Buitenland Bewaar

18-jarige Amsterdammer brengt feilloos Syrische strijdgroepen in kaart

Thomas van Linge (18) doet het meeste werk met Paint. 'Dat werkt supernauwkeurig.'
Thomas van Linge (18) doet het meeste werk met Paint. 'Dat werkt supernauwkeurig.' © Eva Plevier

Thomas van Linge (18) maakt kaarten van conflictgebieden in het Midden-Oosten, die zelfs door analisten en jihaddeskundigen worden gebruikt. 'Het begon als een experimentje.'

In de slaapkamer van Thomas van Linge in Buitenveldert hangt een grote vlag van de Syrische revolutie aan de muur. Al een paar jaar volgt hij de conflicten in het Midden-Oosten nauwgezet. 'Toen de Arabische Lente begon, was ik veertien. In Egypte werd hevig gedemonstreerd tegen het regime van Moebarak. Het was een grote chaos, heel anders dan het Egypte dat je in geschiedenisboeken en films ziet, het land van mummies en piramides.'

Fascinatie
Van Linge, die vorige week zijn vwo-diploma behaalde op het Geert Groote College in Amsterdam, raakte gefascineerd door de oorlogen die voortvloeiden uit de Arabische Lente - eerst in Egypte, toen ook in Libië, Syrië en Irak. Wat hem stoorde, was het gebrek aan overzicht in de berichtgeving. 'Er werden wel kaarten van de conflictgebieden gemaakt, maar die maakten geen onderscheid tussen de rebellengroepen. Terwijl die juist heel erg kunnen verschillen.' De kaarten gaven zo geen compleet beeld van de oorlogssituatie. Welke groep welk gebied in handen had, was maar de vraag.

Begin 2014 besloot hij zelf een kaart te maken. 'Het was een experimentje. Ik maakte een kaart van Noord-Syrië en zette die op Twitter. Toen vroeg een van mijn volgers - ik weet niet meer wie - of ik een kaart van heel Syrië wilde maken. Mijn aantal volgers verdubbelde gelijk.'

Filteren
Toen ging het snel. Van Linge bracht ook de conflicten in Egypte en Irak in kaart. Steeds vaker werd hij geretweet. Zo'n twee keer per maand twittert hij nu een update de wereld in. 'Anders zijn de verschillen te klein.' Zijn informatie verkrijgt hij uitsluitend via sociale media. 'Ik volg zo'n zevenhonderd mensen op Twitter. Rebellengroepen, Arabische bronnen, activisten. Via YouTube bekijk ik video's en op Facebook volg ik veel mensen die midden in het conflict staan. Al met al heb ik zo'n duizend bronnen. De meeste tijd ben ik kwijt aan het filteren van al die informatie. Wanneer wordt beweerd dat een stad is bezet door een rebellengroep, zoek ik een andere bron die dat bevestigt. En het liefst zie ik het ook met eigen ogen op YouTube.'

Wanneer hij voldoende overtuigd is van de overname van een gebied, kan het inkleuren beginnen. Letterlijk. Hij gebruikt namelijk het doodeenvoudige Paint, op kaarten die hij uit Google Maps importeert. 'Ik ben niet heel handig met computers. Maar dit werkt goed. Met Paint kun je heel nauwkeurig werken. En het levert overzichtelijke kaarten op.' Dat vond ook de Vlaamse jihaddeskundige Pieter van Ostaeyen. Hij gebruikt Van Linges kaarten voor zijn website.

En toen klopte ook het Amerikaanse Newsweek aan. 'Ze wilden me al een tijd interviewen, maar ik vergat steeds terug te bellen. Vorige week belden ze weer, toen ik boodschappen aan het doen was. Ik heb ze in Albert Heijn even te woord gestaan.' Nu Van Linge geslaagd is, heeft hij meer tijd voor zijn onderzoek naar de conflictgebieden. 'Tijdens de examens moest ik wel minderen. Maar ik ben er zeker geen uren per dag mee kwijt. Tijdens normale schooldagen checkte ik gewoon elke pauze even snel of er nog iets gebeurd was. In zoveel bronnen kun je jezelf wel verliezen, maar dat is mij nooit echt gebeurd. Nu heb ik wat meer tijd, maar ik wil ook leuke dingen met vrienden blijven doen.'

Tussenjaar
Die snappen inmiddels beter waar hij mee bezig is. 'Aan het begin nog niet echt. Toen keek eigenlijk niemand uit mijn klas naar het journaal. Mensen van die leeftijd hebben een toch wat naïef wereldbeeld: vooral plezier maken en chillen met vrienden. Oorlog past daar niet echt in. Maar mijn vrienden zijn al veel meer geïnteresseerd dan aan het begin.'
Aan een studie begint Van Linge volgend jaar nog niet - hij neemt een tussenjaar.

'Ik wil hiermee doorgaan. Ik heb het gebied nog nooit bezocht, dat zou ik graag doen. Vooral Iraaks-Koerdistan trekt me wel. Syrië is te gevaarlijk. Maar ik moet eerst sparen.' Hij wijst naar zijn boekenkast, waar veel boeken staan over dieren en planten. 'Journalistiek lijk een logische stap, maar ik ben ook erg geïnteresseerd in de natuur.'
Dat zijn zorgen voor later. Eerst een tussenjaar, waarin Van Linge zijn onderzoek kan uitbreiden en wellicht het gebied gaat bezoeken. Werk zat. 'Zolang er mensen zijn, is er oorlog.'