Plus

Hoe Zlatan Ibrahimovic de Premier League verovert

Het is bijna niet meer voor te stellen, maar deze zomer leefden over Zlatan Ibrahimovic nog serieuze twijfels. Kon dat nog wel, als 35-jarige spits in de Premier League? Het antwoord heeft de Zweed inmiddels zelf gegeven. In hoofdletters.

Zlatan Ibrahimovic, hier in actie tegen Liverpool. 'Elk stadion met twee doelen en een veld, is voor mij een podium' Beeld Reuters

Het was weer klassiek Zlatan Ibrahimovic, zondag na de gewonnen League Cupfinale tegen Southampton, waarin hij zelf twee keer had gescoord. De immer theatrale, droogkomische, over the top oneliners, bij voorkeur over zichzelf. "Ik heb het van tevoren gezegd: als je mij haalt, win je prijzen. En ik zeg dat niet achteraf hè, zoals de meeste spelers doen, ik zei het van tevoren al. Dat is het verschil."

Zijn taalgebruik is 'Zlatanism' gaan heten, ook wel Dare to Zlatan, bij voorkeur gesproken in de derde persoon enkelvoud. Een heel eigen taal, vaak uitgesproken in staccato zinnetjes, precies op de grens tussen zelfparodie en arrogantie.

'God van Manchester'
"Hallo," zegt Ibrahimovic dan op zijn Twitter­account, in een vraag-antwoordsessie met zijn fans. "Dare to Zlatan is heel makkelijk. Eerst: probeer bewegingen te beheersen die compleet onmogelijk zijn. Blijf dat net zo lang proberen tot je Zlatan bent."

In Manchester begon het al bij zijn komst in de zomer, toen hij reageerde op de teksten van Eric Cantona, in veel opzichten zijn voorganger bij United. "Ik wens Ibrahimovic veel succes, maar er is maar één Koning van Manchester," zei de Fransman. De nieuwe aankoop knikte een keer beleefd, schudde minzaam het hoofd en zei: "Prima, dan word ik de God van Manchester."

Het fascinerende is: hij maakt het waar. Niet af en toe, maar haast consequent, op 35-jarige leeftijd nota bene. 26 goals maakte Ibrahimovic tot nu toe al voor United, waarvan een groot deel van doorslaggevende waarde.

Ongekende wil om te winnen
Voor aanvang van de competitie waren er nog twijfels geweest. Kon dat wel, een speler van zijn leeftijd, in de zo intense, zware Premier League? Werd Ibrahimovic vooral om zijn merkwaarde naar Old Trafford gehaald, of toch op sportieve gronden?

Het antwoord heeft hij intussen zelf gegeven. Een landstitel zal er nog niet in zitten voor de ploeg van José Mourinho - koploper Chelsea is ongenaakbaar - maar de invloed van Ibrahimovic is onbetwist.

Hij heeft nu al twee finales op Wembley beslist, die om de Community Shield en die om de League Cup. En nog zo'n veelzeggend detail, geen enkele Premier Leaguespeler speelde tot nu toe meer wedstrijden: 38 duels in alle competities, in totaal 3210 minuten.

"De vergelijking met Cantona begrijp ik wel," zei clubicoon Ryan Giggs onlangs over de ­impact van Ibrahimovic, in een column in The ­Telegraph. "Net als Eric kwam Zlatan onder grote druk binnen, en allebei zijn ze daar niet onder bezweken. Integendeel juist. Ze brachten een nieuw soort dynamiek teweeg."

Podium
De vergelijking gaat verder. Toen Cantona in 1992 naar United kwam, gaf hij niet alleen vanaf de eerste dag smoel aan de toen zwalkende club, hij legde de lat in alles hoger, voor zichzelf én voor zijn ploeggenoten, niet in de laatste plaats op het trainingsveld. Cantona trainde harder en langer dan welke speler ook.

Ibrahimovic heeft eenzelfde soort effect. Welke ploeggenoot je ook spreekt, van Marouane Fellaini tot Wayne Rooney, allemaal roemen ze zijn professionalisme, zijn wil om te winnen. Of het nou op Wembley is of op de oefenvelden van Carrington. Of zoals Zlatan het zelf zegt: "Elk stadion met twee doelen en een veld, is voor mij een podium."

Mark van Bommel speelde in 2011 en 2012 met hem bij AC Milan. "Die blik alleen al, als je hem op de training één verkeerde bal geeft. Echt dodelijk. Hij heeft de persoonlijkheid en het vermogen om alles en iedereen op scherp te zetten."

Zlatan Ibrahimovic met Mark van Bommel bij AC Milan in 2012 Beeld anp

"Naar buiten toe, maar ook op het trainingsveld, en in de kleedkamer. Ik vergeet nooit meer dat hij Gennaro Gattuso ooit ondersteboven in een wasmand zette, toen hij Zlatan zat uit te dagen. Dat was een geintje, hoor. Maar toch. Zlatan kon dat maken."

'Geen wereldklasse meer'
Leo Beenhakker, de man die in 2001 mede-­verantwoordelijk was voor de komst van Ibrahimovic naar Ajax, herkent dat. "Bij Zlatan zie je het in zijn ogen. Dat had hij als jong ventje al. Een haast onvoorstelbare drive om de beste te zijn, om alles te willen winnen. Daarin was hij - toen al - uniek."

"Het zou bijdehand zijn om te zeggen dat ik het allemaal al voorspeld had. Dat hij zó ongelooflijk goed zou worden. Zoiets weet je nooit zeker. Maar dat hij een pure winnaar was: geen twijfel mogelijk."

En er is natuurlijk ook nog het voetbal zelf, de pure klasse van de speler die hij is. Hoe bestaat dat: een man van 35 jaar die toch vooral succes had in de Serie A, een totaal onvergelijkbare competitie? "Hij is geen wereldklasse meer," zei voormalig Arsenalspeler en Sky Sportsanalist Paul Merson toen de Zweed in oktober een mindere periode had. "Ik zie het niet gebeuren dat hij nog beter wordt."

Gevoel voor tijd en ruimte
Maar kijk nu eens, zoveel doelpunten later. Vrije trappen, kopballen, intikkertjes, individuele acties: alleen al in de laatste paar weken maakte Ibrahimovic een hele serie aan typische spitsengoals, of het nou tegen Saint-Étienne was of tegen West Bromwich Albion, op doordeweekse dagen of in de League Cupfinale.

"Hij heeft zo'n ongelooflijk gevoel voor tijd en ruimte," zegt Beenhakker. "Kijk eens hoe vaak hij op de goede plek staat. Hoe hij zich met één loopactie vrijmaakt van zijn tegenstander, al is het maar twee meter. Dat is ongekend. Briljant."

Engeland moest aan hem wennen. Hij speelt ­bepaald niet als een sleurende, klassiek Britse spits, die achter elke blinde bal aanrent. In hele fasen van wedstrijden kan hij haast onzichtbaar zijn. Van Bommel: "Zlatan kiest heel bewust zijn momenten om beslissend te zijn. Maar vergis je niet: hij is beresterk. Altijd topfit. Anders hou je het ook niet zo lang vol."

Eigenzinnig en zelfverzekerd
De bedoeling is dat Ibrahimovic nog een jaar blijft bij United, om komend seizoen het ultieme waar te maken: het kampioenschap. Zijn eenjarige contract heeft hij echter nog niet verlengd.

"En ik ga hem ook niet dwingen of smeken," aldus zijn coach en vriend José Mourinho, de man die hem transfervrij naar Old Trafford haalde. "Een grote speler als Zlatan neemt zijn eigen beslissingen."

Zie ook hier een overeenkomst met Cantona, de Fransman die een zelfde soort vertrouwensband had met manager Sir Alex Ferguson. Ook zij voeren blind op elkaar, in elke denkbare situatie. Allebei eigenzinnig en zelfverzekerd, nooit ruimte latend voor openlijke twijfels.

Of zoals Ibrahimovic het onlangs zelf in Zlatanism verwoordde: "Waar ik ook kom, ik win. Wat dat betreft, ben ik net Indiana Jones."

Leo Beenhakker verwelkomt Zlatan Ibrahimovic bij Ajax in 2001 Beeld anp
Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met Het Parool?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van Het Parool rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@parool .nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden