Plus Analyse

Dit waren de sleutelduels in de reis naar de schaal

De strijd om het kampioenschap in de eredivisie duurde voor Ajax van 11 augustus 2018 tot en met 12 mei 2019. In die reeks is elk duel belangrijk, maar welke wedstrijden zijn cruciaal geweest voor de titel?

Ajax heeft Dinamo Kiev overtuigend weggezet en zo de eerste doelstelling voor het seizoen behaald. Beeld AP

Plaatsing voor de Champions League

Dinamo Kiev-Ajax 0-0, 28 augustus 2018

Voor aanvang van het seizoen formuleerde coach Erik ten Hag twee doelstellingen: het kampioenschap in de eredivisie en het bereiken van de groepsfase in de Champions League. Door het gelijkspel in Kiev kon achter een van de twee al een vinkje worden gezet. Tot grote opluchting van heel Amsterdam.

Want het vertrouwen in het eerste elftal was in de zomermaanden broos. De aanhang mopperde over het eerste half jaar van Erik ten Hag, ook de spelersgroep had geen klik met de eigenzinnige trainer en de competitiestart was matig, met een gelijkspel tegen Heracles (1-1) en een nipte overwinning op VVV (0-1). De uittocht van dragende spelers dreigde bij Europese uitschakeling.

Het ellendige seizoen 2017/2018 sudderde nog door in de hoofden van veel Ajacieden. Dat begon met het drama rond Abdelhak Nouri, daarna volgden vroege Europese uitschakeling tegen Rosenborg en het ontslag van Marcel Keizer, en het eindigde met een figurantenrol in het kam­pioensjaar van PSV.

Door Sturm Graz, Standard Luik en Dinamo Kiev overtuigend opzij te zetten, groeide de overtuiging dat Ajax weer Ajax kon zijn. Miljoenenversterkingen Daley Blind en Dusan Tadic vonden snel hun draai in het elftal van Ten Hag en in Europa bleek de ploeg in staat tegenstanders te overrompelen.

In deze laatste week van augustus werd bovendien duidelijk dat Hakim Ziyech bij Ajax bleef, in plaats van naar AS Roma te vertrekken.

Op 28 augustus geloofde de selectie definitief in elkaar en in het vakmanschap van Ten Hag.

Hakim Ziyech scoorde afgelopen december drie keer tegen De Graafschap, net als Daley Blind. Beeld Erwin Spek/Soccrates

Doelpuntenmachine komt op stoom

Ajax-De Graafschap 8-0, 16 december 2018

Rivalen Ajax en PSV waren tot in de laatste speelweken in een nek-aan-nekrace verwikkeld. Het puntenverschil was het hele seizoen minimaal en in het najaar werd in prognoses al geschreven dat het doelsaldo van cruciaal belang kon zijn.

PSV stond er op dat moment het beste voor door onder andere met 3-0 van Ajax te winnen, maar toen kwam de elfkoppige machine van Erik ten Hag echt op stoom. De Amsterdammers klopten tegenstanders met steeds ruimere cijfers, met als hoogtepunt de 8-0 in de thuiswedstrijd tegen De Graafschap. In april kon Ajax met een doelpunten­record de kop­positie definitief van PSV over­nemen.

Bijna een jaar na de aanstelling van Erik ten Hag was zijn hand duidelijk zichtbaar in het spel van Ajax. De nadruk lag niet zozeer op de veldbezetting bij balbezit of balverlies, maar op de korte overgangsfases bij het veroveren of inleveren van de bal.

Bij het veroveren van de bal probeert Ajax met weinig passes een kans te creëren; thuis tegen De Graafschap was dat bij de 1-0 het ­geval, toen Dusan Tadic na twee balverplaatsingen het eindstation was van de tegenaanval. Bij het verliezen van de bal werd het collectief boven het individu gesteld; de tegenstander werd met volle overgave afgejaagd door de ploeg van Ten Hag.

Exemplarisch in dit duel was het aandeel van Daley Blind, die een hattrick maakte. Ajax probeerde De Graafschap zo ver terug te dringen dat zelfs de centrale verdediger in staat was twee velddoelpunten te maken.

Na deze wedstrijd zou Matthijs de Ligt (l) een vast centraal duo vormen met Daley Blind. Beeld Erwin Spek/Soccrates

Afgang wordt wake-upcall: Tadic in de spits

Feyenoord-Ajax 6-2, 27 januari 2019

Ajax leek na de winterstop het kam­pioenschap in een paar wedstrijden te verspelen. Het gelijkspel tegen sc Heerenveen (4-4) werd nog gezien als incident, maar de nederlagen tegen Heracles (1-0) en vooral Feyenoord (6-2) legden problemen bloot. Geluk bij een ongeluk was dat PSV ook geen al te beste reeks neerzette, waardoor de droom van een 34ste titel voor Ajax bleef leven.

Erik ten Hag nam na Feyenoord-uit maatregelen om het verloop van de titelrace een positieve wending te geven. Zo zou hij na dit debacle het centrale duo De Ligt-Blind niet meer uit elkaar halen. Zonder De Ligt verloor Ajax in het najaar van PSV, met Blind als back werd het 6-2 voor Feyenoord. Samen stonden ze alle andere duels als een huis.

Ook voorin besloot de trainer wijzigingen door te voeren. Vaste spits Kasper Dolberg worstelde al maanden met zijn vorm en daarom werd Dusan Tadic na de wedstrijd tegen Feyenoord meestal als aanvalsleider opgesteld. Door die verandering kwam er een plek vrij voor de snelle en vaardige David Neres op de flank.

De winst voor het elftal was daardoor tweeledig. Door Tadic als spits op te stellen werd een kapstok gevonden voor het combinatievoetbal van Ajax, waardoor Donny van de Beek en Hakim Ziyech nog beter gingen renderen. En Neres bracht in één persoon twee extra aanvalswapens mee: snelheid en diepte op de vleugels. 

Na de winterstop was David Neres vaak door niemand af te stoppen. Beeld Photo Prestige/Soccrates

David Neres neemt het voortouw

Ajax-PSV 3-1, 31 maart 2019 

Tijdens het hele seizoen was Ajax nooit zo ver verwijderd van de titel als tijdens dit officieuze kampioensduel met PSV. Cruciaal was uiteindelijk het aandeel van Neres, die zich in de eerste maanden na de winteronderbreking ontpopte als een van de sleutelspelers.

Ajax begon sterk tegen PSV, de ploeg domineerde en kwam verdiend op voorsprong. Het gat met PSV zou bij winst worden verkleind naar slechts twee punten en die wetenschap gaf de thuisclub een injectie strijdlust. Na bijna een uur spelen leek die achterstand geen twee maar acht punten op PSV te worden.

De directe oorzaak was een domme rode kaart van Noussair Mazraoui, gevolgd door de gelijkmaker van Luuk de Jong. PSV zette Ajax onder druk, kreeg kansen en zette alles op alles om de genadeklap uit te delen in de titelrace. De ploeg van Erik ten Hag bleef met kunst- en vliegwerk op de been.

David Neres zorgde hoogstpersoonlijk zorgde voor een ommekeer. Eerst door het krijgen van een penalty bij een van de zeer spaarzame uitvallen van Ajax. Dat buitenkansje werd benut door Tadic. Daarna maakte de Braziliaan ook nog de 3-1.

Deze treffer en deze overwinning toonden de onverzettelijkheid en de veerkracht van Ajax. Een week later werd de koppositie overgenomen van PSV. De spelers van Ajax wisten na 31 maart zeker dat ze het kampioenschap niet meer zouden weggeven. De titel was van hen.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met Het Parool?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van Het Parool rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@parool.nl.