AMSTERDAM - Ajax is ook dit seizoen weer veroordeeld tot de play-offs om een plaats in de voorronde van de Champions League. De Amsterdammers versloegen zondag voor eigen publiek weliswaar Heracles (5-1), maar misten opnieuw de titel omdat PSV geen fout maakte tegen Vitesse (0-1).Ajax komt na 34 duels uiteindelijk drie punten te kort voor de dertigste landstitel. De formatie start de play-offs met een dubbele ontmoeting tegen Heerenveen. Daarna volgen mogelijk nog twee wedstrijden tegen FC Twente of NAC.

Ajax startte het duel met Heracles, dat zich opnieuw handhaafde in de eredivisie, nog vol goede moed. Luis Suarez zorgde al na vier minuten voor de openingstreffer. Kenneth Perez en Klaas-Jan Huntelaar vergrootten de voorsprong voor rust tot 3-0. Het aanvalspel van Ajax stokte nadat PSV vlak na rust in Arnhem tegen Vitesse scoorde. Ragnar Klavan profiteerde namens Heracles, waarna Perez en de vertrekkende John Heitinga de eindstand op 5-1 bepaalden.

Ajax verloor de titelrace natuurlijk niet op de laatste speeldag. De Amsterdammers verslikten zich eerder dit seizoen in een reeks opponenten die het een potentiële kampioenskandidaat normaal gesproken nooit lastig mogen maken. Zo won Ajax deze competitie niet van NEC en verloor het punten aan Sparta (2-2), VVV (2-2) en Excelsior (2-1).

Ajax raakte vooral in de maand december achterop. De club won toen slechts één van de vijf eredivisieduels. Dat de Amsterdammers op de slotdag van de reguliere competitie alsnog mochten dromen over de dertigste titel, was vooral te danken aan PSV.

De landskampioen uit Eindhoven maakte de laatste weken zoveel misstappen dat het uiteindelijk slechts 72 punten bij elkaar sprokkelde. Nog nooit eerder sinds de invoering van het driepuntensysteem in 1995 werd een ploeg met een dergelijk puntentotaal kampioen.

Voor Ajax was een titelfeest ook wel een hele ruime beloning geweest voor een turbulent seizoen waarin heel veel fout ging. Het begon allemaal in de aanloop van het seizoen toen Edgar Davids een been brak en technisch directeur Martin van Geel en zijn scouts geen opvolger voor sterspeler Wesley Sneijder vonden.

Ajax verloor in de voorronde van de Champions League van Slavia Praag en was in de eerste ronde van de UEFA Cup ook niet opgewassen tegen Dinamo Zagreb. Aanvoerder Jaap Stam kon zich niet meer motiveren en vertrok. Trainer Henk ten Cate koos voor een aanbieding van Chelsea.

Terwijl de druk op de inmiddels vertrokken algemeen directeur Maarten Fontein en voorzitter John Jaakke met de week toenam, moest interim-trainer Adrie Koster zijn elftal op kampioenskoers houden. Met dank aan PSV kregen de Amsterdammers vorige maand nog twee uitgelezen kansen op een dertigste landstitel.

Ajax speelde op 19 maart echter gelijk bij PSV (0-0) en verloor vier dagen later bij FC Twente (2-1), dat in de slotfase profiteerde van een foute beslissing van scheidsrechter Jack Hulten. De arbiter verzuimde vlak voor tijd na een overtreding op Luis Suarez voor een strafschop te fluiten.

Ajax rest na de laatste speeldag van de reguliere competitie niets anders dan net als de afgelopen seizoenen de play-offs voor een plaats in de voorronde van de Champions League te winnen. De formatie staat vervolgens voor de zoveelste nieuwe start in de recente clubgeschiedenis. De nieuwe trainer Marco van Basten mag samen met het nieuwe bestuur en nieuwe directie laten zien dat hij van Ajax wel weer de beste club van het land kan maken. (ANP)



© Het Parool, 20-04-2008