PlusInterview

Chef’Special na mislukt Amerikaans avontuur: ‘We zijn niet naïef geweest’

De Haarlemse band Chef’ Special met frontman Joshua Nolet (midden) en gitarist Guido Joseph (tweede van links). Beeld Michael-Rex Carbonell

De tot de verbeelding sprekende platendeal van Chef’Special met een groot Amerikaans label kwam op dood spoor. Met hun vierde album Unfold richt de Haarlemse band zich daarom voorlopig op Europa. ‘We zijn nog lang niet klaar.’

‘Onze ambitie kan niet groot genoeg zijn,’ zei gitarist Guido Joseph in 2017 bij het bekend worden van de deal van Chef’Special met de ­fameuze platenmaatschappij Atlantic. Met dat label, ooit het thuis van onder anderen Aretha Franklin, Otis Redding en Led Zeppelin, zou de Haarlemse band een serieuze poging ondernemen voet aan de grond te krijgen in de Verenigde Staten.

Na een grootschalige en goed ontvangen tournee langs Amerikaanse arena’s als voorprogramma van het populaire Twenty One Pilots, lonkte het beloofde land van de popmuziek. Het album Amigo, in Nederland verschenen in maart 2017, zou fungeren als springplank. Amerikaanse sterproducers gaven de band ­­– die dankzij ballad In your arms in Nederland al geldt als hitformatie – een ­volle, internationale sound.

Bijna drie jaar later zitten gitarist ­Joseph (35) en frontman Joshua Nolet (31) opnieuw bij elkaar in de studio in Haarlem. Ze vieren het uitkomen van het vierde groepsalbum Unfold, aanstaande vrijdag. Het werd hier in het eigen hoofdkwartier opgenomen, geproduceerd door Joseph zelf en verschijnt in eigen beheer.

En Amigo? Die plaat kwam uiteindelijk nooit uit in de VS. De overeenkomst met Atlantic werd verscheurd; Chef’Special is weer eigen baas. En ook eigenaar van een uiteengespatte Amerikaanse droom? “Het is allemaal minder dramatisch dan het van buiten misschien klinkt,” zegt Joseph. “Het stoppen van de samenwerking voelde meer als een opluchting dan als een ­teleurstelling.”

De twee vertellen nauwgezet hoe er ondanks aanvankelijk groot en gedeeld enthousiasme toch ruis ontstond op de lijn. “De kiem lag bij het belang dat een Amerikaans label aan positionering van een band in de markt hecht,” zegt ­Joseph. “Je hebt er alternatieve radiozenders en stations voor mainstream pop. Onze muziek valt daar eigenlijk net tussen.”

Nolet: “Het label wilde graag een song die ­geschikt was voor een van beide formats. Wij ­zeiden: ‘Kom op, ons album is af. Het is mooi ­zoals het is.’ We schrijven geen songs op bestelling. Dat is niet wie we zijn. Er ontstond een ­impasse.”

Hitsingle

De kern van het conflict: Chef’Special wilde zo snel mogelijk met Amigo aan de slag in de VS, maar Atlantic wilde het album niet uitbrengen zonder de gewenste hitsingle. De opmars van de groep dreigde vast te lopen. Joseph: “Contract­ueel stond alles wereldwijd on hold. Zolang we daar onder contract stonden, konden we geen andere nieuwe muziek uitbrengen. We konden niet verder.”

De conclusie volgde niet veel later: “Dan waren we liever weer op onszelf,” zegt Nolet. “Gelukkig reageerden ze bij het label heel coulant. Ze begrepen het uiteindelijk wel. We zijn weer eigenaar geworden van onze eigen mastertapes. Ze gunden ons het beste. Dat gaat in de muziekindustrie soms echt anders.”

Een teleurstellend einde? Joseph vindt van niet: “We wisten dat dit soms gebeurt in de ­muziekindustrie. We zijn niet naïef geweest. We zagen een mogelijkheid, want je kunt niet ­zomaar op eigen houtje touren in de VS. Er was enthousiasme, dus waarom zou je het niet ­proberen? We kijken daarom niet verbitterd ­terug. Het was een mooi avontuur, we hebben veel ­geleerd.”

Afgelopen jaar verlegde de band zijn koers. Europa kwam in het vizier. Chef’Special speelde shows in Engeland, Duitsland en Spanje. En er werd gewerkt aan Unfold, waarop Chef’Special weer stralend en als zichzelf klinkt.

Joseph: “Soms is het zo makkelijk als: ‘Kom op, jongens, we gaan weer muziek maken.’ Dat hebben we gedaan.”

De liedjes mogen soms dan donkere onderwerpen als eenzaamheid en depressie aanraken, de ­benadering blijft onverbloemd optimistisch: “Hoe zwaar de thema’s van de liedjes ook zijn, we willen dat de luisteraar er lichter van wordt.”

Europa verder onderzoeken

Het album is mede met dank aan lokale partners in principe klaar om over de landsgrenzen te worden uitgebracht. “Onze ambitie is 100 procent ongebroken,’’ zegt Joseph. “We willen de mogelijkheden in Europa verder onderzoeken. Alleen wel onder de juiste voorwaarden. We willen de touwtjes zelf in handen houden.”

Nolet: “Onze muziek is in Duitsland op de ­radio te horen. Ook de BBC begint onze nieuwe single te draaien. En de deur naar de VS zit niet dicht, hè. We blijven ons het gevoel na afloop van onze shows daar herinneren. Daar gebeurde echt wat. Wie weet springt de vonk alsnog over naar Amerika.”

Mocht dat zo zijn, dan staat de band klaar om de koffers te pakken. Ook nu de bandleden allemaal de 30 zijn gepasseerd, is hun geestdrift hun muziek verder te brengen nog hetzelfde als toen ze net begonnen. Nolet: “Tuurlijk stellen we onszelf af en toe de vraag: we willen alle vijf nog hetzelfde? Het antwoord is nog steeds ja. We willen nog steeds zoveel. We zijn nog lang niet klaar.”

Unfold verschijnt vrijdag.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met Het Parool?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van Het Parool rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@parool .nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden