Plus

De droom van Lucas Westenberg eindigde in een ravijn

Lucas Westenberg droomde ervan piloot te worden, net als zijn vader en opa. Aan die droom kwam bruut een einde in een ravijn in Arizona. 'Ik wil niet dat meer mensen hun droom verliezen.'

Lucas Westenberg Beeld Privéfoto fam. Westenberg
Lucas WestenbergBeeld Privéfoto fam. Westenberg

"Eén keer zijn we bij hem langs geweest in de Verenigde Staten. Hij was zo trots. 'Kom in míjn kist zitten, papa.' Toen was het rond. Hij was zo vaak met mijn vliegtuig meegevlogen, nu mocht ik bij hem aan boord."

Lucas Westenberg is 19 jaar oud als hij in het snoeihete Mesa, in de Amerikaanse staat Arizona, zijn droom waarmaakt. Zelf vliegen, net als vader Erik, captain bij KLM. Net als opa Hans.

Het is hem dan al gelukt aangenomen te worden op KLM Flight Academy, een opleiding die alleen talenten selecteert van wie met zekerheid valt te voorspellen dat ze zullen slagen.

Het is 2011, een slechte tijd om piloot te worden. De vraag naar vliegers is vanwege de crisis klein, bij banken droogt de financiering van de torenhoge opleidingskosten op. 'Pay to fly', waarbij piloten maatschappijen betálen om te mogen vliegen, komt in zwang.

Maar Lucas heeft alles op vliegen gezet, zonder plan B. "We dachten: hoezo niet lukken?" zegt Petra Westenberg. "Hij was zo'n natural."

Een bevriende vlieger die hem als 16-jarige driemaal vlekkeloos ziet landen in een Airbussimulator, oordeelt al: 'een bescheiden ace'.

Lage vlieghoogtes
Lucas geniet van de opleiding. Hij haalt het theoriegedeelte met een score van 97 procent. In Arizona volgt het vliegende deel van de studie. De dag na het bezoek van zijn ouders voltooit Lucas er met succes zijn eerste solovlucht.

Hun volgende trip naar de VS is dan al gepland. Eind september 2012 willen ze een camper huren en kijken of Lucas mee kan. Een week eerder maakt Lucas de 42ste stap in zijn vliegersopleiding: zelf een vliegplan uitzetten, als afsluiting voor het gedeelte 'op zicht navigeren'.

De opdracht van de examinator is opvallend: zet een route uit naar het noorden. Naar het bergachtige deel van Arizona vliegen is ongebruikelijk, zeker op de extreem lage vlieghoogtes die de vliegschool studenten voorschrijft.

Nekharen
"De laatste zin die hij ons heeft gestuurd: 'Het geluk is niet aan mijn zijde.' Hij zag er tegenop, eigenlijk voor het eerst." Zijn kamergenoot verklaart later: "Dit was het ingewikkeldste vliegplan dat ik ooit heb gezien."

Lucas met vader Erik Westenberg op Schiphol Beeld Privéfoto fam. Westenberg
Lucas met vader Erik Westenberg op SchipholBeeld Privéfoto fam. Westenberg

"Lucas had iets wat alle goede vliegers hebben," zegt Erik Westenberg. "Als iets niet klopt, dan gaan, nog voor je beseft wat niet in orde is, je nekharen overeind staan. Dan moet je oppassen. Ik herken dat. Hij heeft dat gevoel ook gehad, alleen wist hij nog niet hoe hij daarmee moest omgaan."

Vrijdagochtend 14 september 2012 gaat de telefoon in huize Westenberg. De directeur van KLM Flight Academy: "Het vliegtuig van Lucas wordt vermist. We moeten dit serieus nemen." Erik: "Ik dacht: ze zitten onder de vleugel, boos dat ze een man tekortkomen om te klaverjassen. Maar ik wist dondersgoed dat het mis was."

Die avond worden ze, na halsoverkop zelf een vlucht te hebben georganiseerd, in Arizona opgewacht door twee studenten, de directeur van de Amerikaanse vliegschool en een soort hulpverlener, 'want zo gaat dat in de VS'.

Halfstok
"In het hotel hebben we de radarplots gezien, de pings van hun telefoons, de route op Google Maps. Ik wist direct wat er was gebeurd. Ik heb een plek op de kaart aangewezen: daar liggen ze. Ik zat er 150 meter naast. Dat was geen gevoel, dat was blinde ervaring."

De volgende dag rijden ze met twee studie­genoten van Lucas naar het noorden. "In Strawberry hingen de vlaggen al halfstok. Een sheriff heeft ons meegenomen over zo'n hobbelpaadje. Halverwege moesten we lopen. Precies op het moment dat we aan de rand van een ravijn aankomen, horen we via een walkietalkie dat het hun vliegtuig is en dat zij erbij liggen."

Beeld uit het officiële onderzoek naar de ramp. De motor en de verbogen propeller van het toestel Beeld NTSB
Beeld uit het officiële onderzoek naar de ramp. De motor en de verbogen propeller van het toestelBeeld NTSB
Beeld uit het officiële onderzoek naar de ramp. De boom in Arizona waartegen het lesvliegtuig crashte Beeld NTSB
Beeld uit het officiële onderzoek naar de ramp. De boom in Arizona waartegen het lesvliegtuig crashteBeeld NTSB

"We konden en wilden niet naar beneden. We wilden terug. Zijn zus zou in Los Angeles landen en we wilden niet dat ze het op televisie zou zien. Na dertig keer kregen we haar te pakken. Dat je dan via de telefoon moet vertellen dat haar broer er niet meer is. Dat was het moeilijkste moment."

Puppy's
Terug in Mesa schuiven ze aan bij Lucas' studiegroep. "Ik heb het woord genomen," zegt Erik, "dat dit heel, heel onwaarschijnlijk is. Dat zoiets nooit gebeurt. Dat ze moeten doorgaan. Ik wilde niet dat na Lucas nog meer mensen hun droom zouden verliezen." De hele lichting is geslaagd en vliegt nu op één na, ook bij KLM.

Bij Erik Westenberg ebt de droom wel weg. "Ik ben na vijf weken weer gaan vliegen, ook om houvast te hebben. Maar ik kreeg steeds die vraag: heb jij kinderen? Telkens weer dat verhaal."

Petra: "En hij kwam steeds vaker die puppy's tegen, jaargenoten van Lucas, als tweede co­piloot." Erik: "Ze verdienden het daar te zitten. Maar ik kon er steeds slechter mee omgaan. Ik merkte dat het vliegen me niets meer deed. De droom was kapot."

Kindertekening
Op een vlucht uit Teheran hakt hij de knoop door. "Als de passie weg is, merk je pas hoe zwaar het is. Hoe vaak je van huis bent, alleen in een hotel zit. Ik heb 33 jaar bij KLM gevlogen. Het is mooi geweest." Begin november maakt hij zijn laatste vlucht.

Ze laten een kindertekening zien, Lucas zal een jaar of zeven zijn geweest. 'Ik vind het wel leuk om piloot te worden,' staat er in schoonschrift. 'Want mijn vader is ook piloot en je moet door de wolken vliegen en hoog.'

"Zijn droom was KLM. Met pa naast hem in de cockpit, zijn zus in de cabine achter de kar en z'n moeder als passagier. Ik zie hem zo zitten met die brede grijns. Hij wist dat hij captain zou worden. Hij hoefde het alleen maar even te doen."

Uit de officiële onderzoeken:

- De route en opgedragen vlieghoogtes gingen de capaciteiten van het lesvliegtuig te boven;

- De examinator had dat moeten zien tijdens de briefing met Lucas voorafgaand aan de vlucht;

- De examinator en meevliegende Amerikaanse instructeur hadden tijdens de vlucht moeten ingrijpen;

- De door de examinator opgedragen vliegroute was uitzonderlijk;

- Niet kan worden uitgesloten dat bij die opdracht onderlinge relaties een rol speelden;

- De examinator had 30 jaar eerder dezelfde test afgenomen bij Erik Westenberg, de vader van Lucas;

- De examinator was tussen 1972 en 1994 instructeur bij de vliegschool, samen met Hans Mulder, de opa van Lucas Westenberg.

De vliegerspet bleef achter

Begin dit jaar keerden Erik en Petra Westenberg terug naar de rand van het 300 meter diepe ravijn in Arizona, daar waar hun zoon was neergestort. Op uitnodiging van tv-programma Break Free.

"We hebben altijd geweten dat we zouden teruggaan," zegt Erik Westenberg. Dat de uitnodiging precies op het moment kwam dat hij stopte met werken, noemt hij 'weer zo'n toeval dat geen toeval is'. Na al die jaren dat het over het ongeluk, de oorzaak en de veiligheid op de vliegschool ging, moet het voor hen nu over hun zoon gaan. "We willen nog een keer met hem shinen," zegt Petra Westenberg.

"De tocht naar het ravijn was intensief. Pittiger dan ik had gedacht, en pijnlijk. Maar het moest. We waren erbij toen hij voor het eerst ademde, we wilden ook op de plek zijn waar hij zijn laatste adem uitblies."

"We hebben er een kwartier, twintig minuten met z'n tweeën gezeten. Je ziet nog steeds de geblakerde rots en de beschadigde boom. We hebben de vliegerspet van Erik achter­gelaten en een foto waarop hij die pet als klein jong draagt. Toen was het goed."

Break Free, donderdag 5 april, 20.55 uur, BNNVara, NPO 3

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met Het Parool?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van Het Parool rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@parool .nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden