Binnenland Bewaar

Studenten UvA en HvA ontwikkelen drone om neushoorn te redden

Het Dutch UAS team.
Het Dutch UAS team. © Dutch UAS

Acht studenten van de HvA, UvA, VU en TU Delft ontwikkelen samen een drone die neushoorns in parken moet beschermen tegen stropers. 'Verschillende parken in Zuid-Afrika hebben al interesse getoond in ons systeem,' vertelt Camiel Verschoor, een van de studenten die meewerkt aan de drone.

Tijdens zijn stage bij Nationaal Lucht- en Ruimtevaartlaboratorium (NLR) ontmoette Camiel Verschoor, masterstudent Artificial Intelligence aan de UvA, vijf andere studenten die de stroperij van neushoorns tegen wilde gaan. Wereldwijd wordt de neushoorn door stroperij ernstig bedreigd.

Uiteindelijk schreven ze zich met nog twee andere studenten in als 'Dutch UAS' voor de Wildlife Conservation UAV Challenge, een wedstrijd om mensen te stimuleren om onbemande vliegende systemen te bouwen die de neushoorn helpen te beschermen. Vanaf 31 oktober vertrekken de studenten naar Zuid-Afrika, om de drone daar verder te testen in wildpark Kololo.

Hoe werkt de drone precies?

'De drone is een vliegtuigje met een normale- en een warmtecamera aan boord. Hiermee krijgt de computer een overzicht van alle mensen en dieren in het park. De software op de computer kan op basis van foto's van neushoorns leren welke kenmerken (bijv. kleur en vorm) het dier heeft. De dichtsbijzijnde parkwachter krijgt een notificatie op zijn telefoon zodra het systeem een mens - dus mogelijk een stroper - in de buurt van een neushoorn signaleert.'

Wat is jouw persoonlijke motivatie om mee te doen aan het project?
'Ik geloof dat drones nuttig kunnen zijn voor onze samenleving, omdat ze gemakkelijk en goedkoop ontoegankelijke gebieden kunnen bereiken ook kunnen ze snel een overzicht van een gebied kunnen geven. Het inzetten van een drone om de natuur te beschermen is een nuttige toepassing. Daarom was het voor mij een logische zet om ook mee te doen aan het Dutch UAS team en de neushoorn te redden in Zuid-Afrika.'

Afgelopen zaterdag is het systeem getest in Safaripark Beekse Bergen.
'Over het algemeen ging het testen goed. Toen we de ballon 's ochtends oplieten was het nog vrij mistig, waardoor er niet veel te zien was op de normale camera. Gelukkig trok tijdens het middaguur de mist volledig weg waardoor we de test door konden laten gaan. Er waren soms misdetecties waarbij onze software bijvoorbeeld een stuk gras aan zag voor een neushoorn. Dit probleem gaan we oplossen door de beelden van de normale- en warmtecamera te combineren.'

Het plan is om de drone in te zetten in het Krugerpark in Zuid-Afrika. Gaat dat ook echt gebeuren?
'Ja, na onze test in november in Zuid-Afrika gaan we daar de drone verder ontwikkelen. We hebben al een goede visie hoe het eindproduct er straks uit zal zien, maar zullen nog een goed stappenplan met tijdlijn en kostenindicatie moeten maken. Verschillende Zuid-Afrikaanse parken hebben al interesse getoond in ons systeem.'