De 'desolate huiskamer van NRC' op Rokin is geen onderdeel van verkoop

De verkoop van NRC Media mag sinds woensdag een stap dichterbij zijn, maar opvallend genoeg maakt het café/restaurant op het Rokin geen onderdeel uit van de verkoop van de uitgever van NRC Handelsblad, Nrc Next en NRC.nl.

Redactie NRC en het cafe op het RokinBeeld Floris Lok

Het Vlaamse krantenbedrijf Mediahuis, Stichting Democratie en Media (SDM) en de investeringsmaatschappij van Vereniging Veronica betalen naar verluidt tussen de 90 en 100 miljoen euro voor NRC Media.

De reden waarom het restaurant niet bij de verkoop zit, wordt niet gegeven, maar laat zich raden. Het gaat niet goed met het restaurant. Parool-verslaggever Hiske Versprille schreef 1 december een reconstructie: wat ging er mis bij het prestigeproject aan het Rokin?


Chique krantenhoreca op een A-locatie, gestart met veel tromgeroffel en heel veel geld, ligt anderhalf jaar later alweer op zijn gat. Wat ging er mis bij het NRC Restaurant Café?

Kent u die van die Belg, die miljonair en die architect die een restaurant begonnen? Het zou de nieuwe hotspot van Amsterdam worden. In de voormalige Optiebeurs op het Rokin opende burgemeester Eberhard van der Laan in april 2013 het nieuwe NRC-gebouw, met onder de redactieburelen een door NRC uitgebaat café-restaurant, zeven dagen per week van 8 tot 1 open, dat tot wel achthonderd mensen per dag zou gaan bedienen met koffie, wijn en brasseriegerechten.

Het is dik anderhalf jaar later, en de lezers hebben bedankt. Over 2013 leed het restaurant een verlies van meer dan 130.000 euro per geopende maand; bijna 1,2 miljoen euro. Twee chefs en vier restaurantmanagers verder is de zaak al sinds de zomer niet meer 's avonds open. Bijna elke week vertrekken er werknemers en een chef-kok is er al maanden niet meer. Een naarstige zoektocht naar een pachter liep op niets uit.

Wat ging er mis bij het NRC Restaurant Café? In het kort: veel.

Slecht uitgedacht idee
De bouwput van de Noord/Zuidlijn voor de deur hielp natuurlijk niet mee. Terrasbezoekers zagen deze zomer het stof neerdalen op hun cappuccino. Maar naast de nodige tegenslag in de omgeving is er ook in de opstart veel niet goed gegaan.

Het idee voor een horecagelegenheid onder de nieuwe redactie van de krant kwam uit de koker van Peter Visser, directeur van investeringsmaatschappij Egeria, eigenaar van NRC. Visser zou samen met zijn goede vriend Jaap Dijkman, de architect van het gerenoveerde gebouw, de startkoers van het restaurant hebben bepaald. Na de verhuizing van Rotterdam naar Amsterdam moest het restaurant met een debatcentrum op deze plek midden in de stad de krant toegankelijk maken en het merk NRC versterken.

In september 2011 werd Rokin 65 Horeca ingeschreven als een BV onder de paraplu van NRC Holding. De twee belangrijkste mensen in deze jonge bv waren de directeur en de chef-kok, beiden ingevlogen van restaurant In de Waag op de Nieuwmarkt, een zaak waarvan Dijkman en Visser mede-eigenaar zijn. In de Waag is zeer succesvol, maar wel totaal anders van signatuur: er komen vooral toeristen en grote groepen. Hoewel de chef-kok en directeur daar een uitstekende staat van dienst hadden, werd al snel duidelijk dat ze totaal niet waren opgewassen tegen de enorme taak die er lag met het NRC Restaurant.

Geen zin
Formeel legden ze verantwoording af aan NRC, maar ze moesten een concept uitvoeren van Visser en Dijkman. En dat er na de reorganisatie van de redactie kennelijk wel geld was voor zo'n prestigieus project, zorgde hier en daar voor scheve ogen. NRC leek er helemaal geen zin in te hebben.

Terwijl in de aanloop met geld lijkt te zijn gesmeten, werd beknibbeld op andere zaken. 'Ik had nog nooit zo'n chic opgezette keuken gezien - het geld klotste tegen de plinten omhoog,' vertelt een oud-kok. Maar tegelijk werd voor de koffie een deal gesloten met Douwe Egberts, ook een grote adverteerder in de krant, maar niet bepaald een merk dat past bij de beoogde chique, grootstedelijke uitstraling van het restaurant.

Het restaurant zag zijn clientèle gestaag teruglopen. Hoe leger de ruimte, hoe ongezelliger het eruitzag. En de gemiddelde leeftijd van de gasten was uitzonderlijk hoog, wat ook niet erg meehielp voor het beoogde imago. Er werd een vergelijking getrokken met de lobby van Tabitha.

Ontslagen
Na de eerste zomer moest iemand sneuvelen. Zowel de chef-kok als de directeur ruimde het veld en architect Dijkman trok Koen van Brunschot aan, die in Hotel de Goudfazant had laten zien uitstekend een heel grote keuken te kunnen leiden. In NRC Handelsblad verscheen een door NRC betaalde advertentie in de vorm van een recensie - door culinair reclamebureau Mister Kitchen - met als weinig verrassend oordeel: 'Aan tafel hebben we een topavond.'

Ondertussen lukte het het nieuwe team ook niet de boel vlot te trekken. Het was gewoon een onmogelijk concept. In mei vertrok Van Brunschot naar De Plantage bij Artis en NRC besloot inderdaad dat het restaurant dan toch maar moest worden verpacht. Er werden onderhandelingen gevoerd met onder meer Harkema en Le pain quotidien. Tevergeefs.

De conclusie van veel betrokkenen is dat het vanaf dag één verkeerd aangepakt. 'Denken dat zoiets wel even van de grond komt als je er maar genoeg geld tegenaan gooit, getuigt van een enorme minachting voor het horecavak,' zegt een vroegere werknemer. En de bedrijfsleider, die er al vanaf het begin werkt, zegt: 'Veel te veel verschillende mensen hebben zich er vanaf het begin mee bemoeid.'

Het was onduidelijk wiens restaurant het nou eigenlijk was, en daardoor kreeg de zaak geen eigen smoel.

Weinig kennis
Anderen geven vooral de krant de schuld. Demandt: 'Het pertinent niet meedenken en -werken van NRC is een doorslaggevende oorzaak.'

Was het niet gewoon een typisch geval van: krantenmaker, houd je bij je leest? Rien van Beemen, bestuurder van NRC Holding en dus eindverantwoordelijke voor het restaurant: 'Ach, we hebben ook een webshop, daar hebben we ook geen verstand van, maar dat laten we doen door mensen die dat wel hebben, en dat gaat prima. Daar is het bij het restaurant verkeerd gegaan: met de kennis van nu hadden we het van het begin af aan moeten laten pachten.'

Voorlopig is nu het restaurant 's avonds dicht, en omdat er steeds meer personeel vertrekt, wordt er ook gesproken van volledige sluiting. De huidige bedrijfsleider: 'Mij is gevraagd het hier af te maken.'

Wat moet er gebeuren met het NRC Restaurant? Daar zijn alle betrokkenen het over eens: als er een goede pachter zou komen, los van de krant en met genoeg ervaring, kan het een prachtige zaak worden - zeker als het Rokin straks klaar is en het metrostation voor de deur geopend. Maar het moet dan wel helemaal opnieuw.

'Mislukt vind ik wel een heel groot woord,' zegt Van Beemen. 'Maar het is inderdaad helemaal niet gegaan zoals we willen. We zijn echter niet failliet en ook niet helemaal dicht: de lunch loopt eigenlijk best aardig. We zijn nu in gesprek met twee mogelijke pachters. Ik denk dat er over een paar jaar een heel geslaagd restaurant onder de redactie zit.'

Dit artikel kwam tot stand door gesprekken met acht vroegere en huidige betrokkenen bij NRC Restaurant Café.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met Het Parool?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van Het Parool rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@parool .nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden