Sulejmani wil laten zien dat hij elke cent waard is

Vanavond keert de Ajacied Miralem Sulejmani (19) als 'speler van zestien miljoen euro' terug in het stadion waar hij als zestienjarige amateur debuteerde voor Partizan Belgrado. In plaats van een loopbaan in eigen land verkoos Sulejmani een voetbalscholing in Nederland.

Hij ging weg als een onbekende jeugdspeler en hij keert vanavond terug als voetbalmiljonair. Tussen het onopgemerkte vertrek en de aankomst in de schijnwerpers zitten slechts tweeënhalf jaar. ''Ja, het kan snel gaan,'' zegt Sulejmani.

Maar het moést ook snel gaan van Sulejmani. Hoewel hij al op zestienjarige leeftijd de kans kreeg in het eerste team van Partizan, speelde hij slechts één wedstrijd voor de Servische club. Na een jaar van onduidelijkheid en gesteggel over de status van zijn verbintenis met Partizan volgde ruim een jaar na zijn debuut in Belgrado het debuut als speler van SC Heerenveen. 34 Competitiewedstrijden en vijftien doelpunten verder stond hij al onder contract bij Ajax.

''Nederland is een goed opleidingsland,'' verklaart de Serviër zijn keuze om Servië te verlaten. Als zeventienjarige prees hij zich aan bij Ajax, AZ en SC Heerenveen. ''Mijn landgenoten Mateja Kezman en Danko Lazovic zijn ook op jonge leeftijd naar Nederland gekomen. Het is goed geweest voor hun carrières. Ik dacht dat mijn doorbraak bij Partizan lang zou gaan duren. En in Servië wil elke voetballer naar het buitenland.''

Waar Ajax en AZ hem twee jaar geleden al hadden kunnen kopen voor ongeveer drie ton, hoestte de Amsterdamse club deze zomer ruim zestien miljoen euro voor hem op. Martin van Geel was destijds echter niet volledig overtuigd van het Servische talent.

Sulejmani herinnert zich van die ontmoeting met Ajax' toenmalig technisch directeur vooral de imposante Arena en zijn zenuwen. ''Ik was onder de indruk,''zegt hij. ''Ik wilde wel bij zo'n club als Ajax spelen, maar ik geloofde er niet echt in. Nu is het alsnog gelukt.''

De wedstrijd tegen FC Borac brengt Sulejmani terug naar het stadion van zijn oude club en naar de het land waar hij opgroeide. Borac heeft een eigen onderkomen, maar omdat dat complex niet is geschikt voor het spelen van Uefa-Cupwedstrijden is het duel honderdvijftig kilometer verplaatst naar Belgrado.

Sulejmani komt uit Batajnica, een stadje onder de rook van Belgrado. De plaats is bekend om de aanwezigheid van een groot militair vliegveld.

De kersverse Ajacied kent de rit vanuit zijn vroegere woonplaats naar het complex van Partizan Belgrado nog goed. Het is een busrit van anderhalf uur en Sulejmani heeft het traject honderden keren afgelegd. Zijn vader Miljaim begeleidde hem de eerste tien keren en naderhand reisde de jongen alleen.

Het was ook zijn vader die hem klaarstoomde voor het profvoetbal. De man speelde zelf als rechtsbenige aanvaller in de hoofdklasse van de Joegoslavische voetbal en hij werkte naderhand als ambtenaar van het openbaar vervoer. Tegenwoordig is hij coach van Polet Dorcol, een klein clubje in de oude stadswijk van Belgrado. En hij is de 'vader van' geworden.

''Ik trainde met mijn vader elke dag twee of drie uur op de asfaltveldjes van mijn school. De trainingen bij de club waren toen gestopt vanwege de bombardementen in 1999 op Belgrado. Terwijl de bommenwerpers over onze hoofden vlogen moest ik eerst nog duizend keer hooghouden voor we naar huis mochten. De mensen keken vaak met verbazing naar onze trainingsessies. Nadat ik vorig seizoen was uitgeroepen tot talent van het jaar in de eredivisie heb ik een Johan Cruijff Court laten aanleggen op de plek waar we trainden.''

Sulejmani koestert zijn afkomst en zijn naaste omgeving draagt hij ook altijd met zich mee. Zo heeft hij op zijn arm de naam laten tatoeëren van zijn zus Mirella. Op zijn rechterbeen heeft hij Chinese tekens laten graveren die staan voor engel, liefde en god. En in de nek van de goedlachse aanvaller staat nummer tien gekerfd; zijn favoriete rugnummer dat hij bij Ajax mag dragen.

Met zijn overgang van Heerenveen naar Amsterdam was een recordbedrag gemoeid. Sulejmani heeft naar eigen zeggen geen last van de druk, maar hij wil zich wel bewijzen. ''Ik wil laten zien dat ik elke cent waard ben.''

De eerste maanden in Amsterdam verliepen echter stroef. Hij keerde in juli terug van vakantie met wat overgewicht én met een knieblessure die hij had overgehouden aan zijn tijd bij Heerenveen.

''Maar sinds twee weken ben ik volledig pijnvrij. En ik ben blij dat ik deze maand het hotel kan verlaten en eindelijk een eigen appartement krijg. Ik weet van mezelf dat ik veel beter kan dan ik tot dusverre bij Ajax kon laten zien.''

Vanavond bij FC Borac - Ajax zit zijn hele familie op de tribune. ''Heel Belgrado loopt uit om Ajax te zien,'' voorspelt Sulejmani. ''Misschien zijn er nog een paar supporters van Partizan die zich herinneren dat ik tweeënhalf jaar geleden ook al in het Partizan stadion heb gespeeld. Ik ben nu beter dan toen.'' (JOP VAN KEMPEN, PAVLE KONATAR)

Miralem Sulejmani, terug in het stadion van Partizan Belgrado waar hij leerde voetballen. Foto ANP/Koen van Weel Beeld
Miralem Sulejmani, terug in het stadion van Partizan Belgrado waar hij leerde voetballen. Foto ANP/Koen van Weel
Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met Het Parool?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van Het Parool rust uiteraard copyright.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@parool .nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden