Missie ruimtetelescoop bemoeilijkt door flikkerende sterren

De missie van de ruimtetelescoop Kepler, om planeten te vinden die op de Aarde lijken, gaat twee keer zoveel tijd kosten als gepland. De telescoop kijkt naar kleine variaties in het licht dat sterren uitstralen, omdat die zouden duiden op planeten. Maar nu blijkt dat sterren van zichzelf ook nogal flikkeren.

null Beeld AP
Beeld AP

Dat meldt Nature News. Als een planeet voor een ster beweegt, detecteert Kepler een kleine vermindering van het licht dat de ster uitstraalt. Maar uit onderzoek naar 2500 sterren die lijken op onze zon, blijkt dat deze meer flikkeren dan werd gedacht. Soms zelfs meer dan twee keer zoveel als de zon.

Jonge sterren

Vooral de helderheid van sterren die jonger zijn dan de zon, blijkt sterker te variëren, omdat ze sneller draaien en hun magnetisch veld krachtiger is. Volgens Amerikaanse onderzoekers is de helft van de sterren waar Kepler naar kijkt, jonger dan de zon.

Dat maakt het veel moeilijker om vast te stellen of aarde-achtige planeten veel voorkomen in de melkweg. Kepler zou meer dan twee keer zoveel tijd nodig hebben voor zijn missie. Deze staat nu nog gepland op 3,5 jaar, tot november 2012.

Of de missie wordt verlengd is nog bepaald niet zeker. De Amerikaanse ruimtevaartorganisatie NASA heeft niet veel geld in kas en de James Webb-ruimtetelescoop (JWST) slokt een groot deel van het budget op. 'We hebben 8 jaar nodig om vast te stellen of er in het heelal andere werelden zijn zoals de Aarde', zegt Jon Jenkins van de Keplermissie. 'Ik ben bang dat programma's zoals dat van Kepler verdwijnen, om voldoende financiering te hebben voor JWST.' Naar verwachting zal komend voorjaar een besluit worden genomen over Kepler.

Vloeibaar water
Eerder dit jaar meldden onderzoekers dat Kepler meer dan duizend kandidaat-exoplaneten had ontdekt. Daarvan waren er bijna zeventig ongeveer even groot als de Aarde en 45 draaien in een baan rond hun ster waarin de temperatuur vloeibaar water toestaat. Deze maand worden nog meer resultaten van de ruimtetelescoop verwacht.

De ruimtetelescoop is op zoek naar aarde-achtige planeten, omdat onderzoekers er vanuit gaat dat alleen op die planeten leven mogelijk is.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met Het Parool?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van Het Parool rust uiteraard copyright.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@parool .nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden