PlusRecensie

The Serpent is ode aan doorzetter Knippenberg die seriemoordenaar ontmaskerde

De sinistere Charles Sobhraj (rechts) heeft een zwak voor edelstenen. Beeld BBC/Mammoth Screen
De sinistere Charles Sobhraj (rechts) heeft een zwak voor edelstenen.Beeld BBC/Mammoth Screen

Een Nederlandse diplomaat speelt een cruciale rol in de ontmaskering van seriemoordenaar Charles Sobhraj. De verfilming van dit drama volgt de feiten nauwkeurig.

Minstens twaalf toeristen, meestal door Azië reizende hippies uit Europa en Noord-Amerika, zijn door de Franse oplichter en psychopaat Charles Sobhraj in de jaren zeventig in Thailand en Nepal om het leven gebracht. Vermoedelijk zijn er veel meer slachtoffers geweest, maar daar ontbreken de bewijzen van. Vooral door het doorzettingsvermogen van de jonge Nederlandse diplomaat Herman Knippenberg liep Sobhraj op een gegeven moment tegen de lamp.

Over deze gruwelijke geschiedenis gaat de misdaadserie The Serpent op Netflix, een nauwgezette reconstructie die aantoont hoe gewiekst Sobhraj en zijn Canadese vriendin Marie-Andrée Leclerc te werk gingen in het meelokken van goedgelovige toeristen. Zij lieten zich inpakken door de charmante en gulle gastheer die er een soort commune in Bangkok op nahield waar hij zijn slachtoffers uitkoos.

Verontruste ouders

Twee van hen zijn de Nederlanders Henk Bintanja en Cocky Hemker, die in de serie andere namen hebben. Zij zijn de eerste slachtoffers die in The Serpent – de titel is een verwijzing naar een van de bijnamen van Sobhraj – worden voorgesteld. Te zien is hoe zij langzaam maar zeker in het web van de moordenaar worden gelokt om uiteindelijk gruwelijk aan hun einde te komen. Beiden worden levend verbrand.

De dramareeks maakt duidelijk dat dit nooit aan het licht zou zijn gekomen zonder de jonge, nauwgezette diplomaat Herman Knippenberg. Hij ontvangt brieven van de verontruste ouders van het koppel dat tegen hun gewoonte in lang tijd niets van zich had laten horen. Hij gaat zelf op onderzoek uit, tegen de wil van zijn ambassadeur en ondanks gebrek aan medewerking van het plaatselijke politiekorps dat niet in de zaak is geïnteresseerd.

Knippenberg krijgt onmiskenbaar een heldenrol toebedeeld in The Serpent. De rol wordt vertolkt door de Engelse acteur Billy Howle, die bijrollen had in Dunkirk en de laatste Star Wars. Om de echtheid te accentueren spreekt Howle voornamelijk Nederlands, met een koddig accent. Wel weet hij de gedrevenheid van Knippenberg goed te typeren. Ook worden er telkens grappen gemaakt over zijn achternaam. Een collega van een andere ambassade spreekt het vooral uit als Nippenberg.

Gewiekste oplichter

De dankbaarste rol is weggelegd voor de acteur die Sobhraj vertolkt: Tahar Rahim, die ook binnenkort te zien is naast Jodie Foster in The Mauritanian. Van de seriemoordenaar maakt Rahim een sinister personage; duivels charmant, superintelligent (hij is een bewonderaar van de nihilistische filosoof Friedrich Nietzsche) en een gewiekste oplichter die in edelstenen is gespecialiseerd. Door het Nederlandse stel een dure ring aan te smeren, lokt hij hen in zijn domicilie waar zij nooit meer uitkomen. Vermoedelijk zijn ze eerst door de vriendin van Sobhraj gedeeltelijk vergiftigd voordat zij in brand werden gestoken.

De makers van The Serpent claimen dat hun reeks de ontmaskering van Sobhraj zo nauwkeurig mogelijk openbaart. In de disclaimer aan het begin van elke aflevering wordt gesteld dat alleen de dialogen niet authentiek zijn, wat eigenlijk een overbodige mededeling is.

In diverse interviews heeft de echte Herman Knippenberg, inmiddels een zeventiger die al geruime tijd in Nieuw-Zeeland woont, te kennen gegeven dat hij dik tevreden is over de manier waarop zijn geschiedenis in Thailand wordt naverteld. Tegen Tubantia zei hij: “Ik vind dat ze het fantastisch hebben neergezet. Het is gedramatiseerd, maar de feiten kloppen. We hebben moeten vechten tegen de bureaucratie en de desinteresse van de Thaise overheid. Maar we hebben uiteindelijk gewonnen. Zonder ons doorzettingsvermogen waren er nog meer mensen vermoord.’’ Door het speurwerk van de Nederlander worden Sobhraj en zijn vriendin in juli 1978 in India gearresteerd.

Acht jaar later ontsnapt de moordenaar uit de gevangenis van New Delhi. Hij wordt in een restaurant opgepikt. Zijn vriendin overlijdt in 1984 aan een terminale ziekte in Canada. In 1997 wordt Sobhraj vrijgelaten en vestigt zich in Parijs waar hij tegen betaling interviews geeft. Als hij in 2003 in de Nepalese hoofdstad Katmandu zijn gezicht laat zien, wordt hij weer opgepakt. Daar wordt hij vervolgens tot levenslang veroordeeld voor een moord die hij in 1975 daar pleegde. Knippenberg levert een deel van de bewijslast.

Misdaadserie

The Serpent
Regie Hans Herbots, Tom Shankland
Met Tahar Rahim, Billy Howle, Jenna Coleman, Ellie Bamber, William Brand
Te zien op Netflix, 8 delen

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met Het Parool?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van Het Parool rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@parool .nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden