PlusAchtergrond

Van walk-over tot billenknijpen: de Belgen komen eraan

Met de derby der lage landen krijgt het EK hockey bij de mannen donderdagavond het gedroomde affiche al in de halve finales. Nederland-België is een clash vol dwarsverbanden; het gaat om veel meer dan prestige.

Sander de Wijn en Billy Bakker proberen Simon Gougnard af te stoppen in de Pro League eind mei. Beeld BELGA
Sander de Wijn en Billy Bakker proberen Simon Gougnard af te stoppen in de Pro League eind mei.Beeld BELGA

Met de 6-0 van Billy Bakker tegen Wales, achttien seconden voor tijd, verzekerde het Nederlands elftal zich dinsdag van groepswinst. Curieus: met een goaltje minder had Oranje een treffen in de halve finale met rivaal België kunnen ontlopen, maar dat was duidelijk niet de opdracht. Dus is de regerend Europees- en wereldkampioen donderdagavond in Amstelveen de tegenstander in de strijd om een finaleplek.

Weer Nederland-België. Zoals vroeger de wedstrijden tegen India en Pakistan en later Duitsland en Australië de topaffiches waren, is dit de moderne klassieker in het mannenhockey, zeker in Europees verband. Niet alleen omdat het buurlanden zijn, ook vanwege alle dwarsverbanden. De opkomst van de ‘Red Lions’, het hockeyequivalent van de Rode Duivels, is de afgelopen tien jaar mede mogelijk gemaakt door Nederland. Veel Belgen werden goed in de hoofdklasse, er waren met Marc Lammers en Jeroen Delmee Nederlandse bondscoaches en bij de Belgische bond trok Tilburger Bert Wentink aan de touwtjes.

Professionalisering

“Talent was er altijd al wel,” herinnert 108-voudig international Marcel Balkestein zich. “Ook in mijn jeugd kon België onder 14 en onder 16 hockeyend goed met ons mee, maar in het kader ontbrak het aan kennis en kunde. Tot Wentink en de bond besloten in te zetten op professionalisering. Er kwamen buitenlandse coaches en er werd een raamwerk gebouwd voor de nationale jeugdteams. Daarna werd ook de clubcompetitie in België sterker.”

En zo ontstond in relatief korte tijd een nieuw tophockeyland. Op de Olympische Spelen van Rio de Janeiro (2016) won België zilver. Twee jaar later werd de ploeg in India na een zenuwslopende serie shoot-outs tegen Nederland wereldkampioen en daarna Europees kampioen in eigen land. “Qua prijzen zijn ze Nederland de afgelopen jaren voorbijgestreefd,” zegt Balkestein, “maar als hockeyland in zijn totaliteit nog niet. De hoofdklasse blijft de sterkste competitie. Het gaat in golfbewegingen. Nederland had tussen 1998 en 2004 een gouden lichting, Duitsland tussen 2008 en 2012. En nu heeft België een erg goede groep.”

Balkestein, die bij Oranje Zwart in Eindhoven jarenlang met Belgische internationals speelde, maakte de opmars van België van dichtbij mee. “Vroeger had je twee culturen, die soms botsten: de Nederlandstaligen en de Franstaligen. De jongens uit de regio Antwerpen zijn wat extraverter en beter gebekt dan de groep uit Brussel en omgeving, zoals we in Nederland met spelers uit het westen en uit Brabant soms een tweedeling hadden. Maar ze spelen nu zo lang samen dat ze elkaar hebben gevonden. Succes helpt natuurlijk enorm.”

Luxe assistent

De rol van Michel van den Heuvel, assistent-coach en na Tokio bondscoach van de Belgen, moet volgens Balkestein ook niet worden onderschat. “Michel is er heel goed in om culturen samen te brengen. Bij Oranje Zwart hadden we op een gegeven moment ook een stel Pakistanen en veel andere internationals, die niet allemaal konden spelen. Hij kreeg iedereen dezelfde richting op. Van den Heuvel zou bij elk ander land bondscoach zijn, dit is voor België echt een luxe assistent.”

Van de dertig onderlinge ontmoetingen op titeltoernooien en in de Pro League, won Nederland er twintig. Balkestein: “Vroeger was het een walk-over, wonnen we met 7-1. Nu is het billenknijpen. Ik vraag me wel af of België het kan volhouden tot en met de Spelen in Tokio. Is die flow er dan nog? Nederland heeft op dit EK beter gespeeld en oogt frisser. Het wordt een echte clash – en daar is het hockey alleen maar bij gebaat.”

Wilt u belangrijke informatie delen met Het Parool?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van Het Parool rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@parool .nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden