PlusInterview

Onze man in Tokio: ‘Een pandemie kán helemaal niet in Japan, want dat staat niet in het draaiboek’

De Olympische Spelen zijn doorgaans het moment om de bv Nederland op de kaart te zetten. In Tokio is gaat dat allemaal nu digitaal. Ambassadeur Peter van der Vliet laat zich niet uit het veld slaan: hij improviseert erop los en weet zo toch veel te bereiken. ‘Ik heb vijf uur lang het olympisch dorp geïnspecteerd met een digitale camera.’

Zicht op het stadion in Tokio waar vrijdag de openings­ceremonie van de Olympische Spelen is.  Beeld Getty Images
Zicht op het stadion in Tokio waar vrijdag de openings­ceremonie van de Olympische Spelen is.Beeld Getty Images

Toen hij in de zomer van 2019 ambassadeur werd in Japan, zag Peter van der Vliet de Olympische Spelen in Tokio als de kers op de taart. “Maar,” zegt hij, “het is nu wel een andere kers.” Iets minder rood en wat minder sappig. Want veel plannen die Van der Vliet en zijn team hadden, konden niet doorgaan door corona.

Voorbeeld: het oorspronkelijke plan was om een drijvend Nederlands paviljoen te maken, in de baai van Tokio. “Een prachtige locatie om deals te sluiten.” Dat bleek logistiek lastig. Het alternatief, een paviljoen in het centrum van de stad, moest worden geschrapt vanwege het coronavirus. Dat gold ook voor de handelsmissies die rond de Spelen waren gepland. Van der Vliet: “Dan kun je zeggen: o jee, allemaal ellende. Maar je kunt ook kijken naar wat er wél kan.”

Fietspaden en robots

Daar is Nederland goed in, zegt hij: improviseren. “Dat is lastig in Japan. Ze zijn kampioen plannen maken. Een pandemie kán helemaal niet, want dat staat niet in het draaiboek. In Nederland doen we dat draaiboek dan in de prullenbak.” Dus gooide Van der Vliet er ‘wat geld tegen­aan’ – er was immers toch wat uitgespaard door alle plannen die niet doorgingen – en liet in de ambassade een studio bouwen. “Het ding gebruiken we nu elke dag.”

Vanuit de studio wordt een soort digitale versie van het Holland Heineken Huis gemaakt, de ‘TeamNL Tokyo Expo’. “Dat is ons verbindingsmiddel tussen Nederland en Japan.”

Er worden zoomsessies georganiseerd over onder andere technologie, waterstof, robotisering, voeding en urban mobility. “Als het om fietsen gaat, kan Tokio nog wel wat van ons ­leren, hoor. Over om fietspaden bijvoorbeeld.” En Japan is dan weer wereldleider als het gaat om het maken van robots, weet de ambassadeur. “Maar wij zijn weer goed in de toepassing van zulke robots in de land- en tuinbouw.”

Aan elkaar snuffelen

Samenwerking tussen Nederlandse en Japanse bedrijven, zegt Van der Vliet, is ‘een ideaal huwelijk’. “Zij de goede planning, wij de improvisatie.” Toch zijn de sessies tussen Nederlandse en Japanse bedrijven die de ambassade organiseert, ‘nog wel lastig’, merkt hij. “Dat is eigenlijk veel te direct voor de Japanse cultuur. Normaal zijn dergelijke deals een langdurig proces, waarbij je aan elkaar snuffelt, vijftig vragen moet beantwoorden, met elkaar eet of sake (Japanse rijstwijn) gaat drinken.”

Normaal zou hij letterlijk de deuren openen voor zulke bijeenkomsten. Zijn residentie, een oude villa uit 1928, noemt hij ‘een schitterend visitekaartje voor economische diplomatie’. Maar nu mag hij er geen mensen ontvangen. “Dat zijn dingen die het leggen van contacten belemmeren.” Van der Vliet heeft nu wel profijt van het grote netwerk dat hij in zijn eerste, coronavrije half jaar in Japan opbouwde.

Geen prijskaartje

Want het is niet zo dat er helemaal geen deals werden gesloten. Deze week nog ondertekenden een Nederlands en een Japans bedrijf een overeenkomst op het gebied van cybersecurity. Maar waar normaal gesproken na handelsmissies bekend wordt gemaakt voor hoeveel geld aan dergelijke contracten is binnengesleept, zegt Van der Vliet dat er ‘nu geen concreet prijskaartje aan valt te hangen’.

Door de strenge coronaregels met bijbehorende inreisrestricties mocht het Nederlands olympisch comité NOC*NSF Japan ter voorbereiding op de Spelen ook niet in. Van der Vliet was er wél. “Ik heb toen met mijn team op hun verzoek vijf uur lang het olympisch dorp geïnspecteerd met een digitale camera, om te kijken of de bedden wel lang genoeg waren, of de stopcontacten op de juiste plek zitten.”

Belangrijk werk, zegt Van der Vliet. “Het gaat ook over Nederlandse topsport. Ik hoop dat de Olympische Spelen sportief een groot succes worden.”

Bij de Spelen zijn buitenlandse supporters niet welkom; ze mogen Japan niet in. Van der Vliet zal het te druk hebben om bij alle onderdelen zijn gezicht te laten zien – mocht hij al welkom zijn. “Ik heb wel een soort van accreditatie.”

De ambassadeur, fervent wielerfan, heeft één droom: “Ik zou graag mijn idool Mathieu van der Poel aanmoedigen bij het mountainbiken. Zijn wedstrijd wordt gehouden in een prefectuur (Japanse provincie) waar wel toeschouwers welkom zijn, dus ik heb hoop.”

De Nederlandse ambassadeur in Japan, Peter van der Vliet, is fervent wielerfan. Beeld Twitter
De Nederlandse ambassadeur in Japan, Peter van der Vliet, is fervent wielerfan.Beeld Twitter

Wilt u belangrijke informatie delen met Het Parool?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van Het Parool rust uiteraard copyright.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@parool .nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden