AMSTERDAM - Ajax hoeft de doelstellingen voor dit seizoen niet aan te passen na de transfer van Wesley Sneijder. Dat vindt Henk ten Cate. ''Ik hou wel van een beetje druk.''De trainer van Ajax blikte dinsdagmiddag vooruit naar het eerste duel met Slavia Praag in de voorronde van de Champions League, dat woensdagavond in de Arena wordt gespeeld. Maar hij kon er niet onderuit ook even stil te staan bij de leemte die zijn beste speler heeft achtergelaten.

Het is even wennen, vond Ten Cate, een leven zonder Sneijder. ''Maar we moeten verder. De spelers hebben het goed opgevangen. Zij weten van welke wereld zij deel uitmaken. Het is niet de eerste keer dat zoiets gebeurt en het zal ook niet de laatste keer zijn.''

De trainer meent dat er voldoende alternatieven zijn om het verlies van Sneijder tegen Slavia Praag op te vangen. De lichtvoetige Uruguayaan Luis Suárez is een van die alternatieven, ook al trainde hij pas drie keer mee met Ajax.

Ten Cate: ''Ik heb nog steeds vertrouwen in een goede afloop. Het verwachtingspatroon verandert niet omdat er één speler weg is gegaan. We willen nog steeds het hoofdtoernooi van de Champions League bereiken en we willen ook nog steeds in Nederland om alle prijzen strijden. Ik loop niet weg voor een uitdaging.''

Tegen PSV werd de creatieve Sneijder node gemist, maar in dat duel kon Ten Cate ook weinig variatie aanbrengen in zijn aanval; hij beschikte nog niet over Suárez en de bonkige spits Ismael Urzaiz. Zij zijn woensdagavond wel inzetbaar.

Ook Slavia Praag moet het zonder een belangrijke speler stellen, de routinier Vladimir Smicer. Vraag aan de Tsjechische coach Karol Jarolim: wie van de twee clubs is het meest in het nadeel? ''Ik denk dat Ajax Sneijder meer mist dan wij Smicer. Bovendien is Vladimir er over twee weken weer bij en Sneijder niet.''

De ervaren Jarolim, vader van HSV-speler David Jarolim, kroop tijdens de persconferentie in de rol van underdog. Logisch, Slavia Praag is bij vijf eerdere pogingen de Champions League te halen telkens gestrand in de voorronde.

''Het is geen geheim dat Ajax favoriet is, maar we willen graag een resultaat meenemen naar Praag.'' Een resultaat? ''Ja, elk gelijkspel of overwinning is goed, maar ook een nederlaag met het kleinst mogelijke verschil biedt perspectief voor de thuiswedstrijd.''

De selectie van Slavia Praag bestaat voor een deel uit jonge voetballers die op het punt staan zich internationaal in de kijker te spelen. Verdediger Marek Suchy en middenvelder Petr Janda haalden deze zomer met Tsjechië de finale van het jeugd-WK. Daarin werd met 2-1 verloren van Argentinië.

Suchy kon niet zeggen of hij voor de wedstrijd tegen Ajax zenuwachtiger zal zijn dan voor de WK-finale. ''Maar een beetje nerveus zijn is niet erg. Op dit moment kijk ik er vooral naar uit om tegen een grote club als Ajax te spelen.''

Die opmerking ontlokte een glimlach bij coach Jarolim, die ook uiterst charmant de perszaal in keek toen hem werd gevraagd naar de kracht van zijn elftal. ''Ik gooi mijn kaarten toch niet op tafel? Maar ik hoop dat we hetzelfde kunnen presteren als FC Kopenhagen vorig jaar.''



© Het Parool, 15-08-2007