PlusAchtergrond

Van der Gragt terug bij Ajax: ‘Beeld Nederlandse competitie verandert’

International Stefanie van der Gragt keert bij Ajax terug in de eredivisie. Een trend lijkt gezet. Al eerder tekenden Sari van Veenendaal en Mandy van den Berg (beiden PSV) in Nederland. ‘De competitie moet groter en sterker worden.’

Een sliding van Stefanie van der Gragt in de halve finale van het WK tegen Zweden.Beeld ANP

Kopsterk, een goede lange pass, sterk in duels, leiding durven nemen. Het zijn kwaliteiten die Van der Gragt volgens Daphne Koster, manager vrouwenvoetbal bij Ajax, tot de beste centrale verdediger ter wereld maken. Het wordt het tweede seizoen voor Van der Gragt in Amsterdam. In 2017-2018 speelde ze ook bij Ajax.

Eerder werd bekend dat Oranjeaanvoerder Sari van Veenendaal, in 2019 verkozen tot beste keeper van de wereld, en ex-international Mandy van den Berg terugkeren naar Nederland. Zij vonden onderdak bij PSV. Koster juicht die ontwikkeling toe. “Ik denk dat iedereen er alleen maar beter van wordt.”

De komst van het drietal, samen goed voor 220 wedstrijden in het shirt van het Nederlands elftal, moet de bezoekersaantallen een boost geven. Het kan de interesse vergroten van sponsoren, die de voornaamste bron van inkomsten vormen in het vrouwenvoetbal.

Overigens zijn de clubs zelf de laatste jaren ook creatiever als het erom gaat aandacht te genereren; neem het flitsende filmpje waarmee Ajax via sociale­mediakanalen de komst van Van der Gragt bekendmaakte. “Echt supervet. Heel anders dan toen ik drie jaar geleden mijn contract tekende,” zegt de verdediger. Een terugkeer naar Nederland biedt speelsters commerciële kansen. Ze zijn vaker beschikbaar voor presentaties, fotoshoots en mediaoptredens.

Dat Ajax en PSV willen en kunnen investeren in speelsters met zo’n staat van dienst, zegt wat over de ontwikkelingen van de laatste jaren. De blessuregevoelige Van der Gragt denkt bij Ajax de juiste faciliteiten en begeleiding te hebben om optimaal te presteren. Ook in Eindhoven, waar de vrouwen trainen op de vernieuwde Campus De Herdgang, is de afgelopen jaren hard gewerkt aan de professionalisering van het vrouwenteam. In navolging van Ajax werkt de club vanaf komend seizoen met een collectieve arbeidsovereenkomst.

Een terugkeer naar Nederland is geen vreemde keuze meer. “Mandy is echt een familiemens,” zegt Angela Verdoes, van Women’s Sports Agency, manager van Mandy van den Berg. “Spelen in het buitenland was een droom van haar en het heeft haar zeker veel gebracht in haar ontwikkeling, maar als zij in Nederland vanaf het begin fullprof had kunnen zijn, had ze misschien wel getwijfeld.”

Veel opofferen

Ook andere factoren spelen een rol. “Een avontuur in het buitenland betekent dat je veel moet opofferen,” zegt Eefje Janus van managementbureau FlowSports, dat verantwoordelijk was voor de transfer van Van Veenendaal naar PSV. Na vijf jaar in het buitenland wilde Van Veenendaal dichter bij haar familie en vrienden zijn. Een gevoel dat werd versterkt door de coronacrisis. Janus: “Als je alleen zit in een appartement van zestig vierkante meter, dan zet dat je wel aan het denken.”

In het vrouwenvoetbal gaat het bovendien om andere bedragen dan bij de mannen, die vaak de luxe hebben om hun partner of gezin mee te nemen. Vrouwelijke voetballers mogen blij zijn als ze kunnen rondkomen van hun maandsalaris.

Voor Van der Gragt was de keuze voor Nederland snel gemaakt, toen Barcelona haar contract niet verlengde. “Door corona was er bij veel clubs onduidelijkheid en ik wilde gewoon zekerheid. Dus toen Daphne Koster me belde, had ik daar wel oren naar.”

Van der Gragt en haar vriendin verwachten in november hun eerste kindje, maar dat is niet de hoofdreden geweest om terug te keren. “Als ik in Spanje had kunnen blijven, hadden we vast een oplossing gevonden. Dat het nu Nederland is geworden, is zeker mooi meegenomen. Ik ben blij dat ik mijn steentje aan de eredivisie kan bijdragen.”

Van der Gragt hoopt dat meer speelsters haar voorbeeld zullen volgen. “En dat we de competitie groter en sterker kunnen maken.”

Maar het zal nog even duren voordat de eredivisie zich kan meten met topcompetities als de Engelse of de Duitse.

“We zijn op de goede weg, maar uiteindelijk draait het allemaal om financiële middelen,” zegt Verdoes. “Ajax en PSV zijn nog de enige twee clubs die de mogelijkheden hebben om grotere namen aan zich te binden.”

Iedereen hoopt te profiteren van de terugkeer van het ervaren drietal. De eredivisie is een plek waar jonge talenten zich moeten kunnen ontwikkelen. Met de komst van routiniers wordt wellicht ook de kans groter dat zij niet meteen uitvliegen naar het buitenland.

Janus: “De meeste jonge speelsters hebben nog steeds als droom om naar het buitenland te gaan, maar het is mooi dat hun beeld van de Nederlandse competitie nu verandert. Als ze zien dat er speelsters met zoveel kwaliteit hier komen spelen, denken ze echt nog wel een tweede keer na voordat ze vertrekken.”

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met Het Parool?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van Het Parool rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@parool .nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden