Plus

Tshepo Mohlala: Zuid-Afrika's predikant van de denim

Tshepo Mohlala, opgegroeid in een krottenwijk, is de eerste zwarte, Zuid-Afrikaanse ontwerper met een succesvol luxe denimlabel. In Amsterdam krijgt hij een stoomcursus om zijn merk naar hoger niveau te tillen.

Tshepo Mohlala: 'Alles wat me overkomt, is Gods plan' Beeld Ernst Coppejans

In Zuid-Afrika zijn artiesten, met name rappers en hiphoppers, vol van Gucci en Louis Vuitton, en dan dragen ze dat het liefst van top tot teen, zegt Tshepo Mohlala (27). Derhalve was hij met stomheid geslagen toen Caspper Nyovest, bekend Zuid-Afrikaans zanger en platenproducer, hem onlangs belde met het verzoek voor een custom made outfit. "En hij was niet eens veeleisend. 'Just something comfortable. A two-piece,' was zijn wens."

Nyovest droeg de look tijdens zijn concert in Durban voor 60.000 man, én de avond erna tijdens het Global Citizen Festival in Johannesburg, waar hij optrad voor Beyoncé en Jay-Z. Sindsdien wordt Mohlala op straat aangeklampt door fans.

Hoewel de regering het consumeren van lokale producten in woord stimuleert, steekt ze geen geld in jonge ontwerpers. Met een lening van een vriend van nog geen vijfhonderd euro begon Mohlala derhalve drie jaar geleden zijn eigen label. Denim vond hij bij een Indiase stoffenwinkel op Market Street in Johannesburg. In het primitieve atelier van een vriend, 'slechts vier machines', liet hij honderd exemplaren maken van wat hij 'the presidential slim fit' noemde.

Slavenbaantje
Creatieve vrienden hielpen met foto's en een brand identity, verkoop ging via sociale media. Op zijn fiets 'met een kleine motor' bracht hij persoonlijk de broeken à 850 rand (52 euro) naar klanten: overwegend wit en werkend in het zakencentrum van Johannesburg.

Inmiddels heeft Mohlala een studio in Victoria Yards, een creatieve broedplaats voor jonge kunstenaars. Geïnteresseerden kunnen er binnenlopen en zelf de kleur van het denim en de stiksels kiezen van jeans, jasjes, overhemden en schorten. Wassingen worden nog met de hand gedaan, omdat het geld voor machines ontbreekt. Hij heeft twee kleermakers in dienst. Twee staan er stand-by, allen uit Malawi.

"Onder Zuid-Afrikanen vind je geen goede kleermakers, dat beroep wordt gezien als slavenbaantje. Niet cool. Als je een goede kleermaker vindt, moet je je best doen om 'm te behouden."

Coca-Cola
Ayanda Mabulu, een van de meest controversiële politieke artiesten van het land, liep op een dag de studio van Mohlala binnen om te vertellen dat hij een koning was die een kroon verdient. Daarop spoot hij met rode verf Mohlala's naam met een kroon erboven op de muur. Het werd het logo van Tshepo The Jean Maker, dat onlangs op Twitter voor veel commotie zorgde. De naam Tshepo is zoiets als de naam Jan in Nederland is.

"Mensen vroegen zich in harde bewoordingen af waarom ze een spijkerbroek zouden dragen met die naam erop en dan ook nog voor een belachelijke prijs. African Twitter is niet mals. Anderen begonnen het voor me op te nemen. Waarom niet lokaal kopen in plaats van bij Levi's of Gucci? Alle media doken erop. Ik hield me gedeisd, wachtte af, en in twee weken verkochten we onze hele voorraad: 120 stuks. De orders blijven binnenkomen."

In het begin kochten mensen uit medeleven en sympathie, zegt Mohlala, maar nu niet meer. "Mijn verhaal is een nationale sensatie geworden. Een zwarte jongen uit een sloppenwijk die als eerste een luxe denimlabel tot een succes weet te maken."

Hij bedient ook privéklanten in Los Angeles en Londen én verkoopt sinds deze week exclusief bij Denim City in Amsterdam. Diverse grote merken, waaronder Coca-Cola, willen met hem in zee om coole Afrikaanse jongeren te bereiken. Binnenkort gaat hij met een aantal om de tafel, maar hij is terughoudend. "Je moet voorzichtig zijn. Voor je het weet heb je je ziel verkocht."

Uitgelachen
Mohlala groeide op in Tsakane, een township met 300.000 inwoners. "Een plek zonder hoop. Stel je een stoffige vlakte voor: zonder bomen, zonder asfalt, bomvol huizen, destijds nog voornamelijk shacks - hutjes gebouwd van gevonden bouwmaterialen. Het is er gevaarlijk, weinig mensen hebben er werk, veel jongeren gebruiken nyaope: een nieuwe goedkope drug die al na een keer proberen verslavend is."

Met zijn moeder en zus Pinky woonde hij er jarenlang bij zijn opa en oma - een pastor - twee nichtjes en een tante in een shack.

"We waren zo arm dat de gemeenschap ons eten en kleren gaf. Maar al droegen we de afdankertjes van anderen, als familie van de pastor probeerden we er altijd op en top uit te zien. Met klusjes spaarde ik voor een Levi's 511 box shape jean en ik was ook de eerste in Tsakane met een skinny jean. Dat was heel wat in macho Afrika. Ik droeg die broek terwijl ik zong in het kerkkoor. Na afloop werd ik op straat uitgelachen door een groep jongens. Een jaar later droegen zij er allemaal ook een."

Inmiddels is hij verhuisd naar de hippe wijk Maboneng Precinct en onderhoudt hij zijn familie. Zijn tante en zus doen zijn administratie, een nicht brengt bestellingen rond, een andere runt de pop-upstore in Soweto, het grootste township met drie miljoen inwoners.

Autonoom
"Een interessante plek. Veel merken vestigen zich er nu. BMW heeft er net een showroom geopend. Waar ik vandaan kom, wordt succes afgemeten aan de grootte van je huis, een dure auto én een mooie vriendin. Daarom ben ik verliefd geworden op Amsterdam. Hier rijden sommige ceo's op een fiets. Dat maakt het voor mij makkelijker om contact te maken.

Robbie Brozin, medeoprichter van fastfoodketen Nando's en Mohlala's mentor, stuurde hem naar Amsterdam. Brozin wil namelijk een jean van Tshepo The Jean Maker voor alle werknemers van Nando's. Wereldwijd zijn dat er 100.000. Aan Mariette Hoitink, medeoprichter van onder meer Denim City en de Jean School, het verzoek Mohlala klaar te stomen om zijn merk naar een hoger niveau te tillen.

Hoitink: "Tshepo is autonoom en all over internet, maar zijn vakkennis komt voornamelijk van online. Als hij zijn productie niet op orde heeft en niet op de hoogte is van alle details en innovaties dan zal hij uiteindelijk zijn merk opblazen."

Dus volgde de Afrikaan een workshop patroontekenen en washinglessen en leert hij alles over innovatie en duurzaamheid. Per fiets maakt hij een ronde langs lokale merken die van hun merk een internationaal succes hebben weten te maken (sommige met Afrikaanse roots), van Daily Paper en The New Originals, tot Smib, Jason Denham en G-Star.

Eyeopener
Grootste eyeopener noemt hij echter zijn gesprek met Denim City's tailor Jos van den Hoogen over de positionering van zakken.

"Cruciaal voor de vorm van de billen. Bij jullie waarschijnlijk algemeen bekend, maar nieuw voor mij. Net zoals de effecten van verschillende stikselbreedtes, en ik weet nu ook hoe moeilijk het is een 5-pocket jean te maken die ánders is."

Mariette Hoitink nam hem ook mee naar het Amsterdamse kantoor van de Chinese weverij Advance Denim, waar hij kennismaakte met hun nieuwste innovatie: analinevrije denim.

Hoitink: "Als nieuw merk kan Tshepo door het gebruik van een denim zonder gifstoffen een belangrijke boodschap uitdragen onder een zeer grote groep jongeren. Waarom daar niet meteen mee beginnen? Hij heeft nog geen groot, log bedrijf dat eerst allerlei aanpassingen moet doorvoeren. He's the new kid on the block. Hopelijk gaat de fabrikant hem sponsoren."

Auto-ongeluk
Mohlala wacht af. "Alles wat me overkomt, is Gods plan. Ik had dit nooit alleen kunnen doen. Waar ik vandaan kom is het ongebruikelijk dat iemand als Robbie Brozin mij wil ontmoeten en ook nog in me gelooft. God zorgt ervoor dat ik beslissingen heb genomen waardoor ik nu mijn familie kan ondersteunen. Ik heb helaas geen tijd meer om elke zondag naar de kerk te gaan, maar ik bid elke dag."

"Dit jaar heb ik een ernstig auto-ongeluk overleefd. Ik was achter het stuur in slaap gevallen, de auto sloeg over de kop, ik was bijna dood, maar heb er uiteindelijk slechts een klein litteken op mijn hand aan overgehouden. Het voelt alsof God me een tweede kans heeft gegeven en nu ga ik er echt álles aan doen om met dit merk de wereld te veroveren. Noem me maar the denim preacher."

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met Het Parool?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van Het Parool rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@parool .nl.
© 2019 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden