PlusAchtergrond

Verdeeldheid en onduidelijkheid op de tennisbaan

Kibbelend beweegt de professionele tenniswereld zich naar het einde van de lockdown. Wat er na 31 juli wacht, is nog steeds onduidelijk.

In het Arthur Ashe Stadium in New York passen normaal 23.771 fans. Het moet nu leeg blijven.Beeld Shutterstock

Wie zou de belangrijkste stem van het mondiale tennis worden tijdens de coronacrisis? Voor de hand lag een woordvoerdersrol voor Roger ­Federer, de vaderfiguur van de tenniswereld. Of voor Rafael Nadal, de enige die ­Federer qua uitstraling enigszins bijhoudt. En anders wel Serena Williams, de echte ster van het vrouwentennis en niet bang om zich uit te spreken bovendien.

De iconen lieten echter in de drie maanden dat het toernooiencircuit van de ATP en de WTA stillag, vrijwel niets van zich horen. Federers meest nieuwswaardige uitspraken betroffen zijn eigen gezondheid. Hij moet zijn tweede knieoperatie van het jaar ondergaan en verwacht pas weer fit te zijn aan het begin van 2021.

Nadal trok zich terug op zijn tennisacademie op Mallorca en bemoeide zich slechts op afstand met de internationale wederopbouw. ­Williams, die over anderhalve week op Wimbledon haar beste kans op haar 24ste en record-evenarende grandslamtitel zou hebben gehad, liet haar coach Patrick Mouratoglou voor haar spreken.

Zo werd Novak Djokovic – nummer 1 van de wereld, maar qua mondiaal charisma mijlenver achterop bij zijn twee rivalen – de vertolker van het dominante geluid in barre tennistijden. ­Djokovic, voorzitter van de ATP-spelersraad, bleek niet het type van verzoenen of bemiddelen. Net zoals hij op de baan zijn gedrag niet aanpast om de populariteitsprijs te winnen, is hij ook daarbuiten rechtlijnig en principieel.

De eerste mening die hij uitte, betrof een mogelijk verplichte coronavaccinatie voor spelers van de ATP-Tour. Djokovic onthulde ‘persoonlijk tegen vaccinaties’ te zijn en stelde ‘niet ­gedwongen te willen worden’ er eentje te aanvaarden. Later zwakte hij zijn uitspraken iets af, maar het beeld van Djokovic als antivaxer bleef hangen. Zeker omdat hij amicaal in een online-livechat verscheen met natuurgenezer Chervin Jafarieh, met wie Djokovic de overtuiging deelt dat positieve mentale kracht giftige stoffen in water en voedsel kan zuiveren.

Gespleten natuur

Opmerkelijke uitspraken, zeker in een tijd waarin er een schrijnende behoefte is aan echt leiderschap. De tenniswereld zucht onder zijn eigen gespleten natuur, waarbij de mannen en vrouwen hun eigen vakbond hebben en de Grand Slams door weer een andere organisatie (ITF) worden geregisseerd.

Zo kon het dat toernooidirecteur Guy Forget van Roland Garros zijn toernooi zonder enig overleg verplaatste van eind mei naar eind september. Juist Roger Federer moest er in de ­Alpen chagrijnig van worden, omdat zijn geesteskind, de Laver Cup, dan was gepland. Toch verplaatste hij het evenement zonder veel ­kabaal naar 2021.

Hoewel het tenniscircuit begin ­augustus moet worden hervat, spitst de discussie zich nu vooral toe op de US Open. Op het grandslamtoernooi van New York, op de kalender vanaf 31 augustus, worden alle wedstrijden gespeeld zonder publiek. Het kwalificatietoernooi voor spelers buiten de top 100 wordt geschrapt, zij krijgen een financiële compensatie. Deel­nemers zullen bij elkaar worden ondergebracht in een of twee accommodaties buiten Man­hattan, wellicht zelfs op het vliegveld.

Ze worden regelmatig onderworpen aan ­coronatesten en zouden slechts één gast (bijvoorbeeld hun coach) mogen meenemen naar New York. Williams’ coach Mouratoglou sprak meteen van een onmogelijke situatie voor zijn pupil, die moeder is van een dochter van drie. ­“Serena is nog nooit een dag niet bij haar dochter geweest. Laat staan drie weken.”

Djokovic reageerde al eerder. Hij noemde de ­regels ‘extreem’ en wees op het team van ­coaches, fysieke trainers en medici dat hem normaal gesproken bijstaat. Die ploeg wil hij niet decimeren. Alsof hij zijn punt kracht wilde bijzetten, organiseerde hij afgelopen weekend een liefdadigheidsevenement in zijn thuisstad Belgrado. Onder meer topspelers Alexander Zverev en Dominic Thiem kwamen naar Servië. Voor volgepakte tribunes deelden de spelers high fives uit en omhelsden elkaar.

Djokovic reageerde geprikkeld op kritiek over het gebrek aan ‘social distancing’. “In Servië hebben we andere regels dan in de VS of Groot-Brittannië. We doen precies wat de overheid ons oplegt.” Op de persconferentie zeiden Zverev en Thiem vaagjes dat er ‘eerst omstandigheden moeten veranderen’ voor ze naar de US Open willen afreizen.

Geld en prestige

Vanuit Spanje meldde Nadal nog te willen afwachten hoe de situatie zich ontwikkelt voor hij beslist. Een vraag die bij hem ook zal spelen: hoe moet het verder met de wereldranglijst? Onder spelers zijn stemmen opgegaan om pas weer punten voor dat klassement toe te kennen als de tour het punt bereikt waarop die in maart werd stilgelegd. Wie onderneemt alleen voor geld en prestige de expeditie naar New York?

Een volledig deelnemersveld op de US Open lijkt uitgesloten, hoewel er – vooral in de VS – veel tennissers zijn die wél willen spelen. ­Danielle Collins, vorig jaar halve finaliste op de Australian Open, noemde de naam van Djokovic niet, maar haar reactie in The New York ­Times was glashelder: “Ik denk dat het belangrijk is dat topspelers zich realiseren hoe goed ze het hebben. Ieder ander brengt deze dagen ook offers. Mensen verliezen hun baan of moeten opvang vinden voor kinderen die niet naar school kunnen. Als ons grootste offer is dat we slechts één begeleider mogen meenemen naar een tenniscomplex, dan zijn we geluksvogels.”

Roland Garros wel met publiek

Roland Garros is, in tegenstelling tot de US Open, niet van plan het toernooi zonder publiek te spelen, zegt Bernard Giudicelli, voorzitter van de Franse tennisfederatie.

“Het toernooi zal absoluut niet achter gesloten deuren plaatsvinden. Er is nog geen definitief besluit over het aantal toeschouwers, daarover zal worden beslist in samenspraak met de overheid,” aldus Giudicelli gisteren bij de bekendmaking van een groot deel van de tennis­kalender voor het najaar.

Veel tennissers twijfelden er de afgelopen maanden aan of er dit jaar überhaupt nog getennist zou worden. Er werd ook getwijfeld of iedereen met de strenge reisregels vanwege het coronavirus wel naar de locaties van de toernooien zou kunnen komen. Roland Garros vreest niet voor de absentie van spelers.

“Van de top 100 zijn er op dit moment 75 spelers in Europa en ik ben ervan overtuigd dat ze zich optimaal zullen voorbereiden om topfit te zijn in Parijs,” zei toernooidirecteur Guy Forget. Roland Garros begint op zondag 27 september. De kaartverkoop voor het toernooi begint waarschijnlijk rond het einde van deze maand.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met Het Parool?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van Het Parool rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@parool .nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden