Plus

‘Lol hebben’ staat voorop voor Max Verstappen, zelfs nu de titel op het spel staat

 Max Verstappen (met pet) In Djedda: ‘Voor de buitenwereld probeer ik me af te sluiten, ook door andere dingen te doen.’ Beeld Getty Images
Max Verstappen (met pet) In Djedda: ‘Voor de buitenwereld probeer ik me af te sluiten, ook door andere dingen te doen.’Beeld Getty Images

Terwijl de Formule 1 in Saoedi-Arabië in kampioenschapssferen verkeert, hanteert Max Verstappen een beproefd recept. Kalm blijven, vasthouden aan het vertrouwde, niets belangrijker maken dan het strikt genomen is – zo luidt de mantra van de WK-leider.

Rik Spekenbrink

Nul komma nul extra spanning? Bij een willekeurige andere atleet zou je het amper geloven, maar wie Max Verstappen de afgelopen jaren van dichtbij heeft gehoord en gezien, kan haast niet anders dan zijn woorden voor waarheid aannemen. Met het wereldkampioenschap in de Formule 1 op het spel, dat waar hij in feite zijn hele leven naartoe heeft gewerkt, geeft hij voorlopig geen krimp.

Tuurlijk, het was pas donderdagavond in Djedda. Hij had het kakelverse asfalt van het circuit in Saoedi-Arabië nog niet eens gevoeld, de race is nog een paar dagen weg. Maar met alles wat er de afgelopen maanden is gebeurd, zou het voorstelbaar zijn dat de druk enigszins oploopt bij de hoofdrolspeler, die dit ook allemaal voor het eerst beleeft. “Ik doe gewoon mijn best,” begon Verstappen zijn uitleg. “Hebben we een goede auto, kan ik de titel winnen. Hebben we die niet, dan gaat het hem niet worden. Zo simpel kun je het stellen,” zei hij drie kwartier nadat de zon in de Rode Zee was gezonken.

Beproefde methode

Het is in de topsport ook de beproefde methode als het eenmaal om de knikkers gaat. Maak het niet groter dan het al is, ga niet ineens alles anders doen als het spannend wordt, want dat zou vragen om problemen zijn. Verstappen volgt dat recept al het hele jaar en is van plan dat nog tien dagen vol te houden, tot en met de waarschijnlijke beslissing in Abu Dhabi.

“Dit is toch gewoon een leuk seizoen? Goed voor de sport ook: een jonge gast tegen de gevestigde orde. En wat er ook gebeurt: wij mogen blij en trots zijn op de prestaties dit jaar.”

Een wereld van verschil met andere seizoenen, memoreerde de Nederlander nog maar eens. “Dan lag ik derde. Maakte ik een pitstop, lag ik nog derde. Daar was voor mij niet veel aan. Op deze manier is het veel spannender.”

De graafmachines, vrachtwagens en vorkheftrucks reden deze week nog af en aan rond het Djedda Corniche Circuit. De belangrijkste zaken zijn net op tijd in orde, de baan, het kunstlicht, de pitstraat, de paddock. De FIA keurde het circuit donderdagavond officieel goed, net op tijd. Maar aan de buitenkant van het asfaltlint langs de kust ligt vooral puin. Daar werken nog tientallen mensen aan de laatste puntjes op de i. De promotor van de Grand Prix laat geen mogelijkheid onbenut om te pronken met het ‘langste en snelste stratencircuit ter wereld’, in recordtempo gebouwd, maar het succes moet uiteraard nog blijken.

Heel snelle baan

Dat maakt dit raceweekeinde alleen nog maar interessanter. “Niemand kent de griplevels van deze baan,” zei Verstappen. Hij had op dat moment nog geen verkennende wandeling over het ruim 6 kilometer lange circuit gemaakt. “Op de simulator was het een heel snelle baan, vloeiend, zonder grote remzones. Maar de precieze dynamiek moet echt nog blijken, bij de eerste vrije training.”

Volgens velen zou Mercedes gezien de karakteristieken in het voordeel moeten zijn. “Een nieuw circuit biedt nieuwe kansen, dat geldt voor iedereen. Het zal hem weer in de details zitten.’'

Met acht punten verschil en nog twee races te gaan is één ding zeker: een uitvalbeurt kan voor Verstappens achtervolger Lewis Hamilton catastrofaal zijn. Een crash of een kus met de muur, Verstappen kan zich dat ook niet veroorloven, maar de Brit is vermoedelijk echt uitgespeeld als het gebeurt.

Afsluiten

Dat lijkt een psychologisch voordeel voor Verstappen, hij kan met iets minder voorbehoud racen. “Daar denk ik écht niet over na,” verzekerde hij zijn toehoorders. “Het gaat om mijn prestatie en die van ons team. Dat is hier mijn enige focus. Ik benader dit weekeinde zoals ik dat al het hele jaar doe. Voor de buitenwereld probeer ik me af te sluiten, ook door andere dingen te doen. En gewoon neutraal te blijven in mijn emoties, ook zoals altijd. Ik hoop nog twee keer lol te hebben dit seizoen en dan zien we wel hoe het afloopt. Wat niet wegneemt dat het uiteraard geweldig zou zijn om wereldkampioen te worden, voor mezelf en het team.”

Verder dan die eenvoudige vaststelling denkt hij simpelweg niet.

Hamilton rijdt met zijn regenbooghelm

Precies toen een drietal hoge Saoedische heren met alle egards werden ontvangen in de lobby van het mediacentrum in Djedda, kreeg Lewis Hamilton de eerste vraag over de mensenrechtensituatie in het land. Even leek hij te aarzelen. Moest hij opnieuw de kastanjes uit het vuur halen, namens de gehele Formule 1?

Maar hij kon het onderwerp ook niet ongemoeid laten, vond de Brit. “Of ik me hier comfortabel voel? Ik kan niet zeggen dat dat zo is, nee. Maar het is niet mijn keuze om hier te racen, dat heeft de sport besloten. Nu we hier zijn, vind ik het belangrijk om de bewustwording te vergroten. Dat zijn we verplicht, zoals ik twee weken geleden in Qatar al zei.”

Hamilton haalde aan dat er in Saoedi-Arabië vrouwen in de gevangenis zitten vanwege autorijden. “Ik kan niet doen alsof ik alles weet van de situatie hier, of totaal begrijp hoe het is om op te groeien in een gemeenschap die zwaar lijdt onder de regels en het regime. Maar als je leest wat de wetgeving is voor bijvoorbeeld de lhbti-gemeenschap, is dat behoorlijk angstaanjagend. Er moet verandering komen.” Net als in Doha twee weken geleden rijdt Hamilton ook in Djedda en volgende week in Abu Dhabi met een ‘regenbooghelm’.

Amnesty International verklaarde gisteren Max Verstappen te hebben benaderd zich ook uit te spreken over de mensenrechten in het land. “We snappen dat dit voor hem heel ingewikkeld kan zijn. Maar als je goed geïnformeerd bent, is het dat niet,” zei een woordvoerder. “Door je als topsporter uit te spreken, kun je impact hebben.” Verstappen ging vooralsnog niet in op de uitnodiging.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met Het Parool?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van Het Parool rust uiteraard copyright.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@parool .nl.
© 2022 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden