PlusProfiel

Als Anthony Fauci spreekt, luistert heel Amerika. Behalve Trump

Anthony Fauci, met Trump op de achtergrond. Beeld Getty Images

Terwijl sterftecijfers in de VS blijven toenemen, zoeken Amerikanen troost in de klare taal van een koelbloedige wetenschapper: Anthony Fauci. Maar hij irriteert de president.

Als Anthony Fauci spreekt, luistert Amerika. De 79-jarige directeur van het National Institute of Allergy and Infectious Diseases, het Amerikaanse equivalent van het RIVM, licht de virusdreiging zo kalm en rechtdoorzee toe, dat hij de meest gewaardeerde autoriteit in crisistijd is geworden.

De onverstoorbare manier waarop hij het land op de hoogte houdt, heeft Fauci een schare fans opgeleverd. Een bakkerij in Rochester, ten noorden van New York, bakte donuts met zijn foto’s erop. Op Etsy en Amazon zijn kaarsen en T-shirts met zijn beeltenis te koop. Meer dan 14.000 mensen tekenden een petitie om hem door tijdschrift People te laten uitroepen tot Sexiest Man Alive. Een fan-account op Twitter deelt memes en lof met ruim 18.000 volgers. ‘Dr. Fauci is het hele pakket. Intelligent. Vriendelijk. Knap. Letterlijk zo knap, oh my god’, schreven drie microbiologen die het account @FauciFan hebben opgericht.

Contrast

Het moet een vreemde ervaring zijn, voor een man die al sinds 1984 dezelfde baan heeft. Fauci adviseerde zes Amerikaanse presidenten, onder meer over de aids-epidemie in de jaren tachtig, sars en ebola. Toen een met ebola geïnfecteerde Amerikaanse verpleegster uit het ziekenhuis ontslagen werd, omhelsde Fauci haar voor een batterij camera’s om het land te verzekeren dat ze niet besmettelijk was.

Ook nu is Fauci de man die de VS geruststelt. Als lid van de taskforce van het Witte Huis licht hij de laatste ontwikkelingen toe in persconferenties aan de zijde van president Trump. Het contrast is groot, tussen de simpele feiten van Fauci en de optimistische vaagheden die de president soms blijft herhalen. Ook Fauci zei eind januari nog dat Amerikanen het coronavirus serieus moesten nemen, maar zich geen zorgen hoefden te maken – wat een misvatting is gebleken. In peilingen geeft driekwart van de kiezers toch aan tevreden te zijn met de informatie die Fauci geeft – slechts 45 procent zegt hetzelfde over Trump.

Beeld Reuters

De waarheid

Fauci is niet bang om de president tegen te spreken. Vorige maand zei Trump bijvoorbeeld dat een vaccin binnen enkele maanden gereed kon zijn. Fauci corrigeerde – het zou op z’n minst een jaar duren. Trump zei dat een anti-malariamedicijn een gamechanger zou kunnen zijn. Staand naast de president wees Fauci erop dat het bewijs daarvoor er niet is. “Je mag je eigen geloofwaardigheid nooit schaden. En je wilt geen oorlog voeren met een president,” zei Fauci tegen Politico. “Maar je moet de goede balans vinden door ervoor te zorgen dat je de waarheid blijft vertellen.”

Dat wordt hem door de fanatiekste aanhangers van de president niet in dank afgenomen: Fauci krijgt beveiliging, sinds hij doelwit is geworden van complotdenkers. Ze menen dat de immunoloog met zijn adviezen om scholen en bedrijven te sluiten Trump wil ondermijnen. Het idee ontstond in reactie op een veel gedeelde video waarin Fauci schijnbaar ontzet zijn hoofd laat zakken terwijl de president de pers toespreekt.

Trump zelf prees zijn adviseur: “Hij heeft geen beveiliging nodig, iedereen houdt van hem.” Maar achter de schermen bespeurden medewerkers irritatie. Die toont Trump nu ook publiekelijk. Hij retweette een bericht van een Republikein die om ontslag van Fauci vroeg, nadat die had uitgesproken dat levens gered zouden zijn als de Amerikaanse overheid eerder had gereageerd. ‘Fauci zei op 29 februari nog dat er niets was om ons zorgen over te maken en dat het geen bedreiging was voor de VS als geheel’, claimde de tweet. ‘Tijd om Fauci te ontslaan.’

Jezuïetenschool

Fauci is 79, en behoort dus tot de risicogroep. Maar met een paar uur slaap per nacht blijft hij op de been, om de rest van de dag in zijn karakteristieke Brooklyn-accent aan medeburgers uit te leggen waarom het zo belangrijk is dat ze thuisblijven. “Het is als drinken uit een brandslang,” zei Fauci tegen The New York Times over alle journalisten, Congresleden en gouverneurs die informatie van hem willen.

Dat hij zo helder kan uitleggen, dankt hij naar eigen zeggen aan de Jezuïetenschool, waar hij als tiener naartoe ging: logica, precisie en beknopte bewoordingen stonden er centraal. Fauci groeide in Brooklyn op in een Italiaans-Amerikaans gezin. Zijn vader was er apotheker. Zodra hij kon fietsen, bezorgde de kleine Tony medicijnen. Zijn vrouw, de moeder van zijn drie dochters, ontmoette hij later aan het bed van een patiënt.

In de wetenschappelijke wereld is zijn hardlooproutine befaamd: hij liep elke lunchpauze 11 kilometer, weer of geen weer. “Als iedereen in de wereld meer zoals dr. Anthony Fauci was, zou Prozac niet nodig zijn,” schreef The New York Times over hem in 1994. 

Nu is hij dan wel bijna 80, hij voelt zich 45, zei Fauci. Tegen Politico: “En ik doe alsof ik 35 ben. Als ik het gevoel krijg dat ik niet de energie heb voor deze baan, wat mijn leeftijd ook is, stap ik opzij en ga ik mijn boek schrijven.”

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met Het Parool?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van Het Parool rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@parool .nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden