Miljoenen jaren oud fossiel blijkt van nieuwe kattensoort

Een 4 tot 6 miljoen jaar oud fossiel, gevonden in Tibet, blijkt van een nieuwe kattensoort te zijn. Dat melden Californische archeologen in het wetenschappelijk tijdschrift Proceedings of the Royal Society B.

Links: een reconstructie van de grote kat, zoals hij er vermoedelijk uitzag. Rechts: het echte fossiel van de schedel Beeld Mauricio Antón

Het fossiel kreeg de naam Panthera blytheae en hoort bij de familie van grote katachtigen. Hier vallen ook de tijgers, panters en jachtluipaarden onder en de nieuwe soort lijkt sterk op het sneeuwluipaard. De soort is dus nauw verwant aan de grote katten, maar geeft ook belangrijke informatie over hun ontstaan.

Op dit moment denken de meeste paleontologen dat de scheiding tussen kleine katten (lynxen, huiskatten, poema's) en de grotere soorten zes miljoen jaar terug plaatsvond. Het oudste fossiel dat deze scheiding aantoont is echter slechts 3,5 miljoen jaar oud. Daardoor is een discussie ontstaan over het moment waarop de twee geslachten ontstonden; misschien zijn de grote katten toch later ontstaan.

Dik jachtluipaard
Met de vondst van de nieuwe soort, die volgens de computerreconstructies aan de hand van een schedel lijkt op een dik jachtluipaard, kan de discussie beslecht worden. Door de ouderdom van het gesteente rondom het fossiel te schatten, concluderen de onderzoekers dat Blytheae minstens 4 en maximaal 6 miljoen jaar oud is, wat ongeveer overeenkomt met de oude theorie over het ontstaan van grote katten.

Bovendien geeft het fossiel een aanwijzing voor de oorsprong van de grote katten. Alle fossielen kwamen tot nu toe uit Afrika, terwijl moleculair bewijs duidt op Azië als geboorteplaats van grote katten. Daardoor was het heel moeilijk te zeggen waar het voor de kat nou écht begon. Met de ontdekking van dit fossiel wordt Azië een waarschijnlijker oorsprong.

Eén fossiel is echter nog niet genoeg om dergelijke conclusies te trekken. De onderzoekers willen dan ook zo snel mogelijk terug naar de vindplaats, waar ze hopelijk meer exemplaren van de nieuwe kattensoort zullen aantreffen.

Het exemplaar dat nu is onderzocht werd al in 2010 gevonden. De afgelopen drie jaar zijn de paleontologen druk bezig geweest met het analyseren van de schedel, zowel de anatomie als het dna ervan. Zo konden ze zeker weten dat het hier om een nieuwe soort ging en niet om een verweerde tijger- of luipaardschedel.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met Het Parool?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van Het Parool rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@parool .nl.
© 2019 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden