PlusAchtergrond

Adrian Newey, het meesterbrein achter de auto van Max Verstappen: ‘Het laatste echte genie van de F1’

Het Red Bull-team in december 2021 in Abu Dhabi, nadat Max Verstappen Formule 1-wereldkampioen is geworden. Rechts naast Verstappen: Adrian Newey.  Beeld Formula 1 via Getty Images
Het Red Bull-team in december 2021 in Abu Dhabi, nadat Max Verstappen Formule 1-wereldkampioen is geworden. Rechts naast Verstappen: Adrian Newey.Beeld Formula 1 via Getty Images

Als wereldkampioen racet Max Verstappen opnieuw in een geesteskind van Red Bull Racing-ontwerper Adrian Newey, een ‘genie’ met een miljoenensalaris. ‘Geef hem vrij spel en een Formule 1-auto zou er totaal anders uitzien.’

Arjan Schouten

Onopvallend beweegt hij zich door de paddock. Petje op, casual polo aan, weinig behoefte aan interviews. Nee, voor de buitenwereld is Adrian Newey zeker geen superster. Toch zou zijn salaris vele malen hoger liggen dan dat van menig coureur op de Formule 1-grid. Volgens The Guardian is de 63-jarige Chief Technical Officer in 2006 naar Red Bull gehaald voor een jaarsalaris van zo’n 10 miljoen. Ferrari zou hem later tevergeefs hebben proberen weg te lokken voor het dubbele, maar Newey bleef loyaal aan Red Bull. Daar doet hij met plezier wat hij al dertig jaar met succes mag doen: de snelste auto van het veld ontwerpen.

Meteen na zijn studie lucht- en ruimtevaarttechniek aan de universiteit van Southampton ging Newey in 1980 werken in de racewereld. Na twee winnende Indy 500-auto’s te hebben getekend, vormde hij vanaf 1991 bij Williams een amper te kloppen technisch duo met Patrick Head. In zeven jaar tijd waren de twee betrokken bij 59 zeges en vijf constructeurstitels, en werden vier van hun coureurs (Mansell, Prost, Hill en Villeneuve) wereldkampioen.

Daarop volgde nog succes in dienst van McLaren met Mika Hakkinen, waarna hij instapte bij nieuwkomer Red Bull Racing, voor weer een succeshuwelijk. Na de vier titels van Sebastian Vettel bereikte Newey met de power van Honda en het vernuft van Max Verstappen vorig seizoen nog eens het hoogst haalbare.

Britse ridderorde

Hoe evident zijn rol is, bleek toen hij na de zomerstop een paar races miste na een fietsongeluk. Red Bull, hevig verwikkeld in de titelstrijd met Mercedes, ging toevalligerwijs pas weer winnen toen Newey terug was. “Zijn afwezigheid was niet ideaal,” vertelde Verstappen toen. Het ging de Limburger destijds te ver om de kentering volledig aan de Britse ontwerper toe te schrijven. “Succes is teamwork, maar hij is natuurlijk wel een heel belangrijke schakel.”

Weinig ontwerpers in de Formule 1 kregen zoveel lof als Newey, die in zijn eigen land de ridderorde OBE achter zijn naam mag zetten. Oud-wereldkampioen Jackie Stewart stelde eens dat het succes van Vettel bij Red Bull volledig op het conto van Newey mag worden geschreven. F1-ceo Stefano Domenicali noemde hem jaren terug al ‘het laatste echte genie van de Formule 1’.

Nauwelijks credits

Ook de nieuwe RB18 werd qua lijnenspel en aerodynamica onlangs weer lyrisch ontvangen als het zoveelste kunststukje van zijn hand. Waar in de studio van Viaplay tijdens de testdagen de loftrompet werd gestoken, vond oud-ingenieur Kees van de Grint het echter gepast enige nuance aan te brengen. “Ik zeg niet dat de man niet goed in zijn werk is, laten we dat vooropstellen. Maar hij doet het niet alleen daar,” zegt de voormalig bandenexpert als hem om uitleg wordt gevraagd. “Ik wil Newey best onder de genieën rekenen. Natuurlijk is hij de leider, met prachtige ideeën. Maar wat doen die andere 999 man bij Red Bull Racing dan, als het allemaal zijn werk is?”

Van de Grint weet hoe de Formule 1 werkt. Namens Bridgestone was hij jarenlang nauw betrokken bij Ferrari, tijdens de topjaren van Michael Schumacher. “Wonnen we na een vierstopsstrategie eens op Magny-Cours, versloegen we Fernando Alonso. Dan gaat natuurlijk alle eer naar de topman, maar heel iemand anders was verantwoordelijk voor die gekozen strategie.”

Dat steekt weleens bij Van de Grint, die graag benadrukt dat de Formule 1 bij uitstek een teamsport is, vol bevlogen experts van wie je nauwelijks iets hoort of leest. “Toen Brawn GP in 2009 wereldkampioen werd met Jenson Button, was dat dankzij die dubbele diffuser. Kwam door een jongen bij Super Aguri, die dat idee toen meegenomen had. Heeft hij nauwelijks krediet voor gehad. En wie kent Aldo Costa nu nog? Toch de man die lange tijd hoofddesigner bij het succesvolle Mercedes was.”

Aerodynamische projectielen

Bij Red Bull koesteren ze het bijna mythische imago van Newey zorgvuldig. Op internet hoef je niet lang te zoeken naar foto’s van de F1-goeroe aan de tekentafel. In overhemd, potlood in de ene hand, liniaal in de andere: een professor aan het werk. Afgaand op de titel van zijn boek Zo bouw je een auto lijkt Newey zich niet zo te storen aan die beeldvorming.

Van de Grint las het, omdat hij Newey bewondert. “Goed boek. Maar ik prefereer zelf de biografie van John Barnard (ontwerper bij McLaren, Ferrari en Benetton, red.). Die man was veel meer allround, drukte ook zijn stempel op de versnellingsbak, de wielophanging, het chassis. Newey zit veel meer in de hoek van de aerodynamica.”

Noodgedwongen overigens, weet Van de Grint. “Eigenlijk hebben die auto’s van nu weinig meer te maken met auto’s. Het zijn aerodynamische projectielen die rondjes over het circuit draaien. De reglementen zijn zo strikt, dat het genie in een man als Newey nu belemmerd wordt. Dat heeft hij zelf ook ooit verteld. Als je hem zelf een Formule 1-auto laat ontwerpen, zou die er héél anders uitzien.”

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met Het Parool?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van Het Parool rust uiteraard copyright.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@parool .nl.
© 2022 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden