LONDEN - De sfeer in de kleedkamer was verziekt en de zwaarbetaalde vedettes zouden niks over hebben voor hun teamgenoten. Dat waren de verhalen die de Engelse boulevardkranten de laatste weken brachten over Chelsea. Na het eerste duel onder leiding van interim-trainer Guus Hiddink liepen de Londenaren de longen uit het lijf voor elkaar, versloegen ze Aston Villa met 1-0 en liepen ze schouder aan schouder van het veld.

Onder toeziend oog van Hiddink boekte de sterrenformatie voor het eerst sinds 1999 weer een overwinning op Villa Park. Het enige doelpunt kwam op naam van de Franse aanvaller Nicolas Anelka, die in 19e minuut trefzeker was. Dankzij de zege ging Chelsea Aston Villa voorbij op de ranglijst en staat de ploeg nu derde. ''Laten we niet overdrijven'', sprak Hiddink over de gepubliceerde artikelen. ''Ik heb weinig gezien van datgene dat gesuggereerd is. Die omhelzingen na afloop waren niet voor de tv-camera's. Dat was oprecht.''

Hiddink was tevreden over het optreden van Chelsea. De Achterhoeker wist vooraf al dat de ontmoeting in Birmingham een zware klus zou worden. Aston Villa had in november voor het laatst een competitienederlaag geleden en stond fier derde in de hoogste Engelse divisie. Met een puik optreden in de eerste helft brak Chelsea echter het verzet van de thuisploeg. Een doelpunt van Anelka bekroonde het overwicht dat de Londenaren voor de pauze hadden. ''In de eerste helft speelden we heel goed voetbal'', meende Hiddink. ''We hadden veel balbezit, toonden goede combinaties en waren gevaarlijk in het strafschopgebied. Het enige dat we nalieten was het karwei af te maken door ook een tweede treffer te maken.''

De achterstand van Chelsea op koploper Manchester United bleef tien punten, omdat de formatie van coach Alex Ferguson de tiende competitiezege op rij boekte door in eigen huis Blackburn Rovers met 2-1 te verslaan. De treffer van Blackburn-aanvaller Roque Santa Cruz betekende wel het einde van een reeks van veertien competitieduels zonder tegendoelpunt.

Edwin van der Sar kreeg een dagje vrij van coach Alex Ferguson, waardoor de Nederlandse sluitpost nog steeds het Europees record van Club Brugge-doelman Danny Verlinden kan verbeteren. Indien Van der Sar in de volgende competitiewedstrijd zijn doel schoon houdt, mag hij zich recordhouder noemen. Zijn vervanger Tomasz Kuszczak was in de 32e minuut kansloos, toen Santa Cruz een voorzet van André Ooijer succesvol afrondde. Het betekende het eerste tegendoelpunt voor United in de Premier League in 1337 minuten (meer dan 22 uur).

Met dat doelpunt van Santa Cruz kwam Blackburn op gelijke hoogte, aangezien Wayne Rooney in de 23e minuut zijn club op voorsprong had gebracht. De ploeg van Ferguson pakte alsnog de winst, dankzij een fraaie vrije trap van de Portugese superster Cristiano Ronaldo. (ANP)