'Gigantische berg op Mars ontstond door wind, niet door water'

NASA's Marsrover Curiosity is momenteel op reis naar Mount Sharp. Lange tijd werd gedacht dat die 5,5 kilometer hoge berg ooit werd gevormd door lagen slib. Maar nu suggereren Amerikaanse wetenschappers in nieuw onderzoek dat de berg helemaal niet door toedoen van water tot stand kwam, maar door wind.

Mount Sharp, gefotografeerd door Curiosity. Beeld Reuters

Voorheen veronderstelden wetenschappers dat zich op de plek van Mount Sharp ooit een groot meer bevond. De berg zou zijn ontstaan doordat lagen slib, afkomstig van de bodem van het meer, zich langzaam opstapelden. Hierdoor was de berg een perfecte onderzoekslocatie voor Curiosity. De Marsrover onderzoekt namelijk of er ooit leven mogelijk is geweest op de planeet en waterstof is een van de bouwstoffen die leven mogelijk maken.

Maar onderzoekers van de Princeton University en het California Institute of Technology suggereren dat de berg ontstond doordat stof en zand met de wind mee de krater in werden geblazen. Dat concludeerden zij aan de hand van beelden van ruimtesonde Mars Reconnaissance Orbiter (die het oppervlakte van de planeet in kaart brengt).

'Ons onderzoek sluit niet uit dat er ooit een meer in de Gale krater was, maar suggereert dat het grootste deel van de berg met behulp van de wind is ontstaan', zegt Kevin Lewis, coauteur van het onderzoek.

Stijgende lucht
Doordat het oppervlak van de Rode Planeet overdag opwarmt, stijgt er via de randen van de krater lucht omhoog. In de koelere namiddag keert dit proces zich om en daalt deze lucht. Volgens de onderzoekers neemt deze lucht stof en zand mee en legt het in het midden van de 154 kilometer brede krater. Het onderzoek staat gepubliceerd in het tijdschrift Geology.

Is Mount Sharp nu niet meer interessant voor NASA? Volgens onderzoeker Lewis wel. 'Ook al ontstond Mount Sharp door wind in plaats van water, de berg bevat waarschijnlijk een grote hoeveelheid aan waardevolle geologische - zo niet biologische - gegevens van de geschiedenis van Mars.'

Curiosity landde in augustus op Mars. De Gale krater is de werkplek van de Marswagen. In oktober en november deed de rover onderzoek bij het gebied Rocknest, waar Curiosity zijn eerste grondmonster nam.

In februari boorde Curiosity een gat in een steen. Na analyse bleek dat er in een ver verleden microbieel leven op de planeet mogelijk is geweest. In de steen werden sporen van zwavel, stikstof, waterstof, fosfor en koolstof gevonden.

Beeld AFP
Beeld EPA
Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met Het Parool?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van Het Parool rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@parool .nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden