Plus Boekrecensie

In Vuurgeesten vertroebelt een sinistere liefdeszeloot onze blik op het drama

Beeld Getty Images

Dat Vuurgeesten van de Amerikaans-Koreaanse R.O. Kwon een even explosieve als enigmatische debuutroman is, wordt al in het ultrakorte openingshoofdstukje duidelijk. Er is op die ene pagina sprake van mensen die op een dak bijeenkomen om met ‘feestwijn’ naar een ontploffing te kijken. Ene John Leal zet een ‘Jejah-psalm’ in, en zegt vervolgens tegen een ‘zij’ dat ze goed werk heeft verricht. En dan richt de verteller zich tot diezelfde heldin/terroriste, Phoebe: ‘Er zijn gebouwen ingestort. Er zijn mensen dood. Je hebt eens gezegd dat ik niet eens een poging had gedaan om het te begrijpen. Goed, dit is mijn poging.’

Aan het woord is Will Kendall, student aan Edwards, een fictief elitecollege aan de Amerikaanse oostkust. En op het eerste gezicht lijkt de reconstructie van wat er aan die explosie voorafging overzichtelijk genoeg.

Will en Phoebe Lin waren ooit twee verloren zielen die elkaar vonden. Hij verliet voor hij naar Edwards kwam de ‘Bijbeluniversiteit’ in Californië, omdat hij van zijn geloof viel. Als arme beursstudent moest hij zich staande houden in zijn geprivilegieerde omgeving, een worsteling die hij achter een verzonnen rijkeluis­identiteit verborg. Zij, ooit een wonderkind op de piano, raakte het geloof in haar eigen talent kwijt én verloor haar veeleisende moeder, de laatste door een auto-ongeluk waarvoor ze zich verantwoordelijk voelde. Een dubbele schok, die ze sindsdien probeerde te verdringen door het sociale feestbeest uit te hangen.

Even vonden ze liefde en stabiliteit bij elkaar. Tot Phoebe in de ban raakte van voornoemde John Leal, een charismatische gesjeesde student die zijn sekte, Jejah (volgeling), aan een steeds extremer belijdenisregime blootstelde. Omdat, beweerde hij in een Noord-Koreaanse goelag te hebben geleerd, ‘niets zo’n stimulans kan zijn als vernedering’.

In korte, fragmentarische hoofdstukken, met de namen van de drie hoofdrolspelers er afwisselend boven, zie je dat allemaal gebeuren. Hoe Will machteloos moest toezien dat hij zijn geliefde kwijtraakte aan ‘een goedkope namaak-Jezus’. Hoe Phoebe verblind raakte door groepshysterie en verraderlijke goeroe­retoriek. Met gruwelijke gevolgen.

Een roman over de aantrekkingskracht en het gevaar van religie, zou je kortom denken. Eenduidig en overtuigend.

Maar gaandeweg blijkt Will een steeds onbetrouwbaarder verteller, wiens griezelige obsessie voor Phoebe waarschijnlijk niet alleen zijn eigen maar ook ónze blik op het drama vertroebelt. Een mogelijk sinistere liefdeszeloot, die deze geraffineerd geconstrueerde roman nóg intrigerender maakt.

Fictie R.O. Kwon Vuurgeesten The Incendiairies, vertaald door Jeske van der Velden, De Arbeiderspers, €20, 215 blz.
Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met Het Parool?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van Het Parool rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@parool .nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden