First Lady Michelle ontsteeg de South Side

Michelle Obama bevond zich steeds nadrukkelijk aan Baracks zijde tijdens diens politieke loopbaan die hem van Chicago naar de Senaat in Washington bracht. Ze viel daarbij op als iemand die geen blad voor de mond neemt. Foto EPA

Het had allemaal heel anders moeten lopen voor Michelle Obama. Als een little black girl uit de South Side van Chicago werd zij niet in staat geacht tot een succesvolle carrière. ''En ook nu nog hoor ik soms dat ik alles te danken heb aan racial preferences,'' zei ze onlangs in een interview met The New York Times.

Twee mensen komt de eer toe Michelle en haar één jaar oudere broer Craig te hebben klaargestoomd voor een beter leven: haar vader Fraser Robinson en haar moeder Marion, een huisvrouw. Haar in 1991 overleden vader was een lagere ambtenaar van de stad Chicago, en het gezin leefde van zijn salaris. Het was geen strenge opvoeding, maar de kinderen dienden zich aan bepaalde regels te houden.

''Zo mochten we per avond slechts één uur naar de televisie kijken,'' herinnert Michelle zich. Zij en haar broer werden niet geacht op straat rond te hangen, maar wel om boeken te lezen, aan sport te doen en, niet het onbelangijkste, gesprekken te voeren met hun ouders aan de eettafel.

Michelle LaVaughn Robinson, geboren op 17 januari 1964 in Chicago, was een goede leerling op de middelbare school in haar geboortestad. Ze kreeg een beurs voor een studie aan de universiteit van Princeton, waar ze in 1985 cum laude afstudeerde, onder meer in African-American studies en Frans. Drie jaar later behaalde ze een graad in de rechten aan Harvard, waarmee in de South Side haar reputatie als hoogvlieger niet meer kapot kon. In Harvard stond ze niet bekend als politiek actief, ze raakte alleen gepassioneerd in iets buiten de studie wanneer ze protesteerde tegen het tekort, volgens haar, aan hoogleraren uit minderheidsgroepen.

Michelle LaVaughn keerde terug naar haar geboortestad, die zo nauw is verbonden met de geschiedenis van Amerika's zwarte bevolking. Haar eerste baan kreeg ze bij een advocatenkantoor, later bracht ze het in het stadhuis van Chicago tot topadviseur van de burgemeester, vooral over zaken die de minder welvarende segmenten van de bevolking aangaan. In 2002 kreeg ze een topfunctie in het bestuur van de raad van Academische Ziekenhuizen van Chicago.

Michelle had Barack Obama leren kennen toen deze werkte bij hetzelfde advocatenkantoor, Sidley Austin. Zij en Barack waren er de enige twee African Americans op hoge posten. Hij vroeg haar om een afspraak, die ze steeds maar uitstelde totdat ze toch voor het eerst samen naar de film gingen, Do the right thing. Ze trouwden in oktober 1992. Het paar heeft twee dochters, Malia Ann (geboren in 1998) en Natasha, uit 2001. ''Wat me meteen aan hem opviel, behalve die vreemde naam, was dat we zoveel gemeen hadden,'' zou Michelle later zeggen.

Michelle Obama bevond zich steeds nadrukkelijk aan Baracks zijde tijdens diens politieke loopbaan die hem van Chicago naar de Senaat in Washington bracht. Ze viel daarbij op als iemand die geen blad voor de mond neemt, geen tijd heeft voor twijfel, en met haar scherpe tong soms mensen afstoot. Net als met haar intellect, want toehoorders hebben zich nogal eens beklaagd dat de toespraakjes van Michelle hen boven de pet gingen. Ze heeft dat snel gecorrigeerd, net als de spontaniteit die haar soms in de problemen bracht. Rechtse Amerikanen waren furieus over haar opmerking in Wisconsin: ''Voor de eerste maal sinds ik volwassen werd, ben ik echt trots op mijn land.'' Dat was kort nadat de Democratische Partij haar man had aangewezen als presidentskandidaat.

Prompt werd haar een gebrek aan vaderlandsliefde verweten. Want had zij niet veel te danken aan Amerika, zoals die beurzen? Het moeten pijnlijke momenten voor Michelle zijn geweest. Sindsdien heeft ze veel tijd besteed bij gezinnen waarvan een van de leden dient in Irak. (RENÉ TER STEEGE)


Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met Het Parool?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van Het Parool rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@parool .nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden