COLOMBO - Een arts van een noodziekenhuis in de oorlogszone in het noordoosten van Sri Lanka heeft zondag de dood gemeld van 378 burgers bij artilleriebeschietingen van het leger. Er zouden 1122 gewonden zijn gevallen. Het leger ontkent dat het zware wapens tegen de Tamil Tijgers inzet.

De arts, V. Shanmugarajah, zei dat er waarschijnlijk nog veel meer doden zijn gevallen bij de aanval, maar dat zij ter plekke zijn begraven. Het is de bedoeling dat doden naar het noodziekenhuis worden gebracht, maar de situatie is dermate chaotisch dat aan die richtlijn niet altijd gevolg wordt gegeven. Shanmugarajah noemde de toestand in het ziekenhuis, dat kampt met een enorm personeelstekort, 'overweldigend'. Hij sprak van 'de bloedigste dag' sinds het begin van het legeroffensief.

Volgens de website van de Tamil Tijgers, TamilNet, moet worden gevreesd voor ruim tweeduizend doden. Er bevinden zich naar schatting vijftigduizend Tamilburgers in de oorlogszone.

Beschuldigingen
Legerwoordvoerder Udaya Nanayakkara hield vol dat alleen lichte wapens tegen de rebellen worden gebruikt om de burgerbevolking in het gebied te sparen. ''Er vinden geen beschietingen plaats'', aldus de woordvoerder.

De regering beloofde twee weken geleden het gebruik van zware wapens te verbieden. Hulpverleners zeggen evenwel dat die instructies niet zijn uitgevoerd en dat er dagelijks lucht- en artillerieaanvallen plaatsvinden.

Human Rights Watch beschuldigde het leger zaterdag van beschietingen van medische centra in het oorlogsgebied. De organisatie waarschuwde dat legercommandanten kunnen worden vervolgd 'voor oorlogsmisdaden'.

De Verenigde Naties schatten eerder dat bij de beschietingen minstens 6500 burgers zijn omgekomen.

De regering zette zondag drie journalisten van het Britse Channel 4 uit. Zij werden zaterdag opgepakt omdat zij verslag hadden gedaan van de omstandigheden waarin Tamilvluchtelingen verkeren. Daarbij was ook melding gemaakt van seksueel misbruik in kampen.

Volgens Amnesty International zijn in Sri Lanka sinds begin 2006 minstens veertien lokale journalisten en burgers die voor nieuwsmedia werkten gedood. Anderen zijn gedetineerd, gemarteld of verdwenen. Ruim twintig zouden het land zijn ontvlucht nadat zij met de dood waren bedreigd. (AP)