Sport Bewaar

Babel wikt zijn toekomst

Ryan Babel (l), hier in duel met Mahamadou Diarra van Real Madrid in de door Liverpool met 4-0 gewonnen Champions League-wedstrijd van 10 maart: 'Als ik nu al zou weten dat er komend jaar niets verandert, dan is het misschien beter dat ik verder kijk'. Foto AP/Paul Thomas
Ryan Babel (l), hier in duel met Mahamadou Diarra van Real Madrid in de door Liverpool met 4-0 gewonnen Champions League-wedstrijd van 10 maart: 'Als ik nu al zou weten dat er komend jaar niets verandert, dan is het misschien beter dat ik verder kijk'. Foto AP/Paul Thomas © UNKNOWN

Ryan Babel neemt een hap van zijn sandwich. Hij zit in café Vak Zuid en hij kijkt naar het veld van het Olympisch Stadion. Een tafel verderop zit zijn tegenstander Gregory Sedoc, de hordeloper die deze maand zilver heeft gewonnen bij de Europees kampioenschappen indoor. Sedoc drinkt van zijn waterflesje. De race zit erop.

Voor een filmpje van schoenensponsor Nike (zie onder het artikel) hebben Babel en Sedoc net een wedstrijdje gelopen. Babel stoof met de bal aan de voet over het gras en Sedoc scheerde op de tartanbaan over de horden. Wie het sprintduel over zestig meter heeft gewonnen, is een raadsel. "Het was een close-call, " zeggen ze allebei. Er was geen scheidsrechter.

Als Babel geen voetballer was geworden, was hij misschien ook wel baanatleet geweest. "Ik heb tot mijn tiende veel aan atletiek gedaan, " zegt Babel. "Hordelopen, sprinten en verspringen. Tijden en afstanden weet ik niet meer, al ging ik voor mijn gevoel hard en ver. Maar ik vond voetbal altijd leuker. "

Als Babel op z'n best is, laat hij op het voetbalveld echter ook wat van zijn atletische vaardigheden zien. Niet alleen bij zijn acties, maar ook bij zijn feestjes. Bij Ajax vierde de Amsterdammer doelpunten soms met een overslag en een achterwaartse salto. "Dat heb ik in Engeland pas één keer gedaan, " zegt hij. "In een wedstrijd waarin ik echt goed speelde, maar pech had in de afronding. Toen ik die goal uiteindelijk maakte, kwam de salto eruit. Ik doe dat alleen als ik heel erg blij ben. Bovendien moet ik oppassen voor blessures bij die salto's, waarschuwde mijn vader al. "

Terwijl Babel zuinig is met zijn acrobatiek, is Liverpooltrainer Rafael Benitez zuinig met speelminuten voor de Nederlander. In de zomer van 2007 vertrok hij voor 17 miljoen euro bij Ajax, en na een veelbelovend eerste jaar zit er nu een beetje zand in de machine. Dirk Kuijt heeft zich naast spelers als Steven Gerrard, Fernando Torres en Javier Mascherano in het eliteklasje van Benitez gevoegd, maar Babel staat lager in de hiërarchie.

"Mijn eerste jaar was zoals verwacht, " zegt Babel, die tot 2012 onder contract staat. "Veel invallen en op het einde van het seizoen speelde ik bijna elke wedstrijd. Ik had eigenlijk gedacht dat ik dit seizoen basisspeler kon worden. Maar de trainer kiest vaak voor anderen. "

Het is bij Liverpool een komen en gaan van voetballers. Op het moment dat Babel vorige zomer tegen de zin in van Benitez de voorbereiding van Liverpool miste door deelname aan de Olympische Spelen, bereidde Liverpool de transfer van Albert Riera voor. Babel denkt niet dat zijn keuze voor de Spelen van invloed is geweest op het beperkte aantal speelminuten (' Ook Lucas en Mascherano gingen naar China, ik kan me niet voorstellen dat de trainer voor mij andere maatstaven hanteert dan voor hen'), maar eenmaal terug in Engeland groeide Riera al snel uit tot basisspeler.

"Toen ik terugkwam uit China speelde ik beter dan Riera, maar helaas viel de keuze niet op mij. Uiteindelijk is Riera naar het niveau gegroeid waarop hij veel waarde heeft voor het elftal. Ik heb niet de mogelijkheid gekregen mezelf langer dan twee duels te bewijzen, Riera wel. Dat is moeilijk te verkroppen, maar ik moet het accepteren en mezelf in het team zien te spelen. "

Door de spaarzame speelminuten is zijn ontwikkeling enigszins gestagneerd, beaamt Babel (22). Dat kan doorwerken in de uitverkiezing voor Oranje, weet de aanvaller.

Want voetballers moeten voetballen, zeker als ze jong zijn. Daarom opperde Babel al eens een verhuurperiode, maar hij moest blijven van Benitez. "Ik bekijk de situatie van seizoen tot seizoen. Als ik nu al zou weten dat er komend jaar niets verandert, dan is het misschien beter dat ik verder kijk. Dat weet de trainer. Maar ik heb genoeg vertrouwen dat het tij keert waardoor ik de tijd krijg om het te laten zien. "

Als bankzitter van Liverpool is het moeilijk om je op trainingen te bewijzen. Tijdens de relatief korte oefensessies wordt vaak alleen tactisch getraind. Technische vaardigheden krijgen niet al te veel aandacht, en ook rennen en draven is er niet bij.

Inspanningsfysiologen houden in de gaten dat de spelers zich niet in het rood werken. "Ik ben na de training nooit echt moe, " zegt Babel. "Je wilt soms wel eens wat extra's doen, maar dat mag niet. "
Ook spelen in het tweede is uit den boze. Want voor het tweede team heeft Liverpool eveneens een karrenvracht spelers in de gelederen. Er staan in totaal bijna zeventig spelers onder contract bij de club.

"Ik vraag me wel eens af wat er tegen spelers wordt gezegd die voor het tweede worden gehaald, " zegt Babel. "Het lijkt alsof half Spanje en half Zuid-Amerika er spelen. Er is veel talent, maar die jongens moeten eigenlijk veel in het eerste team van een andere club spelen. Die gasten zijn twintig, 21 jaar. Toen ik zo oud was, speelde ik bij Ajax en kon ik me goed ontwikkelen. " (JOP VAN KEMPEN)