PlusSerierecensie

Godfather of Harlem: Bumpy Johnson en Malcolm X in de sixties

Dankzij zijn rijzige gestalte en zijn zachte doch dwingende stem wordt de 58-jarige Forest Whitaker vaak ­gecast als vriendelijke, maar soms ook als gevaarlijke reus. Dat hij sinds zijn geboorte een hangend linkerooglid heeft, is geen belemmering ­geweest voor zijn acteercarrière – integendeel, het maakt hem onpeilbaar. 

Forest Whitaker (rechts) in Godfather of Harlem.

Whitaker vestigde eind jaren tachtig zijn naam met een bijrol naast Robin Williams in Good Morning Vietnam (1987) en de hoofdrol in de Charlie Parker-biopic Bird (1988), waarvoor hij op het filmfestival van Cannes de prijs voor beste acteur won. Voor zijn vertolking van Idi Amin in The Last King of Scotland (2006) won hij de Oscar voor beste mannelijke hoofdrol.

In de tiendelige HBO-serie The Godfather of Harlem speelt hij ­Bumpy Johnson, opnieuw een per­sonage dat met zijn rustige dictie ­ongevaarlijk overkomt maar er tegelijkertijd niet voor terugdeinst zijn tegenstanders met een paar welgemikte halen van zijn scheermes uit te schakelen. Dat hij in de openingsscène na elf jaar brommen de beruchte gevangenis Alcatraz verlaat, geeft al aan dat er met Bumpy Johnson niet te spotten valt. Op het welkomstfeestje dat zijn vrouw Mayme (Ilfenesh Hadera) voor hem heeft ­georganiseerd, wordt Bumpy warm ontvangen, waarna de een na de ander hem om een gunst vraagt – vooral financieel. De scène doet denken aan de openingsscène van The Godfather, waarin Marlon Brando op de bruiloft van zijn dochter geen gunst mag ­weigeren.

Koeienkadaver

The Godfather of Harlem speelt in het Harlem van 1963. De heroïne maakt zijn opgang in New York en Italiaanse en zwarte gangsters voeren een territoriumstrijd om de opbrengst. Toen ‘godfather’ Bumpy Johnson achter de tralies verdween, namen de Italianen Harlem over. Dat hij in de gevangenis niemand heeft verlinkt wordt gewaardeerd door gangster oude stempel Frank Costello (Paul Sorvino uit Goodfellas), maar de racistische Vincent Gigante (Vincent D’Onofrio) legt Bumpy in een als slachterij vermomde drugsopslagloods fijntjes uit dat de tijden zijn veranderd. Waarop Bumpy een koeienkadaver aan flarden schiet om te ­onderstrepen dat zijn rol nog lang niet is uitgespeeld in de onderwereld van Harlem.

Het levensverhaal van Bumpy Johnson (1905-1968) kwam eerder aan bod in films als Hoodlum (1997) en American Gangster (2007), waarbij de laatste de focus legde op Bumpy’s opvolger Frank Lucas, gespeeld door Denzel Washington.

Drugshol schoonvegen

Wat The Godfather of Harlem ­interessant maakt is niet zozeer de bloedige gangsteroorlog maar de ­nadruk op de burgerrechtenstrijd die in de jaren zestig in de VS door zwarte Amerikanen werd gevoerd. Dat ­Bumpy Johnson goede vrienden is met ­Malcolm X levert een boeiende ­samenwerking tussen de twee op.

Zo is Malcolm X niet te beroerd met zijn Nation of Islam-broeders een drugshol schoon te vegen – het doel heiligt immers de middelen. De ­eerste aflevering heet dan ook By whatever means necessary, naar de beroemde uitspraak van Malcolm X uit een toespraak die aan het eind van de aflevering wordt getoond.

De combinatie van gangsteroorlog en burgerrechtenbeweging tilt The Godfather of Harlem boven de doorsnee gangsterserie uit, mede dankzij de sterke rolbezetting en de fraaie sfeertekening van het New York van de jaren zestig.

Godfather of Harlem

Misdaadserie
Regie: Joe Chappelle e.a.
Met: Forest Whitaker, Ilfenesh Hadera, Paul Sorvino, Vincent D’Onofrio, Nigel Thatch
Te zien op: Ziggo Movies & Series XL, 10 delen

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met Het Parool?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van Het Parool rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@parool .nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden