Mentsjov maakt vrienden

Denis Mentsjov gaat in de laatste kilometer van de laatste etappe van de Giro onderuit, maar hij zal de voorsprong op Danilo di Luca niet kwijtraken. Foto EPA Beeld
Denis Mentsjov gaat in de laatste kilometer van de laatste etappe van de Giro onderuit, maar hij zal de voorsprong op Danilo di Luca niet kwijtraken. Foto EPA

ROME - De laatste proeve van bekwaamheid voor de zege in de Giro d'Italia legde hij met horten en stoten af. Dat Denis Mentsjov op de spekgladde keitjes in de Romeinse binnenstad viel, en de eindzege daarmee zelf nog heel even in gevaar bracht, zegt veel over de Rabo-Rus.

De kille, emotieloze fietsmachine van weleer is tegenwoordig toch ook maar een mens. Gelukkig wel. Juist in deze met passie gereden Giro toonde Mentsjov zijn strijdlust en boekte hij - naar eigen zeggen - het grootste succes uit zijn loopbaan.

Dat hij altijd wat teruggetrokken was en ook na het succes in deze Giro nu niet direct een feestbeest zal worden, kan je Mentsjov niet verwijten. Het past niet bij een (sport)man zoals hij.

Mentsjov is al jaren 'gewoon Mentsjov'. Stil, en dus lastig te peilen voor concurrenten, voor het publiek, voor volgers, maar zelfs ook voor ploegleiders én ploeggenoten. Dat laatste werkte wel eens tegen de 31-jarige Rus.

Deze Giro echter werd al vanaf de start in Venetië duidelijk dat Mentsjov het over een iets andere boeg gooit. Rabobankcollega's spraken hun oprechte verbazing uit; ze hadden Mentsjov nog nooit zo vrolijk, praatgraag en ontspannen gezien. Zelfvertrouwen en zelfbewustzijn straalden van hem af. Weliswaar groeide de stress naarmate de Giro vorderde en het succes toenam, maar Mentsjov was ook in Rome veel meer dan 'gewoon Mentsjov'. Hij toonde er, nadat hij in de tijdrit het roze had veilig gesteld, met een enorme vreugdekreet en wilde armgebaren, een man van vlees en bloed te zijn.

Het was een deel van het geheim. Ploegleider Adri van Houwelingen onderkende dat al vroeg in de Giro. Dat Mentsjov steeds beter zijn best doet om deel uit te maken van het geheel, pleziert de ploegleiding. Miscommmunicatie (of beter: geen communicatie) was in het verleden nog vaak een struikelblok. In het Spaans kon Mentsjov zich weliswaar goed uiten, maar met name zijn Engels was dramatisch. ''We fietsen al jaren samen, maar we kennen elkaar nog steeds niet,'' zuchtten zijn ploegmaats meermalen.

''Maar,'' zegt Van Houwelingen, ''tegenwoordig fop je hem zelfs in het Nederlands niet meer. Hij begrijpt alles hoor. Toen iemand van de ploeg hem onlangs in de maling probeerde te nemen, zei hij ja, ja.'' Het werd gezien als een doorbraak.

En het biedt uitzicht op meer. Mentsjov beschouwt zichzelf voor de komende Tour de France als één van de favorieten. ''Ik zeg niet dat ik hem ga winnen, maar ik kán hem winnen.''
In de Giro was hij ook al zelfverzekerd. ''Toen ze me in Venetië naar mijn favoriet vroegen, heb ik Basso gezegd, omdat de rest dat ook deed. Ik wilde er ook een spelletje van maken. Maar eigenlijk dacht ik écht dat ik zelf zou gaan winnen.''

Twee keer eerder al won Mentjsov een grote ronde: de Vuelta a España. In de Tour de France van 2008 eindigde hij als derde, al stond in Parijs nog de inmiddels geschorste en gestopte Bernhard Kohl op de derde tree van het podium. Maar anders dan in die rondes toonde Men-tsjov zich in Italië van zijn meest menselijke kant. Zijn 'knechten' waarderen dat, het is prettig werken voor een goedgeluimde baas.

Mentsjov kreeg in Italië de ploeg om hem heen die hij graag wilde. Hij vroeg om de steun van Maurizio Ardila, Dimitri Kozontsjoek en Laurens ten Dam. Bovendien kon hij terugvallen op renners die met tegenwind het zware werk niet schuwen, zoals Bram de Groot, Maarten Tjallingii en Tom Stamsnijder. Dat hij Van Houwelingen drie weken lang om zich heen had, verbaast evenmin. De rustige ploegleider was er ook bij toen Mentsjov zijn beide Vueltazeges boekte. De laatste anderhalve week was ook Erik Breukink in Italië. Zij zullen in juli gezamenlijk een gooi doen naar het podium in Parijs. (EDWARD SWIER)

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met Het Parool?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van Het Parool rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@parool .nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden