Plus

Made in De Baarsjes: MessageBird verovert de wereld

Het heeft net ruim 51 miljoen euro opgehaald, zet dit jaar 100 miljoen om, kan meer telefoons op aarde bereiken dan er bewoners zijn en opereert vanuit een garage in De Baarsjes. MessageBird verovert de wereld.

Robert Vis: 'Een garage is een ideale ruimte: groot, open' Beeld -

"De teloorgang van sms is ons succes?" Robert Vis moet even nadenken. "Nooit zo over nagedacht. Misschien wel."

Robert Vis nestelt zich op een van de banken die, samen met wat fietsen van medewerkers in een rustig deel van de garage staat opgesteld waar MessageBird in zes jaar uitgroeide van start-up tot miljoenenbedrijf.

Betrekkelijk dom
Verhuizers zijn er bezig nieuw meubilair in elkaar te schroeven voor het almaar groeiend personeelsbestand, door de gammel ogende zijwand klinken de geluiden van de naastgelegen garage, een echte, waar de apk deze maand een tientje kost.

MessageBird was zeven maanden in de lucht toen het werd benaderd voor Amber Alert, de alarmberichtendienst over vermiste kinderen. "Het duurde toen wel 40 minuten voor zo'n bericht was verstuurd. Dat is het laatste dat je wilt als er haast bij is. Ik heb toen, betrekkelijk dom, gezegd dat we die sms'jes binnen een kwartier konden zenden."

De boter bij de vis kwam bij een alert op Koningsdag. "Dat lukte binnen een kwartier en zonder storingen."

Met sms'jes over kindvermissingen als proeve van bekwaamheid was groei gegarandeerd.

Amber Alert was echt een deurenopener bij bedrijven. "Die zien een partij langskomen die ze niet kennen, ze weten niet hoe betrouwbaar die is. Dan heb je met Amber Alert wel een voorbeeld dat je iets kunt."

Multinationals
Meteen al lag het vizier op multinationals. Van de taxi's van Uber - inclusief het belletje als de chauffeur bijna voor de deur staat - en de thuisbezorgde hapjes van Deliveroo, via Heineken naar banken als ABN Amro en techreuzen SAP en Huawei: als ze contact zoeken met hun klanten, loopt dat via de garage van MessageBird.

In de wereld van Whatsapp en Messenger sturen we ze nauwelijks zelf nog, de berichtjes via short message service (sms). Maar wat wij massaal achterhaald vinden, is voor het bedrijfsleven dé manier om de aandacht te trekken of om gevoelige informatie zo veilig mogelijk onder ogen van klanten - of patiënten - te krijgen.

Natuurlijk, zegt Vis, bereik je met een bericht via sociale media een miljardenpubliek. MessageBird biedt ze allemaal: van Facebook Messenger en Whatsapp tot Weibo, Telegram en Wechat én voicediensten, "Maar als je als bedrijf zeker wilt weten dat je bericht bij de klant aankomt, kan je op geen van alle rekenen." Betrouwbaar is alleen een sms, want die techniek zit op elke mobiele telefoon in de wereld.

Veiligheid
En dan is er nog de veiligheid. "Als je een heel gevoelige relatie met je klanten hebt, zoals banken of ziekenhuizen, wil je boodschappen via zo min mogelijke schijven laten lopen." En zeker niet via bedrijven die teksten commercieel uitbaten - door er informatie uit te halen voor advertenties - of onder regimes vallen (VS, China) die het wat minder nauw nemen met privacy.

Zes jaar lang opereerde MessageBird onder de radar van het grote publiek. Het startkapitaal kwam uit de verkoop van het betaalbedrijf dat Vis en zakenpartner Adriaan Mol eerder opzetten. "Als je in een online game een zwaard kocht, regelden wij de betaling. Die verifieerden we per sms. Alleen kwam die vaak niet aan. Dus zijn we dat berichtenverkeer zelf gaan opzetten."

In 2011, toen mobiele microbetalingen de hype van het moment waren, ging het bedrijf van de hand. "Achteraf zie je nu dat afrekenen via de mobiel niks voorstelt. Met berichtenverkeer konden we veel effectiever zijn."

Hele telecom­industrie
"Ik was een beetje verliefd op deze industrie. Al die mobiele operators met elkaar verbinden. De wereld over reizen. Cool dat niemand het echt snapte. Telecombedrijven zijn zo groot, zo suf en oud. Alles is op elkaar gestapeld. Een berichtje ging stapje voor stapje van verzender naar gebruiker. We konden de hele telecom­industrie meenemen in onze eigen techstek."

Er zijn anderen in de wereld met een vergelijkbaar aanbod, het beursgenoteerde Twilio voorop. Maar geen heeft zo'n bereik als MessageBird, zegt Vis. "We hebben afspraken met 220 telecombedrijven in de wereld. Hoe? Door ze allemaal te bezoeken. Het duurt zo 12 tot 18 maanden om een deal te maken, We zijn nu net rond met een bedrijf uit Singapore, waar we vijf jaar mee bezig zijn geweest."

Hij doet zaken in glimmende vergaderzalen die soms net zo groot zijn als de eigen garage. Toch is de sjofele behuizing - inclusief fulltime kok - de sleutel van het succes. "Een garage is een ideale ruimte: groot, open. Het nodigt uit tot samenwerken. En het is goedkoop. Als je als start-up aan de gracht begint, sta je al 2-0 achter."

Met de oorspronkelijke vijf man was het onderkomen nog wat aan de grote kant, met de huidige 65 - in Amsterdam - is het eigendom inmiddels te krap. "Ik zou hier graag blijven, maar we moeten wel verhuizen, naar de Plantagebuurt. Het wordt weer een garage."

De nieuwe geldschieters - tezamen goed voor zo'n 2,7 miljard groeikapitaal - zijn al in de garage langsgeweest om zich voor te stellen aan het personeel. "Die kijken hier niet van op. Al onze voorbeelden zijn ooit zo begonnen."

Beeld Het Parool

'Geld is niet zo belangrijk'

Met een bestaan in de schaduw is het wel voorbij nu MessageBird in Silicon Valley en Londen 60 miljoen dollar groeigeld heeft opgehaald. "Dat hadden we nooit eerder gedaan."

"Alle investeerders zijn hier weleens langsgeweest. We hebben overname­biedingen gehad. Maar zolang we onze groei zelf betaalden, hebben we ze ­allemaal afgewezen."

Maar nu was het tijd. "Het geld was niet eens zozeer de drijfveer. Er is een overvloed aan geld in onze wereld. We weten echt zelf wel hoe we onze business moeten doen. Maar we kunnen hulp gebruiken hoe we de groei organiseren."

De zoektocht was lang.

"Als je zulk geld ophaalt, weet je dat de investeerders in ons bestuur willen zitten. Dat is als een huwelijk. Van een board member kun je niet zomaar scheiden, die moet je wijs kiezen."

"Europese investeerders begrijpen ons niet, of stellen belachelijke voorwaarden. Ik ben in Silicon Valley overal langsgeweest. Bij Accel klikte het. Ik kwam er op een maandag om kennis te maken en die week nog drie keer. De maandag erop waren we rond."

Techinvesteerders als Accel of Atomico openen deuren. "Dit zijn partijen die Facebook, Dropbox en Skype op poten hebben geholpen. Die kennis heb ik niet. Ik zit nu opeens met topmensen van de FCC en Twitter om tafel."

Vis en medeoprichter Adriaan Mol strijken zelf niets op. "Geld is niet zo belangrijk. Ik werk ook gewoon voor mijn geld."

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met Het Parool?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van Het Parool rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@parool .nl.
© 2019 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden