PlusInterview

In Amsterdam opgericht parfummerk Abel wil de beste natuurlijke parfums ter wereld maken

Voormalig wijnmaker Frances Shoemack wil de beste natuurlijke parfums van de wereld maken. Ze richtte daarvoor in Amsterdam het merk Abel op. Inmiddels runt ze haar business – dit jaar 32.000 verkochte flesjes – vanuit haar geboorteland Nieuw-Zeeland. 

Frances Shoemack, thuis in Owhiro BayBeeld Grace Gemuhluoglu

De grenzen van Nieuw-Zeeland zitten al sinds het begin van de coronapandemie potdicht, dus inter­nationale feestjes zaten er niet in. Ter viering van de nieuwste Abelgeur, Cyan Nori, in Europa, Azië en Nieuw-Zeeland – Amerika volgt over twee weken – ging Frances Shoemack (36) daarom met personeel, winkeliers ‘en iedereen die ik kon enthousiasmeren’, een dag mee met de ocean clean up van de Sustainable Coastlinesorganisatie.

Aan het neonblauwe Cyan Nori werd ruim een jaar gewerkt. Naast mandarijn en witte perzik is er ook zeewier uit Frankrijk in verwerkt, samen zorgen die ingrediënten voor een zowel zoete als zoutige ocean vibe. “Zeewier wordt al in cosmetica gebruikt, maar in de sterke concentratie waarin wij het nu gebruiken, heb ik het nog niet in een parfum gezien,” zegt Shoemack over de telefoon. “Het ruikt naar de geur van het zand en touwen van boten bij eb, als de zon erop staat te branden.”

De inspiratie voor haar nieuwste ‘baby’ ligt pal voor haar voordeur, in de Owhiro Bay, acht kilometer van Wellington, de hoofdstad van Nieuw-Zeeland. Shoemack bewoont er een schitterend minimalistisch huis dat is ontworpen door de Nieuw-Zeelandse architect Roger Walker. Het staat in een natuurreservaat of, zoals Shoemack het zegt, ‘in the bush’. Een trap met 102 treden leidt van het huis naar het strand.

Druiven stampen

Als kind had Shoemack al een passie voor geuren en hun vermogen een emotie of een herinnering op te roepen. Ze dacht echter dat de stap van de melkveehouderij van haar ouders aan de andere kant van de wereld naar een parfumstudie in Parijs of Milaan voor haar niet was weggelegd. Dus ging ze wijn maken studeren en werkte ze onder meer voor Villa Maria, een van Nieuw-Zeelands grootste wijnhuizen. “Ik bracht veel tijd door in laboratoria – wijn maken is vooral veel scheikunde. Het romantische idee van met je voeten druiven stampen was er ver te zoeken.”

In 2011 ging ze met haar man backpackend door Europa. Amsterdam beviel zo goed dat ze er bleef. Beiden vonden er een baan, hij bij Heineken, zij bij Albelli, maar de liefde voor parfum bleef aan haar knagen. Een zoektocht naar een geheel natuurlijk parfum leverde niets op. “Destijds werd de parfumwereld nog gedomineerd door de ­duty-freebusiness en commerciële geuren. Luxueuze natuurlijke make-upmerken in overvloed, maar voor natuurlijke geuren werd ik doorverwezen naar Ekoplaza.”

Het resulteerde in haar eigen parfumhuis Abel, met een knipoog vernoemd naar de Nederlander Abel Tasman die in 1642 Nieuw-Zeeland ontdekte. Doel: ’s werelds beste natuurlijke parfums ontwikkelen, organisch, veganistisch en clean. “Alle ingrediënten zijn hun leven begonnen als plant.”

Meedogenloze retailer

Inmiddels zijn er zeven geuren, opgebouwd uit een sterk geconcentreerd mengsel van natuurlijke oliën, absoluten – biologisch gecertificeerd waar mogelijk – en afgeleide enkelvoudige aromacomponenten. “In tegenstelling tot de zogenoemde heritagemerken, maken wij wél gebruik van de laatste moderne technologie. Hypermoderne parfums met een toekomstmissie, noem ik ze. Momenteel kijk ik naar mogelijk gebruik van afval, zoals moleculen van ananasschil.”

Omdat Shoemack niet meer dan zeven geuren in het Abelpakket wil, moest een van de oude geuren sneuvelen om plaats te maken voor Cyan Nori. Het werd Vintage13, de eerste geur die Shoemack lanceerde, in 2013.

Zeven jaar later wordt Abelparfum verkocht in dertig landen, dit jaar gaan er naar verwachting 32.000 flesjes over de toonbank. In Nederland worden de geuren verkocht bij een aantal kleine boetieks en bij De Bijenkorf. Bij Skins Cosmetics verdween het merk onlangs, na zeven jaar, uit de schappen. “Ook daar hebben ze helaas drastisch het mes in hun portfolio gezet, als retailer moet je op dit moment meedogenloos zijn.”

Wildernis

Shoemack wilde met Abel vanaf dag één concurreren met de beste parfumhuizen ter wereld, dus ging ze op zoek naar een meesterparfumeur. Op internet stuitte ze op een video van Isaac Sinclair, die in de wildernis van Nieuw-Zeeland vertelde dat een parfum creëren veel overeenkomsten vertoont met wijn maken. “Ik dacht: oh my god. Soms moeten dingen zo zijn, ik had mijn ‘neus’ gevonden.”

Nieuw-Zeelander Sinclair woont en werkt in de Braziliaanse stad São Paulo. Overdag is hij succesvol commercieel parfummaker en ’s avonds gepassioneerd Abelneus. Shoemack: “Brazilië is de waardevolste parfummarkt van de wereld. Als Braziliaanse vrouwen geen geld meer hebben voor melk, weten ze altijd wel wat bij elkaar te scharrelen om een parfum te kopen. Enkele malen per dag douchen is daar ook gewoon, en telkens wordt er weer een vers parfum opgedaan.”

Ouderwetse regels

Moderne parfumeurs hebben een pallet van ongeveer vijfduizend synthetische ingrediënten en zo’n driehonderd natuurlijke, waarmee ze een parfum bouwen, vertelt ze. “Een dynamische wereld die nog steeds groeit. Isaac en ik zoeken over de hele wereld bij diverse producenten naar de mooiste producten. Zo gebruiken we voor onze geur Green Cedar een combinatie van tweemaal gedistilleerd Texaans cederhout – extreem puur en vers, afkomstig van een plantage – en in het wild groeiende ceders uit het Atlasgebergte in Marokko, zeer rijk en bijna waxachtig.”

Shoemack pleit voor een hervorming van de parfumindustrie, waarbij merken verplicht worden tot volledige transparantie over ingrediënten. “Voor ons is het altijd belangrijk geweest to walk the talk, en het is frustrerend dat anderen dat niet doen. Wetten en regels met betrekking tot parfumetiketten stammen uit het begin van de vorige eeuw en zijn destijds zodanig opgezet dat parfummerken hun formules geheim kunnen houden. Dat idee is echter compleet achterhaald, want met moderne apparatuur is een kopie zo gemaakt. Maar zolang de consument niet weet wat er in een parfum zit, en wanneer de natuurlijke biologisch afbreekbare variant van een ingrediënt vijftien keer duurder is, is er geen reden voor parfumhuizen te switchen naar de milieuvriendelijke optie.”

Eén procent van de opbrengst van elke verkochte fles Abelparfum gaat naar een goed doel in de regio. “De vetiver, een grassoort, die wij gebruiken voor onze White Vetiver komt uit Haïti. Het geld gaat er naar een ngo die onder meer zorgt voor sanitaire voorzieningen in het land.”

Van de opbrengst van het nieuwe Cyan Nori gaat één procent naar Sustainable Coastlines, een milieuorganisatie in Nieuw-Zeeland die zich bekommert over de kust van het land. Vanuit haar woonkamer heeft Shoemack een schitterend uitzicht op een deel van die kustlijn.

Grote afstanden

Amsterdam werd eind vorig jaar weer verruild voor Nieuw-Zeeland. “In de schoolvakantie hadden de kinderen – Rufus (6) en Arthur (4), beiden geboren in Amsterdam – zes weken op blote voeten rondgerend op de boerderij van mijn ouders. Ze vonden het heerlijk. Mijn man Dave en ik ook. Een dag na aankomst in Amsterdam werden we wakker met een jetlag en zeiden we: ‘Shall we move on, we are kind of ready’.”

“We hadden verwacht vanwege ons werk veel op en neer te reizen – Abel wordt nog steeds gebotteld bij The Fragrance Company in Winterswijk en Dave is marketingdirecteur bij VanMoof – maar reizen is nu uiteraard niet mogelijk. Hoewel Wellington een geweldige foodscene heeft, mis ik het bruisende van Amsterdam, de musea en het gemak van alles op de fiets doen. Ik fiets hier ook veel, elektrisch, maar de afstanden zijn groot.”

De brandmanager van Abel, Elise Tijssen, is voor een jaar naar Wellington gekomen om te helpen het bedrijf daar verder uit te bouwen. Sales­manager Marieke Nooteboom volgde haar man naar Boston en werkt nu vanuit de VS. “Wij waren al aan het afstandswerken voordat iedereen het deed. Niet altijd eenvoudig qua tijdszones. Het tijdsverschil met Amsterdam is elf uur, in de winter zelfs twaalf. Mijn uren zijn redelijk flexibel, ik bel en mail veel ’s avonds, maar mijn man heeft maanden nachtdiensten gedraaid.”

Tot slot haar favoriete geur. “Die van feijoa, de ananasguave, zoet maar ook zuur. In Amsterdam verkoopt Marqt de vrucht volgens mij gedurende één week per jaar, en dan twee voor iets van dertig euro. En guess what, hier in Owhiro Bay heb ik een boom vol in de tuin.”

Folkloristisch
Ziekenhuispersoneel weet het al jaren, er gaat niets boven het comfort van een Birkenstock. Veel ontwerpers lieten zich al door de folkloristische clog inspireren: Tom Ford, ­Alessandro Michele en Maria Grazia Chiuri. Nadège Vanhee-Cybulski stuurde ieder model de Hermès­catwalk op met een luxe versie van de klomp. Inspiratie vond ze in ‘wederopstanding’, ofwel: uitrusten, je beter voelen, herkalibreren en je realiseren wat echt belangrijk is. Amen.

Overlevers
Om in internationale borstkankermaand oktober aandacht te vragen voor de ziekte geeft Rihanna op haar platform @savegexfenty de microfoon aan drie zwarte borstkankeroverlevers: Cayatanita, Ericka en Nykia. Ze kregen te maken met ongelijke behandeling door het Amerikaanse gezondheidssysteem.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met Het Parool?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van Het Parool rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@parool .nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden