Anonieme Premier League-speler: ‘Ik kom pas uit de kast als ik stop met voetballen’

Liverpoolspeler Jordan Henderson draagt een regenboogvlag als steunbetuiging voor de lhbti-gemeenschap.Beeld Hollandse Hoogte/AFP

Een anonieme speler uit de Engelse Premier League heeft in een open brief laten weten dat hij homoseksueel is. Familie en een select groepje vrienden zijn op de hoogte, verder niemand. En dat blijft zo tot hij met pensioen gaat. ‘In en rond het voetbal bestaan veel vooroordelen.’

‘Als kind wilde ik maar één ding: voetballer worden,’ begint de anonieme speler zijn brief, die is gepubliceerd in verschillende Engelse media. ‘School interesseerde me niet, ik was alleen maar met een bal bezig. Dat heeft zich uitbetaald. Zelfs nu moet ik me soms in mijn arm knijpen voordat ik het veld op kom.’

‘Maar er is één ding dat me onderscheidt van andere spelers in de Premier League,’ vervolgt hij. ‘Ik ben homo. Zelfs dit alleen maar opschrijven is een grote stap voor me.’ Familie en een klein groepje vrienden zijn op de hoogte, schrijft de speler. Zijn teamgenoten en coach weten van niks. 

Als het aan de voetballer ligt blijft dat voorlopig zo – tenminste tot hij stopt met voetballen. Uit de kast komen is voor de briefschrijver nu geen optie: ‘Volgens mij is de voetbalwereld daar simpelweg nog niet klaar voor. Ontelbare keren heb ik homofobe spreekkoren en opmerkingen van fans voorbij horen komen - niet per se op iemand gericht.’ 

De anonieme voetballer stopt nog liever eerder met voetballen dan dat hij zijn geaardheid tijdens zijn loopbaan bekendmaakt. De speler gaat zelfs geen relatie aan, zo schrijft hij, omdat hij te bang is dat het uitlekt. Hoe pijnlijk ook. ‘Ik mis het gezelschap.’

Justin Fashanu, de eerste voetballer die tijdens zijn carrière uit de kast kwam, wordt geëerd bij een wedstrijd van Brighton & Hove Albion.Beeld Hollandse Hoogte/EPA

Na de carrière

De drempel om uit te kast te komen is hoog in de voetbalwereld. Zo zijn in het Engelse profvoetbal momenteel geen spelers openlijk homoseksueel. Een select groepje ex-topvoetballers heeft wel laten weten homoseksueel te zijn, maar zij deden dat voornamelijk na hun carrière. In Nederland gold dat voor John de Bever, in Engeland voor voormalig international Thomas Beattie. 

Scheidsrechter John Blankenstein kwam wél tijdens zijn carrière uit de kast. Ter nagedachtenis aan de inmiddels overleden arbiter werd de John Blankenstein Foundation opgericht, die strijdt voor acceptatie van homoseksualiteit in de sport.

Ook voetballer Justin Fashanu vormde een uitzondering: in 1990 maakte hij nog tijdens zijn loopbaan zijn geaardheid bekend. Dat leidde in de voetbalwereld tot negatieve reacties. In 1998 pleegde Fashanu zelfmoord.

Volkszanger en ex-profvoetballer John de Bever kwam na zijn voetballoopbaan uit de kast.Beeld Hollandse Hoogte/ANP Kippa

Justin Fashanu Foundation

Vorig jaar richtte een nichtje van Fashanu de Justin Fashanu Foundation op, die strijdt tegen homofobie en racisme in het voetbal. De stichting verspreidde ook de anonieme brief van de voetballer, die schrijft de stichting enorm dankbaar te zijn. ‘Het valt lastig onder woorden te brengen hoe belangrijk zij zijn geweest. Dankzij hen voelde ik me gesteund en begrepen.’

Minder gesteund voelt de anonieme speler zich door de Engelse spelersvakbond, de Professional Footballers Association. ‘Ze zeggen dat ze een speler willen helpen met uit de kast komen, dat ze begeleiding bieden aan wie dat nodig heeft. Maar ze slaan de plank mis. Als ik begeleiding nodig heb, regel ik dat wel.’

Wat dan wel de oplossing is? Iedereen in en rond het voetbal moet van het probleem bewust zijn, schrijft de speler. Van fans tot spelers en van trainers tot clubeigenaren. ‘Wanneer ik uit de kast kom, wil ik me gesteund voelen. Dat zou nu niet het geval zijn.’

De volledige brief:

As a kid, all I ever wanted to be was a footballer. I wasn’t interested in doing well at school. Instead of doing homework, every spare minute I had was spent with a ball. In the end it paid off. But even now I still have to pinch myself when I run out and get to play each week in front of tens of thousands of people.

However there is something that sets me apart from most of the other players in the Premier League. I am gay. Even writing that down in this letter is a big step for me. But only my family members and a select group of friends are aware of my sexuality. I don’t feel ready to share it with my team or my manager. That’s hard. I spend most of my life with these guys and when we step out on the pitch we are a team.

But still, something inside me makes it impossible for me to be open with them about how I feel. I dearly hope one day soon I will be able to. I’ve known since I was about 19 that I was gay. How does it feel having to live like this? Day-to-day, it can be an absolute nightmare. And it is affecting my mental health more and more. I feel trapped and my fear is that disclosing the truth about what I am will only make things worse.

So, although my heart often tells me I need to do it my head always says the same thing: “Why risk it all?” I am lucky enough to earn a very good wage. I have a nice car, a wardrobe full of designer clothes and can afford to buy anything I want for my family and friends.

But one thing I am missing is companionship. I am at an age where I would love to be in a relationship. But because of the job I do the level of trust in having a long-term partner has to be extremely high.

So, at the moment, I avoid relationships at all. I dearly hope I will soon meet someone who I think I will be able to trust enough. The truth is I just don’t think football is ready yet for a player to come out. The game would need to make radical changes in order for me to feel able to make that step.

The Professional Footballers Association say they are ready to help a player to come out. And they have said they will offer counselling and support to anyone who needs it. This is missing the point. If I need a counsellor I can go and book a session with one whenever I want.

What those running the game need to do is educate fans, players, managers, agents, club owners basically everyone involved in the game. If I was to make that step I’d want to know that I would be supported at each step of my journey. Right now, I don’t feel I would be.

I wish I didn’t have to live my life in such a way. But the reality is there is still a huge amount of prejudice in football. There are countless times I’ve heard homophobic chants and comments from supporters directed at no one in particular.

Strangely it doesn’t really bother me during the matches. I am too focused on playing. It’s when I get back on the plane or the coach and I have time to think that it gets to me. As things stand my plan is to carry on playing for as long as I feel able to and then come out when I have retired.

It was great last month to see Thomas Beattie raise his hand and admit to being gay. But the fact he had to wait until retirement tells you all you need to know. Footballers are still too scared to make the step while they are playing.

For the past year I have been getting support from the Justin Fashanu Foundation, not least to cope with the toll this is all having on my mental health.

It is hard to put into words how much the Foundation has helped. It has made me feel supported and understood as well as giving me the confidence to be more open and honest with myself especially.

Without that support I really don’t know where I’d be now. I know it might get to the point where I find it impossible to keep living a lie. If I do my plan is to retire early and come out. I might be throwing away years of a lucrative career.

But you can’t put a price on your peace of mind. And I don’t want to live like this forever.

Wilt u belangrijke informatie delen met Het Parool?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van Het Parool rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@parool .nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden