Plus

Caesar de Leeuw (1998-2018): hij was altijd scherp

Alfaleeuw Caesar is donderdag na een lang en volgens zijn verzorgers gelukkig leven overleden in Artis. Hij is twintig jaar geworden.

Beeld Artis/Ronald van Weeren

Er zijn kinderen in Amsterdam die er jarenlang rotsvast van overtuigd zijn geweest dat leeuw Caesar al overleden wás en dat Artis het stoffelijk overschot als speciale attractie voor de bezoekers heeft laten liggen.

Want je kan veel van de donderdag overleden alfaleeuw zeggen. Dat ie zo'n markante kop had bijvoorbeeld, met van die opvallende zwarte manen. En dat je echt maar één keer naar hem hoefde te kijken om te zien dat de leeuw niet zonder reden de koning van het dierenrijk wordt genoemd.

Maar je kan niet zeggen dat de leeuw van Artis een bijster actieve indruk maakte. Caesar zag je in zijn Amsterdamse habitat niet zoveel bewegen. Praktisch nooit eigenlijk. Meestal lag ie maar een beetje te liggen, op een van die overdekte terrasjes in de hoeken van de leeuwenkuil, de ogen gesloten. "Is ie dood of zo?" klonkt het regelmatig bij de bezoekers die bij het betreden van de dierentuin vaak in één ruk waren doorgelopen naar de leeuwen.

Razendsnel in actie
Het slechtste wat je kon doen echter, was je door deze desinteresse in de luren laten leggen. Daarover kan een blauwe reiger meepraten (of eigenlijk niet meer) die een jaar of tien geleden tijdens iets dat een beetje leek op een soort van noodlanding, terechtkwam in de leeuwenkuil. Het duurde nauwelijks meer dan een seconde voordat Caesar zich vanuit een schijnbaar comateuze toestand ineens halverwege het verblijf bevond, de reiger fysiek en geestelijke geknakt in zijn bloeddorstige bek.

Het voorval stond niet op zichzelf, zegt Sil Verhagen, een van de vijf verzorgers van de leeuwen in Artis. "Leeuwen slapen zo'n 20 uur per dag, maar als het moet komen ze razendsnel in actie. Regelmatig weten ze op die manier nietsvermoedende reigers of duiven te grazen te nemen."

Onderdeel van het meubilair
Donderdag lieten zijn verzorgers Caesar inslapen. Het ging niet meer, zegt Verhagen. "Hij was op. De laatste maanden kwakkelde hij al een beetje. Door zijn ouderdom viel hij af en ging zijn lichamelijke toestand achteruit. Vanaf woensdagmiddag verslechterde zijn conditie dusdanig dat is besloten hem donderdagochtend te laten inslapen."

De dood komt aan bij de medewerkers van de dierentuin: Caesar leefde sinds 1999 op het Kerbertterras en hoewel zijn verzorgers zich nooit tussen de dieren begeven ('het zijn echte jagers, dat moet je niet doen'), hebben zij de leeuw in het hart gesloten. Hij is hier in de loop der jaren een echt onderdeel geworden van het meubilair.

Het raakt de verzorgers, maar dramatisch wil Verhagen er niet over doen. "Hij heeft een lang en volgens ons gelukkig leven geleid. En laten we niet vergeten dat ie met zijn 20 jaar echt hoogbejaard was, de meeste leeuwen halen zo'n leeftijd niet, in het wild worden deze dieren gemiddeld tien tot veertien jaar."

Caesar had een stevige fanbase, een gemêleerd gezelschap van bezoekers die iedere dag even langsging om de leeuw te begroeten. Ging dat een beetje zoals de vrouwen die een op het eerste oog kwestieuze iedere dag langsgaan bij de gorilla's? Verhagen: "Caesar stak dan even zijn poot omhoog, bij wijze van groet. Néé, natuurlijk niet. Hij negeerde op het eerste oog iedereen. Maar hij was wel altijd scherp."

Nieuwe koning
De koning is dood, maar het is nog te vroeg voor een lange leve de nieuwe koning. Die gaat er wel komen, zegt Verhagen. "Het is de bedoeling dat er een nieuwe leeuw komt, leeuwen leven namelijk van nature in een groep met een mannelijke leider."

Caesar gaat worden opgezet en tentoongesteld in het Groote Museum, dat op het moment wordt gerenoveerd. Hij laat 21 nakomelingen achter. Twee van zijn dochters hebben het ouderlijk nest nooit verlaten en leefden tot gisteren nog bij hun vader.

Deel je mooiste herinnering aan Caesar met ons

Wij zijn benieuwd naar de herinneringen die jullie hebben aan Caesar tijdens een bezoek aan ARTIS.

Je kunt een foto of herinnering mailen¿¿ naar nieuwsdienst@parool.nl, WhatsAppen kan ook!

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met Het Parool?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van Het Parool rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@parool .nl.
© 2019 de Persgroep Nederland B.V. - alle rechten voorbehouden