PlusAchtergrond

Rafael Nadal kan als eerste 21ste grandslamtitel winnen: ‘Hij is niet kapot te krijgen’

Rafael Nadal bereikte vrijdag de finale van de Australian Open door in vier sets van de Italiaan Matteo Berrettini te winnen. Beeld JOEL CARRETT/EPA
Rafael Nadal bereikte vrijdag de finale van de Australian Open door in vier sets van de Italiaan Matteo Berrettini te winnen.Beeld JOEL CARRETT/EPA

Rafael Nadal (35) kan zondag tennishistorie schrijven als hij de Australian Open wint en zijn 21ste grandslamtitel verovert. Sjeng Schalken (45) speelde achttien jaar geleden al tegen hem en legt uit waarom ‘de sloper’ nog steeds zo goed kan zijn.

Fardau Wagenaar

Lang geleden, in 2004, stond Sjeng Schalken in Auckland tegenover de 17-jarige Rafael Nadal, toen de nummer 30 van de wereld. De Nederlander stond zelf veel hoger op de wereldranglijst. Nadal was speciaal, dat zag je zo, maar niemand kon toen bedenken dat hij in 2022 het grootste aantal grandslamtitels ooit op zijn naam zou kunnen zetten, met 21 stuks. “Ik dacht: niemand gaat ooit nog over Pete Sampras heen. Die had er veertien,” zegt Schalken.

“Nadal was jong, maar iedereen keek al naar hem. Hij won die partij, maar het was close. Ik kreeg in de eerste set nog twee setpoints. Ik wilde me niet laten verslaan door hem. Hij was zo jong, respect moet je verdienen. Mijn wapen was dat ik weinig fouten maakte, maar dat is ook het zijne. Er zaten twee rally’s tussen van meer dan vijftig slagen. Hij was me de baas.”

De jonge Spanjaard had nog niet de service die hij nu heeft. “Zijn backhand was prima, maar ongevaarlijk. Dat is nu wel anders. Zijn forehand is altijd sterk geweest. Maar zijn grootste wapen is zijn mentaliteit. Hij is niet kapot te krijgen. Hij blijft positief en als het minder loopt, gaat hij nog harder werken.”

Spel aangepast

Een kleine anderhalf jaar na hun ontmoeting won Nadal Roland Garros, en dat zou hij daarna nog twaalf keer doen. Twee keer was hij de sterkste op Wimbledon, vier keer won hij de US Open en in 2009 de Australian Open. Vrijdag won hij van Mario Berrettini (6-3, 6-2, 3-6, 6-3) en bereikte zo opnieuw de finale in Melbourne.

Nadal probeert zijn slooppartijen al een tijdje korter te houden. Deze week zei hij zelf al: “Ik ben geen 21 meer.” Maar in plaats van snel op te branden, wat velen voorspelden, paste hij zijn spel met succes aan. Zijn coach Carlos Moya liet hem harder serveren. “Om gratis punten te pakken,” legt Schalken uit.

“Je ziet bij Federer en Nadal dat ze eerder aanvallen, omdat ze het minder kunnen belopen,” vervolgt hij. “Nadal kon uren achter de baseline staan en zijn tegenstander in een uitputtingsslag slopen. Als hij nu de tegenstander onder druk heeft, sluit hij sneller aan op de baseline en houdt de punten korter. Dat gaat hem goed af. Maar eerlijk, ik had gezien zijn spel niet verwacht dat Nadal het zo lang zou volhouden.”

Vriendelijk en bescheiden

En nu kan Nadal als eerste van de grote drie – Roger Federer, Nadal en Novak Djokovic – op 21 grandslamtitels komen. Schalken stond tegenover alle drie, al vonden zijn potjes tegen Djokovic plaats op de trainingsbaan. “Niemand is beter dan Federer. Hij speelde echt met me op de baan, ik voelde me een kind van 3. Zijn slagen zijn onmenselijk. Tegen Djokovic en Nadal is dat anders, tegen hen heb je wel een kans. Maar zij zijn allebei mentaal zo onmenselijk sterk dat ze beter worden als het minder gaat. Daar is Federer dan weer meer mens in.”

Schalken is Federerfan, altijd geweest, maar hij heeft al die jaren na hun eerste ontmoeting ook veel respect voor Nadal. “Hij is, naast steengoed, een heel vriendelijke en bescheiden jongen. Hij loopt niemand in de weg, is netjes op de baan, maar probeert je wel te pakken. Federer is ook een heel fijne vent, heel rustig en benaderbaar. Met Djokovic trainde ik in Monte Carlo. Hij is een-op-een heel aardig, maar meer de man van de controverse. Hij was 18 of 19 en zei tegen me dat hij hoopte op een carrière als die van mij. Ik zag dat anders en antwoordde dat hij toch wat hoger moest mikken.”

In de finale stuit Nadal op Daniil Medvedev, die vrijdag in de halve finales in vier sets van de Griek Stefanos Tsitsipas won. Tennishistorie zou prachtig zijn, maar Schalken denkt dat de Rus ‘licht favoriet’ is. “Vanwege de ondergrond.”

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met Het Parool?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van Het Parool rust uiteraard copyright.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@parool .nl.
© 2022 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden