en Real Zaragoza bleken niet bestand tegen zijn versnellingen. Gisteravond verdrong hij Rivaldo (22 goals) van de eerste plaats op de topscorerslijst van Barcelona in de Champions League. Op het hoogste podium maakte hij al 25 treffers.

Felle verdediging
De ontmoeting had een ander karakter dan de wedstrijd zes dagen geleden in Londen (2-2). Arsenal wilde ten koste van alles vermijden dat Barcelona kon domineren zoals in de eerste helft in het Emirates Stadium. Het verdedigde fel vooruit en probeerde voortdurend druk te zetten op het nieuwe centrale verdedigingsduo Gabriel Milito en Rafael Márquez. Het vaste duo Carlos Puyol en Gerard Piqué was geschorst. Barcelona combineerde in eigen huis minder soepel dan in Londen.

Bij een counter van Arsenal -na een fout van Milito- scoorde Nicklas Bendtner. De in Londen al sterk ingevallen Theo Walcott gaf de assist.

Precies drie minuten stond Arsenal virtueel in de halve finales. Vanaf dat moment nam Messi zijn ploeg op sleeptouw. Waar Barça in Londen bouwde op de kwaliteiten van het team, leunde het in Camp Nou op Messi.

Bij zijn eerste goal kreeg hij de bal wat gelukkig voor de voeten gespeeld door Arsenal-verdediger Michael Silvestre. Maar de korte, krachtige uithaal met links was schitterend. Doelman Manuel Almunia was kansloos.

Messi zette zelf de aanval voor de tweede treffer zelf op met een prachtige steekpass. Pedro deed met de slechte voorzet van Eric Abidal het beste wat hij kon doen. Hij gaf de bal terug aan Messi, die met rechts bekeken raak schoot. En drie minuten voor de rust kon de Argentijn alleen op de doelman van Arsenal af nadat ex-Ajacied Thomas Vermaelen te gretig vooruit had verdedigd. Na een lange spurt scoorde Messi met een prachtig lobje van zijn favoriete linkerbeen.

Gas terug

Na de pauze nam Barcelona wat gas terug. Het spaarde zich wellicht voor de topper tegen Real Madrid, mogelijk beslissend voor het Spaanse kampioenschap. Zaterdag ontmoeten de rivalen elkaar in Madrid.

Maxwell, de ex-Ajacied die gisteren sterk inviel, kan dan waarschijnlijk rekenen op een basisplaats. Linksback Abidal viel gisteren uit met een dijbeenblessure.

Twee minuten voor tijd sloeg Messi nog een keer toe. Hij slalomde door de defensie en scoorde voor de vierde keer. Camp Nou - inclusief de Feyenoord-selectie en een tiental Ajacieden - ging als een man staan voor de Argentijn. De ovatie duurde voort tot hij het veld verliet.

Messi zelf is geen man van grote woorden. ''Ik ben trots op dit resultaat. Maar zaterdag wacht ons weer een belangrijke wedstrijd,'' zei hij.

In de halve finales van de Champions League neemt Barcelona het op 20 en 28 april op tegen Internazionale, dat gisteravond te sterk was voor CSKA/Moskou (1-0). Wesley Sneijder scoorde voor Inter. (WILBER HACK)