ROME - Na vorige week publiekelijk te hebben geklaagd over het gedrag van haar man, waarbij ze hem vergeleek met 'een keizer' die moet worden vermaakt met mooie jonge vrouwen, hakte mevrouw Berlusconi dit weekeinde de knoop door: ''Ik vraag scheiding aan, ik word gedwongen tot deze stap.''

Italië schrikt, want politici en andere machtige mannen gaan vreemd en scheiden, maar zelden leidt dit tot consternatie of openlijk debat. Nergens anders geldt het principe zo sterk dat de vuile was 'binnenskamers bij de familie gewassen wordt'.

Veronica Lario (52), die de mediamagnaat bijna dertig jaar geleden ontmoette, drie kinderen van hem kreeg en daarna, in 1990, met hem in het huwelijk trad, zoekt juist
de publiciteit. Het doel lijkt manoeuvres van haar machtige man voor te zijn.

Sinds haar klaagzang van vorige week is de voormalige actrice doelwit van hoon en spot. De door Berlusconi gecontroleerde of hem sympathieke media zijn al een offensief begonnen, waarbij de krant Libero het verst ging door op de voorpagina drie grote zwart-witfoto's te plaatsen van de toen jonge toneelspeelster Veronica Lario met ontbloot bovenlijf. De boodschap was duidelijk. Mevrouw Berlusconi windt zich op over de jonge sexy tv- en filmsterretjes aan het hof van haar man, maar moet zich realiseren dat ze ook ooit op haar uiterlijk werd geselecteerd.

''Het voelt alsof je voor het vuurpeloton staat enkele seconden voordat er geschoten wordt,'' was haar commentaar bij het zien van de bewuste foto's.

Veronica Lario wil alles 'snel en discreet' regelen, maar weet dat ze hard zal worden aangepakt, ook om wat ze dit weekeinde zei over haar man. Ze omschreef Berlusconi als iemand die hulp nodig heeft en niet te vertrouwen is met minderjarigen. Het feit dat hij vorige week het feestje bezocht van een achttien jaar geworden Napolitaanse schone, die hem 'paps' noemt en Berlusconi heeft bezocht in zowel Rome als Milaan, was voor Lario de druppel.

Silvio Berlusconi wilde gisteren geen commentaar geven. ''Het is een privékwestie die me veel pijn doet,'' zei de premier na een lang onderhoud met de mannen die hem al zijn hele leven assisteren. Het optimisme van zaterdag, toen hij meldde dat de woede-uitbarsting van zijn vrouw hem geen schade had opgeleverd, was verdwenen. Hij zou volgens zijn opinieonderzoeken door 75 procent van de Italianen worden gewaardeerd - 'meer dan Obama', aldus Berlusconi.

Toch zal een scheiding Berlusconi weinig goed doen, ook omdat hij zich heeft geprofileerd als partner van het Vaticaan en de katholieke kerk. Anderzijds heeft de kerk nooit veel opgemerkt over het feit dat
Berlusconi indertijd scheidde om met Veronica te trouwen, en pas trouwde nadat het paar al drie kinderen had gekregen. Enkele jaren geleden onthulde Veronica zelfs te hebben geaborteerd in de zevende maand.

Maar de kinderen zouden een probleem kunnen veroorzaken. Berlusconi heeft een zoon en een dochter uit zijn eerste huwelijk die inmiddels sleutelposities hebben in het op acht miljard euro geschatte zakenimperium van de premier. De twee dochters en zoon van Veronica, in leeftijd variërend van 21 tot 24, studeren nog of hebben marginale posities in het concern.

Veronica zou hebben geëist dat alle vijf de kinderen een gelijk deel van de erfenis zullen ontvangen. Dit zou ertoe kunnen leiden dat de kinderen uit het eerste huwelijk in een mindere positie terechtkomen.

Gisteren ontkende Lario dat haar besluit iets te maken heeft met het vermogen van haar echtgenoot of de verdeling ervan door de kinderen. ''Als het hierom ging, zou ik thuis blijven zitten en niet de frontale confrontatie kiezen met de machtigste en rijkste man van Italië.'' (EELCO VAN DER LINDEN)