PlusInterview

Jari Litmanen: ‘Niks is meer onmogelijk voor dit Ajax’

Dat Ajax na een onberispelijke Champions League-poulefase goed op stoom is in Europa, is ook de 50-jarige clublegende Jari Litmanen niet ontgaan. ‘Dit is hoe wij Ajacieden Ajax willen zien.’

Johan Inan
Jari Litmanen was ter gelegenheid van de lancering van een documentaire over de oud-Ajacied  op de Toekomst. Beeld ANP / Pim Ras
Jari Litmanen was ter gelegenheid van de lancering van een documentaire over de oud-Ajacied op de Toekomst.Beeld ANP / Pim Ras

Met een kuchje neemt Jari Litmanen zijn telefoon op. “Ja, ik had het virus weer te pakken, maar het gaat al beter, hoor. Ik heb gisteren ook in de studio gezeten. Ajax? Ja, die doelpunten tegen Sporting Lissabon kwamen ook voorbij. Mooi dat het gelukt is om ook de zesde wedstrijd ook te winnen.”

Als analyticus voor de Finse televisie en als liefhebber volgt Litmanen de club waarmee hij midden jaren negentig zijn grootste successen vierde, nog altijd op de voet. In 1995 was de Finse schaduwspits Ajax’ topscorer met zes goals in de Champions League. Litmanen speelde twee finales op rij, waarvan hij de eerste won. Met twintig treffers is hij nog altijd de onbedreigde topscorer van Ajax in de Europese koningsklasse.

Heel gek is dat ook niet, aangezien Ajax in de twintig jaar na de succesperiode onder coach Louis van Gaal slechts sporadisch de knock-outfase heeft bereikt. De opzet van het toernooi veranderde en Nederland gleed steeds verder af op de ranglijst van de Europese ticketverdeling. Tot 2018/2019 verzekerde Ajax zich deze eeuw maar twee keer van overwintering tussen de steeds rijker wordende Europese elite.

In 2002/2003 bijvoorbeeld, uitgerekend met de tussentijds voor Barcelona en Liverpool spelende Litmanen weer in de gelederen. Daarna ging het opnieuw van kwaad tot erger. Als Ajax al een Champions Leagueticket veroverde, bleek de voorronde vaak het eindstation. De laatste jaren zijn de Amsterdammers weer aan een serieuze Europese opmars bezig, ziet ook de Fin, die Ajax negen seizoenen diende.

Drie goals

“Deze weg is al een aantal jaren geleden ingezet. In 2019 was het al geweldig toen Ajax diverse topclubs versloeg. Ze doen het echt heel goed. Het spel en de resultaten zijn goed en het is leuk om naar te kijken. Eigenlijk is dit hoe wij Ajacieden Ajax willen zien: veel balbezit, aanvallend voetbal, gemiddeld drie goals per wedstrijd. Dan behoor je tot de beteren in Europa. Zulke cijfers zie je normaal alleen bij Manchester City, Liverpool en Bayern München.”

Vergelijken met de laatste succesploeg van de vorige eeuw vindt Litmanen lastig. “De tijd is heel anders. Weet je wat gek is: wij hadden moeite met het onbekende Salzburg, maar versloegen wel AC Milan, dat drie keer op rij in de finale stond en waarvan iedereen de spelers kon opnoemen. Wat je nu ook ziet, is dat dit Ajax ook sterk presteert tegen grote ploegen. Ze wonnen bij Real Madrid, Juventus, Spurs en Dortmund. Er is ook altijd talent. Ryan Gravenberch doet me aan Patrick Kluivert en Clarence Seedorf in onze tijd denken. En de concurrentie is ook nu goed. Dan kun je, met een goede trainer, mooi spelen én ver komen.”

‘Het gaat om details’

De clublegende lacht als hij de vraag krijgt of Ajax na de historische poulefase weer kan doorstoten naar de finale? “Weet je dat ik deze vraag tien jaar geleden ook al kreeg? Toen zei ik al dat je dat nooit voor onmogelijk moet achten. Kijk naar Olympique Lyon, Leipzig en het Ajax van 2019: allemaal waren ze dicht bij de finale. Als het allemaal klopt, is het niet onmogelijk, maar moeilijk is het wel. Wij hebben het nu over Ajax, maar wat denk je van Manchester City en Paris Saint-Germain? Die clubs hebben er meer dan een miljard tegenaan gegooid, maar de grote beker heeft het ze nog niet opgeleverd.”

Tot slot, over de loting voor de achtste finales van de Champions League: “Loot je meteen PSG, dan wordt het lastig, maar er zijn ook veel ploegen waar ik Ajax van zie winnen. Het gaat om details. Dat heeft Ajax tegen Spurs wel ervaren. En wij met het puntertje van Kluivert (de goal in de finale in 1995, red.). Hoe verder je komt, hoe moeilijker het wordt. Maar niks is meer onmogelijk – zeker niet zoals Ajax nu speelt.”

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met Het Parool?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van Het Parool rust uiteraard copyright.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@parool .nl.
© 2022 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden