Plus

Stijlicoon Jenna Lyons: ‘Weer die vlam voelen, dat is heerlijk’

Jenna Lyons, ex-topvrouw van J. Crew, ging na haar vertrek bij deze Amerikaanse retailketen door een diep dal. De telefoon bleef stil bij het stijlicoon, ooit een graag geziene gast in het Witte Huis bij de Obama’s. Nu is ze terug met een eigen platform én een tv-show.

Jenna Lyons met hondje Popeye. Beeld HBO Max
Jenna Lyons met hondje Popeye.Beeld HBO Max

Haar vijf verdiepingen tellende brownstone in Brooklyn was een tijdlang een van de meest gepinde interieurs van Pinterest. Het zorgde in Amerika zelfs voor een stijging in de verkoop van nepzebravellen en kanariegele banken.

De eigenzinnige smaak van Jenna Lyons (52) is dan ook alom geroemd. Zevenentwintig jaar stond ze als creative director aan het roer van het succesvolle J. Crew, de laatste acht jaar ook als directeur, waar ze klanten inspireerde om vooral ‘fun’ aan een outfit toe te voegen. Zoals een citroengele blazer (‘colour is your friend’) met een spijkeroverhemd op een chino, afgestyled met zilveren paillettenpumps en feloranje lippenstift.

In 2012 was ze all-over het internet toen ze een spijkerjasje met shocking pink rok droeg naar het chique Met Gala. (Lang voordat Kanye West er in jeans verscheen.) Het jaar daarop ging ze in smoking, samen met vriendinnen Lena Dunham en Jenni Konner, co-producent van hit-show Girls, beiden als Jennalookalikes, met de kenmerkende strakke zijscheiding, het haar in een lage paardenstaart en een stevig montuur op de neus. Lyons was het gezicht van het merk, The New York Times noemde haar zelfs de J in J. Crew. De Financial Times ging nog een stap verder in haar lofbetuiging en betitelde Lyons als ‘de vrouw die Amerika kleedde’.

Een octopus van liefde

Onder Lyons leiding transformeerde het bedrijf van een brave retailer van doorsnee truien en broeken tot een betaalbaar modewalhalla, geliefd bij iedereen, van Seventh Avenue upperclass tot Vogue-editors tot de voormalige first lady. Michelle Obama combineerde in 2009, tijdens de eerste inauguratie van haar man als president, een citroengele Isabel Toledojurk en jas met olijfgroene J. Crewhandschoenen en zou later, evenals haar dochters, groot fan van het merk blijven.

“Dat Michelle J. Crew droeg op dát moment, waarop ze zo veel hoop, eenheid en vooruitgang symboliseerde, was een grote eer,” zegt Lyons over de telefoon vanuit haar woonplaats New York. “Daarbij was het zo’n betekenisvol moment, de eerste Afro-Amerikaanse president, die in zijn speech ook het homohuwelijk aanhaalde. It was huge, it was like an octopus of love. Ik heb ook vele feestjes in het Witte Huis mogen meemaken, waaronder die voor Michelles vijftigste verjaardag, waar ik tot vier uur ’s ochtends op de dansvloer stond. Mét Barack en Michelle, zij waren niet te stuiten. Ik heb er Beyoncé zien optreden, Prince en Stevie Wonder. Ik krijg weer kippenvel als ik erover praat, het was er zo vol hoop en diversiteit. Het wemelde er van de homo’s, ik was er met mijn vriendin, openlijk als lesbiënne, ín het Witte Huis, dat zegt zo veel.”

In april 2017 vond er echter een reorganisatie plaats bij J. Crew en bleek er geen plek meer voor Lyons. Als gevolg van de algehele misère in de retailbranche was de winst flink gekelderd en een andere aanpak vereist. Het afscheid van de ‘crewfamily’ viel Lyons zwaar, privé kwam daar ook nog een verbroken relatie bij. Met behulp van zoon Beckett (inmiddels 14) en ‘flink wat therapie’ kwam ze er weer bovenop.

“Ik voelde me ontzettend onzeker en buitengesloten. Ik moest loslaten wie ik was, ik was volledig opgegaan in mijn werk, mijn identiteit was ermee verbonden. Ik dacht dat niemand me óóit nog zou bellen voor een baan. Fifty and what the hell was I going to do?

Weer volop energie

“De eerste zes maanden hupte ik in mijn buitenhuis in Barryville, upstate New York, van het zwembad naar de bank, en via de keuken weer terug het zwembad in. Op repeat,” lacht Lyons nu. “Voor het eerst van mijn leven had ik ook zeeën van tijd voor mezelf en ervaarde ik complete doelloosheid. Ik was 27 jaar lang het centrum van het bedrijf, vergaderingen begonnen niet zonder mij, niets werd goedgekeurd zonder mijn instemming. Ik ging elke dag fluitend naar mijn werk. En toen was het ineens allemaal weg en dat raakt uiteraard je ego. Geen telefoontjes meer, geen uitnodigingen voor premières, de Oscars, diners, it’s humbling.”

Ze moet toch altijd geweten hebben dat de modewereld hard is? “Laat ik het zo zeggen: in de toekomst houd ik mijn vriendengroep erg klein. Maar dat ik niet meer werd uitgenodigd, begrijp ik wel. Ik vertegenwoordigde niets meer. Zo werkt het en dat is oké, ik moest het alleen allemaal even verwerken.”

Sinds een jaar heeft ze weer volop energie en werkt ze met ex-J.Crewcollega’s Kyle DeFord en Sarah Clary aan een multilifestyleplatform voor mode, interieur en cosmeticaproducten, gezien door de Lyonslens. “Dat maakt dat ik ’s ochtends weer fluitend opsta.”

Ze noemde het platform in eerste instantie Lyons LAD, wat staat voor Life After Death (‘zo voelde ik het ook letterlijk’), inmiddels is het omgedoopt tot Lyons Sort Of Creative.

“Omdat het geen traditioneel creative agency is, we doen zó veel verschillende projecten. Zo werk ik aan een meubellijn, ben ik consultant bij de renovatie van het Rockefeller Center en werk ik aan de look and feel van The Elbow Cay Club, een hotel in de Bahama’s. Doodeng al die nieuwe projecten, maar het is heerlijk om weer die inwendige vlam te voelen.”

Ook heeft ze onlangs Loveseen gelanceerd, een nieuw merk valse wimpers. “Ik ben geboren met een genetische afwijking waardoor ik geen wimpers heb, daar ben ik als kind flink mee gepest. Andere beautyproducten zijn nog niet in de planning. Ik ben nog niet klaar om groots in de beautybusiness te stappen, er is te veel gaande. Ik heb namelijk ook net een online pop-upstore geopend, Popup(ish), met lokaal gemaakte producten. I know it’s crazy!”

Tv-persoonlijkheid

Jenna Lyons is dus back in business (‘hell yeah’) en haar geestige verschijning dringt zelfs miljoenen huiskamers binnen: ze is namelijk acht afleveringen lang te zien op HBO Max. “Bizar, ík een tv-persoonlijkheid was het laatste in de wereld waaraan ik had gedacht. Ik werd echter gevraagd en het is vanzelf gegaan.”

Ze ontwikkelde Stylish with Jenna Lyons in samenwerking met WarnerMedia, een verfrissende mix van reality- en competitieshow, waarbij de kijker Lyons volgt bij het uitvoeren van opdrachten. Van de inrichting van een klassiek townhouse in Brooklyn, tot het aankleden en runnen van de photobooth bij de SAG Awards, en het maken van een tafelschikking voor een lunch in de buitenlucht in Los Angeles. Daarbij wordt ze geholpen door een aantal jonge creatieven, waarvan er uiteindelijk één aan Lyons team zal worden toegevoegd.

Geen kandidaten

Stylish with Jenna Lyons is geen doorsnee braaf interieur-/mode-/beautyprogramma. Zo valt de lunch al fresco in Los Angeles letterlijk in het water terwijl de camera’s blijven draaien, en rent Lyons hond Popeye, de chihuahua/yorkshireter­riër/dwergpincher die ze uit het asiel haalde, af en toe – tot gêne van zijn baasje – met een slipje door het beeld. Ook het f-woord valt veel.

“Ik wilde iets doen wat ongescript, eerlijk en grappig was. Geen drama creëren als dat er niet is,” zegt Lyons. “Ik had geen zin in een gameshow of om mensen uit te kafferen of voor schut te zetten. Ik noem ze ook geen kandidaten, maar medewerkers. Ze pakken projecten aan, zodat ik kan zien hoe ze omgaan met proporties, kleur, texturen en stress.”

Hoe is haar eigen stijl geëvolueerd door de jaren heen? “In het begin deed ik er veel meer moeite voor, nu is het bijna een uniform geworden. Ik heb een aantal mannenpakken van Tom Ford en acht miljoen buttondownshirts, waarin ik me comfortabel voel. Ik had zo achterlijk veel kleren, maar vorig jaar heb ik een grote sale gehouden. Ik hou van kleren, maar ik heb behoefte aan een nieuw hoofdstuk.”

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met Het Parool?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van Het Parool rust uiteraard copyright.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@parool .nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden