Marcel LeviBeeld Artur Krynicki

Kennis van een vreemde taal helpt bij handel

PlusMarcel Levi

In het supergeestige boek The UnDutchables wordt een ontmoeting tussen Joseph Luns, destijds minister van Buitenlandse Zaken, en de Amerikaanse president John F. Kennedy beschreven. Toen Kennedy aan Luns vroeg wat hij naast zijn werk deed, was tot zijn verbazing het antwoord: “I fok horses.” Kennedy reageerde met: “Pardon?” waarop Luns direct reageerde: “Yes, paarden!”

Ondanks deze (waargebeurde?) anekdote hebben mijn Engelstalige collega’s een diepe bewondering voor de talenknobbel van Nederlanders. Dat is niet merkwaardig, want minder dan twintig procent van de Britten spreekt een andere taal dan Engels. Nederland behoort juist tot de koplopers in Europa met 95 procent van de mensen die een tweede taal beheerst. Ruim driekwart van de Nederlanders spreekt er zelfs drie.

Onze top 3 vreemde talen is nog steeds Engels, Duits en Frans, maar steeds meer Nederlanders kunnen zich verstaanbaar maken in het Italiaans of Spaans. Portugees en de Scandinavische talen winnen ook snel aan populariteit.

En dan spreken we die talen ook nog vaak op een heel acceptabel niveau. Hoewel we elkaar soms een beetje uitlachen om ons stone­coal Engels, blijkt uit internationaal vergelijkend onderzoek dat de kwaliteit van onze vreemde talen alleen maar onderdoet voor die van Zweden en Denen.

Nederland is een klein taal­gebied, een sterke stimulans om buitenlandse talen te spreken. Sinds 1986 is Engels zelfs verplicht op de lagere school en op sommige plaatsen wordt hiermee al in groep vijf of zes begonnen. Drie jaar geleden is Chinees een officieel examenvak geworden op het vwo, en Arabisch, Hebreeuws en Russisch zijn keuzevakken.

Er wordt vaak beweerd dat het Nederlandse talent voor vreemde talen een belangrijke factor is bij het disproportionele aandeel van Nederlanders in de top van internationale bedrijven. Kennis van een vreemde taal helpt waarschijnlijk ook een handje bij handel met het buitenland.

Er is nog een voordeel: twee­talige mensen hebben een beter geheugen, kunnen vaker meer dan één ding tegelijk doen en complexe situaties snel doorgronden. Het is zelfs aan­getoond dat leren van een vreemde taal leidt tot een toename van het aantal hersencellen en een betere connectiviteit tussen die cellen. Dementie bij meertalige mensen begint vijf jaar later dan bij mensen die alleen hun moedertaal spreken. En bij een recent onderzoek bleek dat patiënten met multiple sclerose die meer vreemde talen konden spreken, veel minder snel belangrijke hersenfuncties verloren.

Heel veel reden dus om het leren van vreemde talen bij kinderen te blijven stimuleren, zodat ze zich als gezonde en slimme wereldburgers kunnen ontwikkelen. Nederlands, voor de meeste buitenlanders onverstaanbaar en onuitspreekbaar, behouden we dan als ons geheime onderlinge communicatiemiddel waarmee we ons kunnen blijven amuseren om grappige buitenlanders.

Marcel Levi is Ceo van University College London Hospitals. Daarvoor was hij bestuursvoorzitter van het AMC.

Reageren? m.levi@parool.nl.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met Het Parool?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van Het Parool rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@parool .nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden