Plus

Nieuwe generatie rammelt aan de poort bij het toptennis: ‘Iemand zal er bovenuit gaan steken’

Niemand zal Rafael Nadal (36) of Novak Djokovic (35) afschrijven. Ook niet nadat de eerste zich maandagnacht in New York lelijk verslikte in een bij vlagen magistraal spelende Frances Tiafoe (24). Maar deze US Open voelt wel als de aankondiging van een machtsovername.

Rik Spekenbrink
De Amerikaan Frances Tiafoe na zijn winst op Rafael Nadal op de US Open, maandagnacht. Hij versloeg de Spaanse tennislegende in vier sets: 6-4, 4-6, 6-4 en 6-3.   Beeld AFP
De Amerikaan Frances Tiafoe na zijn winst op Rafael Nadal op de US Open, maandagnacht. Hij versloeg de Spaanse tennislegende in vier sets: 6-4, 4-6, 6-4 en 6-3.Beeld AFP

De wereld stopte even met draaien voor Frances Tiafoe, toen hij maandagnacht zijn matchpoint tegen Rafael Nadal benutte. Door het kabaal in het Arthur Ashe Stadium hoorde hij niets, tranen vertroebelden zijn zicht bij het schudden van de hand van de Spanjaard. “Lange tijd dacht ik: van Fed, Rafa en Novak ga ik nooit winnen,” doelde hij uiteraard op de grote drie van het tennis. “Tot vandaag. Later kan ik mijn kinderen en kleinkinderen vertellen dat ik van Nadal heb gewonnen. Ik wist gewoon niet wat ik tegen hem moest zeggen. Zo’n gevoel heb ik nog nooit gehad.”

Tiafoe (24), Amerikaanse zoon van immigranten uit Sierra Leone, versloeg Nadal in vier sets. Dat hij het spel heeft om tot zulke daden te komen, was bekend. Maar het lukte hem meestal niet om dat een paar uur lang vol te houden. In New York wel. Tiafoe speelde bij tijd en wijlen met Nadal. De Spanjaard won dit jaar de Australian Open en Roland Garros, schroefde zijn aantal gewonnen grand slams op naar 22, en nam daarmee afstand van Roger Federer (20) en Novak Djokovic, die Wimbledon won en op 21 staat. Maar in Tiafoe verslikte hij zich lelijk. Hij serveerde te sterk en had overal antwoord op. “Mijn hart sloeg duizend keer per uur,” zei een euforische Tiafoe. Een felicitatie van LeBron James op Twitter maakte het feest compleet.

Substantieel hoger niveau

Nadal was uiteraard minder goed gehumeurd. “Ik bewoog te traag. Tennis is vaak een sport van positionering. En als dat niet goed gaat, moet je heel snel zijn, en heel jong. Die tijd ligt achter me,” zei hij, terwijl hij besmuikt lachte. De Spanjaard was teruggekomen van een blessure en maakte bij de US Open ook in zijn eerste drie partijen al geen onverslaanbare indruk. Hij wilde van geen excuses weten. “Het was geen ideale voorbereiding, maar in het verleden heeft dat vaak ook goed uitgepakt. Juist door al die blessures creëerde ik de innerlijke kracht om weer te willen winnen.”

Omdat later maandagnacht ook oud-kampioen Marin Cilic verloor, krijgt het mannentennis een nieuwe grandslamwinnaar. Roger Federer (nog altijd geblesseerd) en Djokovic (niet gevaccineerd en daarom niet welkom) zijn er in New York niet bij. Maar dat doet niets af aan het gevoel van een frisse bries die door de stad waait. Het niveau van de ‘rest’ lijkt aan het einde van dit tennisjaar substantieel hoger te liggen dan voorheen.

“Het is cool om dit nieuwe tijdperk te zien ontstaan,” zei Tiafoe. “Zo veel jongens spelen geweldig tennis. Nick Kyrgios, Jannik Sinner, ikzelf. We krijgen straks alleen geen grote drie, maar misschien wel een grote twaalf. Iemand zal er bovenuit gaan steken, we zullen zien wie dat wordt.”

Nieuwe nummer 1

Er komt volgende week ook een nieuwe nummer 1 op de wereldranglijst. De huidige aanvoerder, Daniil Medvedev verloor te veel punten door zijn nederlaag in de vierde ronde tegen Kyrgios. Die ‘nieuwe’ nummer 1 kan alsnog Nadal zijn, maar ook Carlos Alcaraz (19) en Casper Ruud (23) zijn nog in de race. Voor beiden geldt dat een plek in de finale nodig is om daar kans op te maken.

Maar de Spanjaard en de Noor zullen het winnen van hun eerste grand slam als grootste prioriteit zien. Toen Medvedev dat vorig jaar in New York flikte, dacht de tenniswereld aan een machtsovername. Die bleef uit, het waren gewoon Nadal en Djokovic die de hoofdprijzen verdeelden. Maar de uitdagers krijgen deze week, en vervolgens komend seizoen, een nieuwe kans.

Wilt u belangrijke informatie delen met Het Parool?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van Het Parool rust uiteraard copyright.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@parool .nl.
© 2023 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden