Passend afscheid voor honkbalcoach Bobby Cox

Bobby Cox: succesvol, geliefd en 158 keer van het veld gestuurd. Foto AP Beeld ap
Bobby Cox: succesvol, geliefd en 158 keer van het veld gestuurd. Foto APBeeld ap

In de Verenigde Staten beginnen de play-offs van het honkbalseizoen. Na vijf jaar zijn de Atlanta Braves weer van de partij, het team dat een abonnement had op het naseizoen. Vooral dankzij manager Bobby Cox.

Het is een ongekende reeks waaraan zelfs de almachtige New York Yankees niet kunnen tippen: tussen 1991 en 2005 waren de Atlanta Braves maar liefst veertien keer, waarvan elf jaar op rij, vaste gast in de play-offs van het Amerikaanse honkbal. Regisseur was Bobby Cox (69), geboren in Tulsa, Oklahoma: een oud-speler, aan wiens relatief korte carrière als derde honkman in de Majors een eind kwam op dertigjarige leeftijd omdat zijn slechte knieën hem daartoe dwongen.

Anno 2010 zijn die belabberde knieën een handelsmerk. De Atlantafans beginnen spontaan te joelen wanneer de bejaarde coach weer eens in zijn typische ganzenpas zijn hok uit komt waggelen om een scheidsrechter de les te lezen. Het heeft hem een record opgeleverd: geen enkele manager is vaker weggestuurd tijdens een wedstrijd dan Cox: 158 keer.

Niet dat Cox een ruziezoeker is, integendeel. Zijn regelmatige gang naar de arbiter is vooral een teken van loyaliteit: hij neemt het op voor zijn spelers en voorkomt zo dat ze zelf worden weggestuurd.

Juist die loyaliteit van Cox jegens zijn manschappen wordt alom geprezen. Er is in de Major League, waar spelers verhandeld worden alsof het zakken aardappels zijn, een enorm aantal honkballers dat korter of langer heeft gewerkt onder leiding van Cox. Maar degenen die echt kritisch over hem zijn, zijn op de vingers van één hand te tellen. Cox is een players-manager, zoals ze dat in Amerika noemen.

Die kwaliteit is van groot belang in een sport waarin spelers meer dan zes maanden lang vrijwel dagelijks bij elkaar op de lip zitten en minimaal 162 officiële wedstrijden spelen.

Hij legde daarmee de basis voor een ongekende succesperiode van de Atlanta Braves. Halverwege het dramatisch slechte seizoen van 1990 nam Cox, tot dat moment algemeen manager van de club, de coachtaken voor een tweede keer op zich van de ploeg die toen nog eigendom was van mediatycoon Ted Turner. In 1991 gebeurde het ongelooflijke: de Braves gingen van worst to first, van de slechtste ploeg in de divisie in 1990 naar de beste in 1991.

Tot 2005 waren de Braves vervolgens vrijwel jaarlijks (alleen in 1994 niet) vaste gast in de play-offs, mede dankzij een Nederlandse Antilliaan die onder Cox zijn beste jaren had: Andruw Jones. Het enige minpunt was dat in die periode slechts een keer de World Series gewonnen werd.

Een lager budget en de sterk opkomende Philadelphia Phillies versperden de ploeg de laatste jaren steeds de weg naar de play-offs. Toen Cox eind vorig jaar zijn contract met een seizoen verlengde en er meteen bij zei dat het zijn laatste zou worden, maakten de spelers er een erezaak van: Cox mocht geen afscheid nemen zonder finale. Dat verdiende een manager niet die met meer dan 2500 zeges in zijn carrière bij de beste vier honkbalcoaches van het land ooit behoort.

Vanaf de eerste dag was de ploeg een vechtmachine die nooit opgaf, ondanks een hele reeks blessures bij sterren als Chipper Jones, Martin Prado en de Nederlands Antilliaanse werper Jair Jurrjens: 45 keer won Atlanta na een aanvankelijke achterstand, liefst 25 keer wonnen de Braves een wedstrijd in de laatste slagbeurt.

Cox: ''Ik heb nooit eerder een team gehad dat zo hard en fanatiek als deze ploeg heeft gewerkt.'' En zo wonnen ze ook een plek in de play-offs afgelopen zondag, op de allerlaatste dag van de competitie. Zodat ze hun manager, ongeacht hoe de play-offs aflopen, toch als een winnaar kunnen uitzwaaien. (RENÉ BANIERINK)

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met Het Parool?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van Het Parool rust uiteraard copyright.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@parool .nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden