Plus Voorbeschouwing

Ajax moet tegen Paok het hoofd koel houden in ‘heksenketel’

Hakim Ziyech. Beeld BSR Agency

Ajax begint dinsdagavond aan een nieuwe rondreis door Europa. Na de heroïsche triomftocht van afgelopen seizoen wacht in de derde voorronde van de Champions League met Paok Saloniki direct weer een cruciale confrontatie.

Edson Álvarez stapte gisteren met Ajax in het vliegtuig naar Thessaloniki. Net als Donny van de Beek, terwijl Lasse Schöne in Amsterdam achterbleef om vandaag naar zijn nieuwe club Genoa af te reizen. In deze weken vol transferhectiek is de passagierslijst van de Amsterdammers voor de korte termijn het enige houvast voor de achterban.

Spoedig kan alles anders zijn, maar op dit ­moment is het heden van immens belang. Ajax begint aan een nieuw Europees avontuur en terwijl de selectie van Erik ten Hag gisteren in het luchtruim tussen Amsterdam en Thessaloniki zat, werd in het Zwitserse Nyon geloot. Een loting voor de nabije toekomst, maar wel met een duidelijke boodschap. Bij winst in het tweeluik met Paok Saloniki wacht voor Ajax in de play-offs van de Champions League Apoel Nicosia (Cyprus) of Qarabag (Azerbeidzjan). Bij verlies rest de Europa Leaguekwalificatie tegen Dundalk (Ierland) of Slovan Bratislava (Slowakije).

Extra prikkel

Dat laatste zou voor Ajax een rampscenario zijn. De glorieuze rondgang langs de Europese grootmachten in het afgelopen seizoen zit bij iedereen nog zo vers in het geheugen, dat de Europa League als een regelrechte degradatie wordt beschouwd. Ajax is net een beetje aan de grandeur van de Cham­pions League gewend en dat moet juist tot een extra prikkel leiden om de route naar het hoofdtoernooi succesvol af te leggen.

“De ervaringen van vorig seizoen nemen we zeker mee,” zei Ten Hag gisteren bij de pers­conferentie in het Toumbastadion. “Niet alleen van het hoofdtoernooi, maar zeker ook van de kwalificatie. Die zes wedstrijden vorig jaar herinneren we ons nog goed, zoals de hete avondjes in Luik en Kiev. We moeten ook nu ons hoofd koel houden en hard strijden voor de volgende ronde. Want met Paok treffen we een uitstekende tegenstander. Het is de zwaarste club die we konden loten van niet-geplaatste ploegen.”

Ten Hag was de eerste die al enige tijd geleden een streep onder het afgelopen seizoen trok. Hij beseft als geen ander dat het recente verleden geen enkele garantie biedt voor een nieuw ­succesvol voetbaljaar. Net als vorig seizoen is de groepsfase van de Champions League bereiken in de maand augustus het ultieme doel. En ­eigenlijk meer dan dat. Om minimaal tot de winterstop in het miljoenenbal actief te zijn, de sportieve en financiële weelde te ervaren, maar ook om een mogelijke leegloop tegen te gaan.

Donny van de Beek. Beeld BSR Agency

Rust en regie

Vorig jaar werkte de zegetocht in de voorronde van de Champions League als een magneet voor de spelers die nog twijfelden bij Ajax te blijven. Hoe mooi het afgelopen seizoen ook was, dat zal nu niet anders zijn. De Ajacieden hebben de Champions League mogen ervaren en willen niet meer anders. Ajax is dan ook alles aangelegen om transferperikelen in deze week zoveel mogelijk buiten de deur te houden. “Donny van de Beek is erbij en gaat spelen,” klonk het resoluut uit de mond van Ten Hag. “En dat zal ook in de return het geval zijn.”

Toch is de realiteit ook dat de Europese grootmachten willen doorpakken. Real Madrid laat Van de Beek niet meer los en wil hem hoe dan ook deze maand naar Spanje halen. Hakim ­Ziyech staat nog altijd op de radar van Bayern München en het is vooral de vraag hoelang de Duitse topclub nog wacht. Terwijl er ook veel beweging op gang komt rond David Neres. Om de rust te bewaren en de regie enigszins in handen te houden, zijn de duels van vanavond en volgende week dinsdag met Paok Saloniki van cruciaal belang.

Blind: de sfeer is me bijgebleven

Het is al negen jaar geleden, maar Daley Blind kan het zich nog goed herinneren. Als jong talent zat hij op de tribune van het Toumbastadion in Thessaloniki, toen het Ajax van Martin Jol tegen Paok met 3-3 gelijkspeelde, dat was na de 1-1 in Amsterdam voldoende. “Die sfeer is me wel bijgebleven,” zei Blind gisteren. “Een heksenketel. Het wordt zeker niet makkelijk. Ze zijn met indrukwekkende cijfers kampioen van Griekenland geworden, verloren geen wedstrijd, en eindigden qua punten bijvoorbeeld ver boven Panathinaikos. Van die ploeg hebben wij onlangs nog in een oefenduel verloren.”

Erik ten Hag. Beeld BSR Agency
Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met Het Parool?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van Het Parool rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@parool .nl.
© 2019 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden