Buitenland Bewaar

CIA-agent krijgt 3,5 jaar voor lekken geheim Iran-plan

Voormalig CIA-agent Sterling verlaat de rechtbank.
Voormalig CIA-agent Sterling verlaat de rechtbank. © AP

Voormalig CIA-agent Jeffrey Sterling heeft vandaag 3,5 jaar cel gekregen voor het lekken van geheime informatie over een Amerikaans plan tegen Iran. De operatie maakte deel uit van de pogingen van Washington om te voorkomen dat Iran een atoommacht werd. De CIA-agent tipte The New York Times over pogingen om Teheran ondeugdelijke nucleaire informatie te geven.

De rechter achtte bewezen dat de CIA-agent de informatie doorspeelde aan journalist James Risen. Hij deed tegenover de krant uit de doeken hoe de VS het Iraanse nucleaire programma wilde ondermijnen met blauwdrukken van een atoomkop die moesten worden geleverd via een Russische bemiddelaar.

Met Operation Merlin wilde de Amerikaanse regering het atoomprogramma vertragen. Het plan werd opgezet onder president Clinton en later uitgevoerd door de regering-Bush. De blauwdrukken, van een Russische kernkop, werden in 2000 doorgespeeld aan Iran. De bedoeling was dat Iran onderdelen zou gaan bouwen die nooit goed zouden kunnen werken.

Volgens het boek dat Risen over de operatie schreef, had het echter een averrechts effect. Teheran kwam achter de fouten in het ontwerp dat ze van de CIA kregen. De blauwdrukken, aldus Risen, hielpen Iran vervolgens bij de plannen om een atoomkop te maken. Volgens de VS hebben Iraanse atoomwetenschappers jarenlang hieraan gewerkt. Maar Iran heeft dit altijd ontkend.

Volgens de aanklagers bracht Sterling (47) levens in gevaar. In januari besloot een rechter al dat hij straf zou krijgen, maar de strafmaat was toen nog niet bepaald. Sterling krijgt nu een forsere straf dan andere mensen die zich aan soortgelijke zaken hebben bezondigd, vooral omdat hij nooit heeft erkend dat hij fout zat.

Volgens de Spionage-wet had hij echter 20 jaar kunnen krijgen. De rechter vond dat ze een voorbeeld moest stellen voor anderen. 'Als je dergelijke geheimen bewust prijsgeeft, is er een prijs die je moet betalen', aldus rechter Leonie Brinkema.

Bewijs

Sterlings advocaten hadden gepleit voor een lichtere straf en verwezen naar de zaak van voormalig CIA-directeur David Petraeus. Die kreeg vorige maand slechts een voorwaardelijke straf voor het delen van geheim materiaal met zijn biografe, die tevens zijn minnares was.

Rissen schreef in 2006 het boek State of War op basis van de informatie van Sterling. Omdat de aanklagers geen hard bewijs, zoals telefoontaps of e-mails, hadden waaruit bleek dat Sterling informatie had gelekt, waren de details van dat boek essentieel.

Sterling was volgens de aanklagers de enige die contact had met Risen, en alle informatie had die terugkomt in het boek. Bovendien had Sterling een motief: hij was in 2000 ontslagen en beschuldigde de CIA van discriminatie. De rechter ging mee in die redeneringen.