Plus

Sophie Kahn: ‘Weg met het idee dat de man de sieraden koopt’

Sophie Kahn (34) ademt de American dream: in een paar jaar tijd groeide haar minimalistische sieradenmerk Aurate uit tot een miljoenenbedrijf. Haar succesformule: ‘De vrouw bepaalt.’

Sophie Kahn. De ‘Amsterdamse-at-heart’ staat bekend als uitdager van de sieradenindustrie. Beeld Camila Gutierrez

Sophie Kahn praat letterlijk en figuurlijk met haar handen. Zeven ringen sieren haar vingers, een aantal draagt ze om haar middenkootjes. “Mijn trouwring en de ring geïnspireerd op mijn oma’s ring zijn me het dierbaarst,” legt ze in woord en gebaar uit. “De eerste met gele diamant heeft mijn man voor me uitgezocht – ik heb hem zelf ontworpen – de tweede heeft een opaalsteen met diamanten omzet.”

Ze is even terug in Nederland. In Noordwijk, waar Kahn volgens familietraditie elke eerste week van augustus neerstrijkt. Ze is overgekomen uit haar woonplaats New York, waar ze net 13 miljoen euro heeft binnengehaald voor haar sieradenmerk Aurate.

De ‘Amsterdamse-at-heart’ staat bekend als uitdager van de sieradenindustrie. Kwaliteit kan volgens Kahn ook toegankelijk zijn. Lees: geen duizenden euro’s voor een ring, maar goud voor een eerlijke prijs. En duurzaam ­ondernemen kan ook winstgevend zijn.

“Modern succes gaat hand in hand met teruggeven aan de maatschappij,” zegt Kahn. Maar vooral: “De vrouw van nu wacht niet op een speciaal moment of tot ze een sieraad krijgt, zoals veel advertenties ons nog altijd vertellen. Ze koopt sieraden voor zichzelf.”

Sophie Kahn woonde tot haar zevende in New York, meeverhuisd voor haar vaders werk als psychiater. Ze groeide vervolgens op in het Gooi, maar wilde terug naar de Verenigde Staten. Dat lukte. Na een studie economie aan de Universiteit van Amsterdam, studeerde ze af aan Princeton.

Prestigieuze banen bij Boston Consulting Group en modehuis Marc Jacobs volgden, voordat ze met haar compagnon Bouchra Ezzahraoui (31, ontmoet op Princeton) Aurate begon in 2015.

Kahn en Ezzahraoui hebben een succesformule gevonden met Aurate (‘AU’ verwijst naar de periodieke tabel van elementen en staat voor goud, ‘rate’ voor kwaliteit. Je spreekt het uit als ‘orate’, verhalenverteller). In 2017 kreeg het bedrijf een investering van 2,5 miljoen euro, afgelopen juni nog eens 13 miljoen euro, een van de grootste ­investeringen ooit in een sieradenstart-up. Inmiddels zijn er 35 werknemers. Na Amerika is Nederland hun grootste markt. Julia Roberts, Meghan Markle en Doutzen Kroes zijn fan.

Aurate groeit jaarlijks met zo’n 300 procent. Hoe krijgt u dat voor elkaar?

“Het begint bij luisteren naar wat de vrouw wil. Zo hebben we laatst een ring ontworpen voor een hartchirurg, die ze kan omhouden tijdens operaties. Maar ook: eerlijke prijzen doordat we direct verkopen aan de consument. Alles is transparant. De moderne vrouw wil weten waar de sieraden worden gemaakt, of het ethisch verantwoord is, en wil het liefst ook nog iets goeds doen.”

Hoe kwam u op het idee van een sieradenmerk?

“Terwijl ik lunchte met Bouchra in New York, liep een vinger groen aan door een ring die ik net had gekocht. Een te dure ring, gemaakt van slechte materialen. We verbaasden ons: hoe kon het dat vrouwen als wij geen sieradenmerk konden vinden dat deed wat wij willen? De sieradenwereld is heel ouderwets. We besloten het moderner en beter te gaan doen.”

Aurate is een ode – of een ‘Aude’ – aan de moderne vrouw.

“Absoluut, het is nu de tijd van de vrouw. En hoewel sieraden echt iets voor vrouwen zijn, is het nog altijd een mannenindustrie. Wij willen dat omdraaien: de alledaagse vrouw bepaalt. Weg met het idee van de lover die sieraden voor de vrouw koopt. Dat resoneert: vrouwen kopen zo’n 90 procent van onze sieraden. Die zijn ­tevreden: zo’n 40 procent klopt binnen een jaar weer­ bij ons aan.”

Wat betekent duurzaam en verantwoord ondernemen voor u?

“Proberen de planeet in balans te houden door ethisch te werk te gaan. We gebruiken alleen gerecycled goud afkomstig uit Amerika en Canada, verantwoorde parels uit Japan en ­gecertificeerde diamanten uit conflictvrije gebieden. We kijken ook naar de werkomstandigheden. De sieraden worden in New York door dezelfde vakmensen gemaakt als die bijvoorbeeld voor Cartier, Bulgari en Tiffany & Co. werken. Maar we wilden ook iets concreets doen: voor elk sieraad dat we verkopen geven we een boek aan een minder bedeeld kind – a book for a look.”

Aurate heeft al meer dan tienduizend boeken weggegeven. Een kwestie van schaamte afkopen bij de aanschaf van een mooi sieraad?

“Ha! Ik voelde me altijd schuldig dat ik van mooie dingen hield, dus ik wilde ook graag iets goeds doen. We geloven in onderwijs. Statistieken wijzen uit dat na de zomer­vakantie kinderen uit arme Amerikaanse gezinnen een leesachterstand hebben in vergelijking tot hun meer welvarende klasgenootjes. Daar willen we iets betekenen. Het maakt het ondernemen iets duurder, maar je trekt ook klanten en werknemers aan.”

“De millennial wil iets goeds doen; niemand heeft zin om deel te nemen aan iets waarbij je het gevoel hebt dat je de wereld slechter maakt.”

Uw zakenpartner Bouchra is zwanger van een tweeling, u heeft een dochter van 2 jaar. Ziet u uzelf als rolmodel voor ondernemende vrouwen?

“We vinden het belangrijk om te laten zien dat het allebei kan: én moeder zijn én een eigen bedrijf hebben. Zulke voorbeelden hebben we zelf te weinig gehad. Veel vrouwen doen uiteindelijk een stap terug in hun carrière. Als meisjes jong zijn, doen ze het vaak beter op school dan jongens. Dertig jaar later is zo’n 90 procent van de topposities bezet door mannen.”

“Vrouwen moeten elkaar meer steunen in het doorbreken van traditionele rolpatronen: wees niet te perfectionistisch, je bent geen slechte moeder als je werkt. In ons geval is het ook een kwestie van flexibel zijn naar werknemers als het gaat om de invulling van uren. En tegen mijn dochter probeer ik bewust niet ‘wat ben je lief en mooi’, maar ‘wat ben je stoer en grappig’ te zeggen.’”

Aurate haalde onlangs een mijoenenbedrag op. Waar droomt u van?

“Mondiale groei, beginnend in Amerika. Naast onze drie winkels (twee in New York, een in Washington, red.), openen we er nog twee in New York en Los Angeles. We willen de nieuwe Cartier worden. Klein dromen heb ik nooit ­gedaan, haha. Op naar world domination.”

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met Het Parool?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van Het Parool rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@parool .nl.
© 2019 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden