PlusAchtergrond

Elon Musk zet zijn dromen om in daden

Sinds 2011 moet de VS peperdure kaartjes kopen van aartsrivaal Rusland om naar ruimtestation ISS te gaan. Woensdagavond verandert dat. Elon Musks bedrijf SpaceX brengt dan twee Amerikanen de ruimte in.

Astronauten Douglas Hurley (links) en Robert Behnken in hun witte ruimtepakken in een witte Tesla tijdens een oefening voor de lancering.Beeld AFP

In de promotiefilms van Elon Musks ruimtevaartbedrijf SpaceX stappen astronauten, in futuris­tische witte ruimtepakken, in een witte Tesla X om naar het lanceerplatform te rijden. De 48-jarige Zuid-Afrikaan, die ook een Canadees en Amerikaans paspoort heeft, duldt geen ander vervoermiddel.

Het enfant terrible van de Amerikaanse techwereld schrijft met SpaceX geschiedenis. En het is niet voor het eerst dat hij voor een kleine revolutie zorgt. Met Paypal maakte Musk betalingen via internet mogelijk en zijn elektrische Tesla zorgt voor een transformatie in de auto-industrie.

50 miljoen

Musk heeft nog een handvol bedrijven. Zoals The Boring Company, een tunnelbedrijf dat hij drie jaar geleden begon toen hij in de file stond en geïrriteerd uitriep dat hij een tunnel ging graven. Zijn bedrijf Neuralink zoekt naar manieren om kunstmatige intelligentie in het brein van de mens te krijgen. Daarnaast werkt hij nog aan een hyperloop en allerlei andere projecten.

Nu Musk ook mensen de ruimte in schiet is er wéér een sector waarin hij leidend kan worden. “Voor een stoeltje in de Russische Sojoezraket betaalt Amerika 90 miljoen euro. SpaceX rekent 50 miljoen,” zegt André Kuipers. De Nederlandse astronaut koppelde in 2012 voor het eerst een ruimtevaartuig van Musk aan het ISS en trainde bij SpaceX. “Ik was en ben onder de indruk. Een heel goed bedrijf, vol jonge mensen met veel verantwoordelijkheid.”

Eigenzinnig

De vlucht woensdagavond is nadrukkelijk ook een missie van de Amerikaanse ruimtevaartorganisatie Nasa. Die betaalt en heeft de bemanning gekozen: twee oude rotten die beiden ook met spaceshuttles hebben gevlogen. Commandant Douglas Hurley (53) heeft aan twee ruimtemissies deelgenomen en was de piloot van de laatste spaceshuttlevlucht, met de Atlantis in 2011. Robert Behnken (49) heeft ook twee shuttle­missies op zijn naam staan.

’s Werelds meest geavanceerde raket, de Falcon 9, schiet de mannen met de Crew Dragon, het feitelijke ruimtevaartuig, naar het ruimtestation. Die Falcon 9, vernoemd naar de Millennium Falcon uit de Star Wars-films, is een goed voorbeeld van Musks eigenzinnigheid. Traditionele raketten verbranden als ze terugvallen naar de aarde. Musk oordeelde dat dat gekkenwerk was en gaf zijn ingenieurs opdracht iets te bedenken waardoor de raketten kunnen worden hergebruikt.

Tweedehandsraket

Zo komt het dat de Falcon 9 na gebruik verticaal op een drijvend platform landt. Delen van de raket worden gereviseerd. Er is al een Falcon die 31 keer is gebruikt. Kuipers: “En dan krijg je 10 miljoen dollar korting op zo’n tweedehandsraket. Echt slim.”

Elon Musk. De in Zuid-Afrika geboren directeur van onder meer Tesla wil met zijn ­ruimtevaartbedrijf SpaceX ­ruimtereizen voor toeristen mogelijk maken.Beeld Philip Pacheco/AFP

Musk weet hoe hij een show moet geven. Zo schoot een Falcon Heavy in 2018 de persoonlijke Tesla van Musk, de ruimte in, waarna beide stuwraketten simultaan rechtop op aarde terugkeerden. De auto, met nepastronaut achter het stuur, draait nu rondjes om de zon.

Serieuze zaak

Kuipers houdt niet zo van het spektakel. “Ik zou dolgraag in de Crew Dragon vliegen, maar het is mij allemaal wat te veel show. Het is me net te commercieel. De ruimtepakken van SpaceX zijn ontworpen door dezelfde man die ook het kostuum van filmfiguren als Captain Marvel en Wonder Woman ontwierp. Dat is de omgekeerde wereld. Normaal maakt de filmwereld iets na uit de echte wereld. Of die Tesla die hij omhoogschoot; breng dan een nuttige satelliet de ruimte in. Ruimtevaart is een serieuze zaak waar veel belastinggeld heen gaat. Te serieus voor reclamedoeleinden. Het is allemaal wat puberaal. Musk is wat dat betreft een groot kind. Maar, eerlijk is eerlijk: hij is niet alleen een dromer, hij dóét het wel. Dit soort mensen heb je nodig om grote stappen te zetten.”

Musk staat erom bekend dat hij grote woede kan ontsteken als hij wordt tegengewerkt. Zo schuimbekte hij vorige maand over de lockdown en de verplichte sluiting van zijn auto­fabriek. “Mensen vertellen dat ze gearresteerd worden als ze buiten komen, dat is fascistisch. Geef mensen hun godvergeten vrijheid terug,” aldus Musk tijdens een conference call. Hij dreigde met Tesla uit Californië te vertrekken als de lockdown voor zijn fabriek niet werd opgeheven. De autoriteiten weten dat hij ertoe in staat is en gaven hem zijn zin.

 X Æ A-Xii 

Als Musk iets wil, gebeurt het. Dat merkten zijn ouders ook toen hij als 17-jarige van Zuid-Afrika naar Canada – zijn moeder is Canadese − verhuisde. Dat deed hij tegen de zin van zijn vader, maar hij wilde dichter bij Amerika zijn, het land van de onbegrensde mogelijkheden.

Als kind werd hij vreselijk gepest. Hij was anders. Toen hij alle boeken en stripboeken had gelezen die hij kon vinden, begon hij in de Encyclopaedia Britannica. Als 12-jarige verkocht hij een zelfgemaakt computerspel voor 500 dollar. Hij maakte zijn fortuin met software en hield in 2002 aan de verkoop van Paypal 165 miljoen dollar over. Met dat geld begon hij SpaceX. Zijn missie: mensen naar andere planeten brengen.

Musk heeft zeven kinderen, zes van hen kreeg hij met zijn eerste vrouw. De jongste samen met de 32-jarige Canadese Claire Boucher, beter bekend als zangeres Grimes. Dat kind werd X Æ A-Xii gedoopt en is nog maar een paar weken oud. Wat de roepnaam van de jongen zal zijn, is nog niet bekend. De burgerlijke stand dubt nog over het toestaan van de cryptische voornaam.

Geen grote knoppen

De Crew Dragon, de ruimtecapsule bovenop de raket, kan zeven mensen vervoeren − Musk wil ook toeristen de ruimte inschieten − en het ruimtevaartuig is in staat om tot 3000 kilo aan goederen mee terug naar de aarde te nemen.

Hurley en Behnken waren gewend aan grote knoppen en schakelaars in de spaceshuttle, maar in de Crew Dragon zitten nauwelijks knoppen. Wel grote touchscreens, alsof je in een Tes­la stapt. Kuipers: “Deze missie is belangrijk voor de nationale trots van Amerika, maar ook voor de ruimtevaart is het essentieel dat je nu meerdere ruimteschepen hebt om naar het ISS te gaan. SpaceX, Sojoez en de Starliner van Boeing komt ook nog.”

En Musk wil nog verder. Nasa heeft hem gevraagd mee te werken aan de nieuwe maanmissie, een opstapje naar Musks eindbestemming: de planeet Mars. De plannen voor zijn Starship liggen al klaar. Koloniseren van de rode planeet noemt hij het grootste avontuur dat de mens ooit zal ondernemen. Volgens Kuipers gaat het Musk lukken om mensen op Mars te krijgen. “Samen met Nasa, over twintig jaar. Hij kan het.”

De Falcon 9 van SpaceX met helemaal bovenop de Crew Dragon, de capsule voor bemanning en lading.Beeld AP

Concurrentie

De ruimtemissie van SpaceX was niet het enige belangrijke moment deze week voor de commerciële ruimtevaart. Richard Bransons Virgin Orbit zou in de nacht van maandag op dinsdag zijn eerste raket boven de Stille Oceaan afvuren. De excentrieke en steenrijke Britse ondernemer – in veel opzichten het evenbeeld van Elon Musk – wil onder meer wedijveren met SpaceX en een deel van de markt voor de lancering van kleine satellieten veroveren. Maar de test, volgens Branson ‘het hoogtepunt van een vijfjarig ontwikkelingsprogramma’, werd op het laatste moment afgeblazen. De bemanning is veilig en keert terug naar de basis, twitterde het bedrijf.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met Het Parool?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van Het Parool rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@parool .nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden